Die zerstörerischste Explosion auf der Erde in den letzten 10.000 Jahren war der Ausbruch eines obskuren Vulkans in Indonesien namens Mount Tambora. Mehr als 13.000 Fuß hoch explodierte Tambora im Jahr 1815 und sprengte 12 Kubikmeilen Gas, Staub und Gestein in die Atmosphäre und auf die Insel Sumbawa und die Umgebung. Ströme glühender Asche ergossen sich über die Bergflanken und verbrannten Grasland und Wälder. Der Boden bebte und ließ Tsunamis über das JavaSea rasen. Schätzungsweise 10.000 der Inselbewohner starben sofort.

Es sind jedoch die weitreichenden Folgen des Ausbruchs, die die meisten Gelehrten und Wissenschaftler fasziniert haben. Sie haben untersucht, wie Trümmer des Vulkans viele Monate lang Teile des Planeten verhüllten und kühlten, was zu Ernteausfällen und Hungersnöten in Nordamerika und zu Epidemien in Europa führte. Klimaexperten gehen davon aus, dass Tambora mitverantwortlich war für die ungewöhnliche Kälte, die 1816 einen Großteil der nördlichen Hemisphäre heimsuchte, bekannt als das Jahr ohne Sommer. Die tamboranische Düsternis könnte sogar eine Rolle bei der Erschaffung einer der beständigsten fiktiven Figuren des 19. Jahrhunderts gespielt haben, Dr. Frankensteins Monster.

Die Eruption von Tambora war zehnmal stärker als die von Krakatau, das 900 Meilen entfernt liegt. Aber Krakatau ist bekannter, auch weil es 1883 ausbrach, nach der Erfindung des Telegraphen, der die Nachricht schnell verbreitete. Word of Tambora reiste nicht schneller als ein Segelschiff, was seine Bekanntheit einschränkte. In meiner 40-jährigen geologischen Tätigkeit hatte ich bis vor ein paar Jahren noch nie von Tambora gehört, als ich anfing, für ein Buch über gewaltige Naturkatastrophen zu recherchieren.





Je mehr ich über den Ausbruch von Tambora erfuhr, desto faszinierter wurde ich, überzeugt davon, dass nur wenige Ereignisse in der Geschichte dramatischer zeigen, wie die Erde, ihre Atmosphäre und ihre Bewohner voneinander abhängig sind – eine wichtige Angelegenheit angesichts von Bedenken wie der globalen Erwärmung und der Zerstörung der Atmosphäre schützende Ozonschicht. Als sich im letzten Herbst auf einer Reise nach Bali und zu anderen Gewürzinseln die Chance ergab, den Vulkan zu besuchen, habe ich sie genutzt.

Indonesiens Direktorat für Vulkanologie und geologische Gefahrenabwehr sagte, dass ich nicht versuchen sollte, Tambora zu besteigen – zu gefährlich. Wie mir mein Führer später erzählte, bedeutet der Name des Berges in einer lokalen Sprache verschwunden, wie bei Menschen, die auf seinen Hängen verschwunden sind. Aber Forscher, die den Vulkan studiert haben, haben mich ermutigt. Lohnt es sich? Ich fragte Steve Carey, einen Vulkanologen an der University of Rhode Island, der den Aufstieg geschafft hat. Oh mein! er sagte. Das war alles, was ich hören musste.



Über ein Reisebüro in Bima, einer Stadt auf Sumbawa, engagierten ein Freund und ich einen Führer, einen Übersetzer, einen Fahrer, einen Kumpel, einen Koch und sechs Träger. Wir füllten einen Lieferwagen und fuhren stundenlang zwischen Pferdekutschen (vor Ort als Ben-Hurs bekannt, nach den Streitwagen im Film bekannt), während wir uns auf den Weg zum Südhang von Tambora machten. Das ausgedörrte Gelände war wie eine Savanne, bedeckt mit hohen Gräsern und nur wenigen Bäumen. Ein paar Stunden westlich von Bima beginnt die riesige Masse von Tambora den Horizont zu dominieren. Früher ein Kegel oder Doppelkegel, hat er jetzt die Form eines Schildkrötenpanzers: Der Ausbruch reduzierte die Höhe des Berges um mehr als 4.000 Fuß.

Wir lagerten ein Drittel des Berges hinauf und machten uns im Morgengrauen auf den Weg zum Gipfel, wobei wir uns um Felsbrocken von der Größe kleiner Autos schlängelten, die vor fast zwei Jahrhunderten wie Kieselsteine ​​vom ausbrechenden Vulkan geworfen wurden. Unser Führer, Rahim, wählte einen Weg, der ungefähr vier Meilen lang hin und her wechselte. Der Tag war warm und feucht, die Temperatur in den 70er Jahren. Gräser waren stellenweise schwarz verkohlt und wurden von Jägern auf der Jagd nach Hirschen verbrannt.

Ich war aufgeregt, mich dem Ort eines der wichtigsten geologischen Ereignisse zu nähern, seit die Menschheit zum ersten Mal auf dem Planeten war. Doch als ich zum Berg hinaufschaute, wurde mir klar, dass ich ein anderes Ziel vor Augen hatte. Der Aufstieg war eine Chance, mich selbst zu überzeugen, dass ich nach der Behandlung von zwei Krebsarten im letzten Jahrzehnt eine solche Herausforderung immer noch meistern kann. Für mich war es also ein Test. Für die beiden Träger, die in Flip-Flops dahinschritten, war es ein angenehmer Spaziergang auf dem Land.



Der Vulkan ruhte seit Tausenden von Jahren und begann Anfang April 1815 zu poltern. Hunderte von Kilometern entfernte Soldaten auf Java dachten, sie hätten Kanonenfeuer gehört, und machten sich auf die Suche nach einer Schlacht. Dann, am 10. April, kam das schreckliche Finale des Vulkans: Drei Feuersäulen schossen vom Berg, und eine Rauch- und Gaswolke reichte 40 Kilometer in die Atmosphäre. Feuer erzeugte Winde entwurzelten Bäume. Pyroklastische Ströme oder glühende Asche ergossen sich mit mehr als 160 Meilen pro Stunde die Hänge hinab, zerstörten alles in ihren Wegen und brodelten und zischten 40 Meilen entfernt ins Meer. Riesige schwimmende Flöße von Bimsstein eingeschlossenen Schiffen im Hafen.

Überall in der Region regnete es wochenlang Asche. Hunderte von Meilen vom Berg entfernt stürzten Häuser unter den Trümmern ein. Die immer knappen Frischwasserquellen wurden kontaminiert. Feldfrüchte und Wälder starben. Alles in allem war es die tödlichste Eruption der Geschichte, bei der schätzungsweise 90.000 Menschen auf Sumbawa und dem benachbarten Lombok getötet wurden, die meisten von ihnen verhungerten. Die großen Eruptionen endeten Mitte Juli, aber der Auswurf von Tambora würde tiefgreifende und dauerhafte Auswirkungen haben. Große Mengen schwefelhaltiges Gas aus dem Vulkan vermischt mit Wasserdampf in der Luft. Angetrieben von stratosphärischen Winden umkreiste ein Dunst aus Schwefelsäure-Aerosol, Asche und Staub die Erde und blockierte das Sonnenlicht.

In China und Tibet tötete ungewöhnlich kaltes Wetter Bäume, Reis und sogar Wasserbüffel. Überschwemmungen zerstörten überlebende Ernten. Im Nordosten der Vereinigten Staaten drehte sich das Wetter Mitte Mai 1816, wie die Einheimischen sagten, mit Sommerfrost, der Neuengland und im Süden bis nach Virginia traf. Im Juni . . . ein weiterer Schneefall kam und die Leute fuhren Schlitten, erinnerte sich Pharao Chesney aus Virginia später. Am 4. Juli gefror das Wasser in den Zisternen und es fiel erneut Schnee, und die Feiernden des Unabhängigkeitstages zogen in Kirchen, wo Herdfeuer die Dinge ein bisschen erwärmten. Thomas Jefferson, der sich nach seiner zweiten Amtszeit als Präsident nach Monticello zurückgezogen hatte, hatte in diesem Jahr eine so schlechte Maisernte, dass er einen Kredit von 1.000 USD beantragte.

Ausbleibende Ernten und steigende Preise in den Jahren 1815 und 1816 bedrohten die amerikanischen Bauern. So seltsam es auch erscheinen mag, die Besiedlung des amerikanischen Kernlandes wurde offenbar durch den Ausbruch eines 10.000 Meilen entfernten Vulkans geprägt. Tausende verließen Neuengland, um ein gastfreundlicheres Klima westlich des Ohio River zu erhoffen. Teilweise als Folge einer solchen Migration wurde Indiana 1816 und Illinois 1818 ein Bundesstaat.

Klimaexperten sagen, dass 1816 nicht das kälteste Jahr seit Beginn der Aufzeichnungen war, aber der lange Kälteeinbruch, der mit der Vegetationsperiode von Juni bis September zusammenfiel, war eine Härte. Der Sommer 1816 markierte den Punkt, an dem sich viele Farmer in Neuengland, die die Vorteile des Westens abgewogen hatten, dazu entschlossen, dies zu tun, schrieben der Ozeanograph Henry Stommel und seine Frau Elizabeth 1983 in ihrem Buch über die globalen Auswirkungen von Tambora, Volcano Wetter. Wenn das ruinöse Wetter nicht der einzige Grund für die Auswanderung war, so habe es eine große Rolle gespielt. Sie zitieren den Historiker L. D. Stillwell, der schätzte, dass 1816 und 1817 doppelt so viele Menschen wie üblich Vermont verließen – ein Verlust von etwa 10.000 bis 15.000 Menschen, was sieben Jahre des Wachstums im Bundesstaat Green Mountain zunichte machte.

Was passiert, wenn man eine Kakerlake zerquetscht?

In Europa und Großbritannien fiel im Sommer 1816 weit mehr als üblich. Acht Wochen lang regnete es in Irland ununterbrochen. Die Kartoffelernte ist gescheitert. Es folgte eine Hungersnot. Der weit verbreitete Misserfolg von Mais- und Weizenernten in Europa und Großbritannien führte zu dem, was der Historiker John D. Post als letzte große Existenzkrise in der westlichen Welt bezeichnet hat. Nach dem Hunger kam die Krankheit. Typhus brach Ende 1816 in Irland aus, tötete Tausende und breitete sich in den nächsten Jahren über die britischen Inseln aus.

Forscher achten heute darauf, nicht jedes Elend jener Jahre dem Tambora-Ausbruch zuzuschreiben, denn 1815 war bereits ein Abkühlungstrend im Gange. Außerdem gibt es kaum Hinweise darauf, dass der Ausbruch das Klima auf der Südhalbkugel beeinflusst hat. In weiten Teilen der nördlichen Hemisphäre herrschten jedoch nach dem Ausbruch des Tambora ziemlich plötzliche und oft extreme Veränderungen des Oberflächenwetters, die ein bis drei Jahre andauerten, so eine Sammlung wissenschaftlicher Studien aus dem Jahr 1992 mit dem Titel Das Jahr ohne Sommer?: Weltklima 1816.

In der Schweiz regte das feuchte und dunkle Jahr 1816 gotische Vorstellungen an, die uns noch heute unterhalten. Lord Byron, Percy Bysshe Shelley und seine baldige Frau Mary Wollstonecraft und einige Freunde machten in diesem Sommer Urlaub in der Nähe des Genfer Sees und saßen während eines Junisturms aus und lasen eine Sammlung deutscher Geistergeschichten. Die Stimmung wurde in Byron’s Darkness eingefangen, einem erzählenden Gedicht, das gespielt wurde, als die helle Sonne erloschen war und der Morgen kam und ging – und kam und keinen Tag brachte. Er forderte seine Gefährten auf, ihre eigenen makaberen Geschichten zu schreiben. John Polidori schrieb The Vampir , und die zukünftige Mary Shelley, die sich später an diese inspirierende Jahreszeit als kalt und regnerisch erinnerte, begannen mit der Arbeit an ihrem Roman. Frankenstein , über einen wohlmeinenden Wissenschaftler, der aus Körperteilen ein namenloses Monster erschafft und es durch einen Laborblitz zum Leben erweckt.

Für Mary Shelley, Frankenstein sei in erster Linie eine Unterhaltung, um den Herzschlag zu beschleunigen, schrieb sie, aber es habe lange Zeit auch als Mahnung gedient, die Folgen der Eingriffe der Menschheit in die Natur nicht zu übersehen. Passenderweise hat mir der Ausbruch, der wahrscheinlich die Erfindung dieser Moralgeschichte beeinflusst hat, fast zwei Jahrhunderte später eine ähnliche Lektion über die Gefahren der Verschmutzung unserer eigenen Atmosphäre durch die Menschheit gelehrt.

Nach mehreren Stunden harten, langsamen Kletterns, bei denen ich häufig anhielt, um Wasser zu trinken und zu Atem zu kommen, erreichten wir den Abgrund, der den südlichen Rand von Tambora darstellt. Ich starrte in stiller Ehrfurcht in die Kehle des Vulkans. Wolken auf der anderen Seite des großen Kraters bildeten sich und formten sich in der leichten Brise. Ein einsamer Greifvogel segelte durch die Strömungen und Aufwinde.

Dreitausend Fuß tief und mehr als fünf Kilometer im Durchmesser war der Krater ebenso öde wie riesig, ohne einen einzigen Grashalm in seiner Schale. Am Fuß der steilen Kraterwände lagen riesige Schutthaufen oder Geröll. Der Boden war braun, flach und trocken, keine Spur von dem See, der sich dort manchmal sammeln soll. Gelegentliche Hauche von schwefelhaltigen Gasen warnten uns, dass Tambora noch aktiv ist.

Wir verweilten ein paar Stunden am Rand, unterhielten uns leise und schüttelten den Kopf über die Unermesslichkeit vor uns. Ich versuchte, mir das unvorstellbare Geräusch und die unvorstellbare Kraft der Eruption vorzustellen, die Vulkanologen als superkolossal eingestuft haben. Ich wäre gerne noch viel länger dort geblieben. Als es Zeit war zu gehen, schlug Rahim, wohl wissend, dass ich wahrscheinlich nie wiederkommen würde, vor, mich von Tambora zu verabschieden, und ich tat es. Er stand am Rand und flüsterte den Geistern des Berges ein Gebet zu, an dessen Flanken er die meiste Zeit seines Lebens verbracht hat. Dann machten wir unseren Abstieg.

Als ich in diesen Krater schaute und mich mit der Forschung anderer über die Folgen des Ausbruchs vertraut machte, sah ich zum ersten Mal, wie der Planet und seine Lebensformen miteinander verbunden sind. Das Material, das in die Atmosphäre ausgestoßen wurde, störte das Klima, zerstörte Ernten, trieb Krankheiten voran, ließ einige Menschen hungern und andere wandern. Tambora öffnete mir auch die Augen für die Idee, dass das, was Menschen in die Atmosphäre geben, tiefgreifende Auswirkungen haben kann. Interessanterweise verwenden Wissenschaftler, die globale Klimatrends untersuchen, Tambora als Maßstab und identifizieren den Zeitraum 1815 bis 1816 in Eisbohrkernen aus Grönland und der Antarktis anhand ihres ungewöhnlich hohen Schwefelgehalts – ein Zeichen für einen großen Umbruch vor langer Zeit und eine Welt weit entfernt.





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