Inmitten der üblichen Parade schleichender Schrecken – Superläuse, Eintagsfliegenplagen und ein trollhaariges Insekt, das im abgelegenen Surinam entdeckt wurde – teilte die Kammerjäger-Nachrichtenseite PestWeb kürzlich eine beunruhigende Nachricht.

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Insekten haben Bewusstsein, Selbstbewusstsein und Egos, lautete die Schlagzeile.



Ob das Gewissen professioneller Insektenbekämpfer durch diese Enthüllung belastet wurde oder nicht, andere waren alarmiert. Wir sind weit entfernt von Insektenrechten, überlegte der Bioethiker und Tierschützer Peter Singer, aber die Aussicht auf das Innenleben von Käfern erhöht den ethischen Einsatz.

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Dieses moralische Hornissennest wurde erstmals bei einem lokalen Treffen des weltweiten Wissenschafts- und Trinkclubs Nerd Nite in einem Pub in Sydney, Australien, bewegt. Der Honigbienen-Wissenschaftler Andrew Barron begann mit dem Philosophen Colin Klein zu plaudern, der zunächst die Idee des Insektenbewusstseins verdrängte. Immerhin sind Insektengehirne winzig und haben nur etwa eine Million Neuronen, verglichen mit dem Durchschnitt des Menschen von 86 Milliarden. Wie viele von uns hatte Klein angenommen, dass Insekten nur Ansammlungen von Reflexen sind – dass sie innerlich dunkel sind, sagt er – und diese Annahme passte gut zu seiner Angewohnheit, die riesigen Kakerlaken in seiner Wohnung die Toilette hinunterzuspülen.



Aber dann begannen die beiden Professoren der Macquarie University, die Forschung zu erforschen. Eine bekannte Theorie besagt, dass der Kern des menschlichen Bewusstseins nicht unser beeindruckender Neocortex ist, sondern unser viel primitiveres Mittelhirn. Diese einfache Struktur synthetisiert sensorische Daten zu einer einheitlichen, egozentrischen Sichtweise, die uns in unserer Welt navigieren lässt.

Insekten, argumentieren Barron und Klein jetzt, haben mittelhirnähnliche Strukturen, einschließlich eines zentralen Komplexes, der es Insekten zu ermöglichen scheint, sich auf ähnliche Weise zu modellieren, wenn sie sich durch den Raum bewegen. Sie führen Beweise an, die von einer Studie reichen, in der Mikroelektroden verwendet wurden, um die Gehirnaktivität von Fliegen zu untersuchen, bis hin zu scheinbar makaberen Forschungen, die zeigen, dass, wenn eine Juwelwespe Gift in den Zentralkomplex einer Kakerlake injiziert, die zombiefizierte Beute sich von den Antennen in den ihres Räubers führen lässt Höhle.

Während das menschliche Mittelhirn und das Insektengehirn evolutionär verwandt sein können, ist das Innenleben eines Insekts offensichtlich grundlegender als unser eigenes. Dementsprechend empfinden Käfer so etwas wie Hunger und Schmerz und vielleicht ganz einfache Analoga von Wut, aber keine Trauer oder Eifersucht. Sie planen, aber stellen sich nicht vor, sagt Klein. Trotzdem ist das hochdestillierte Selbstgefühl der Insekten ein potenzielles Geschenk für das weitreichende Studium des Bewusstseins. Die Untersuchung des Insektengehirns könnte helfen, Fragen zu quantifizieren, was es bedeutet, zu denken, die Aristoteles und Descartes ärgerten, und könnte sogar die Entwicklung empfindungsfähiger Roboter unterstützen.



Andererseits erschwert es das tägliche Leben. Ich erröte immer noch, sagt Klein über seine Kakerlaken. Aber ich zögere.

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Dieser Artikel ist eine Auswahl aus der Juli/August-Ausgabe des Smithsonian Magazins

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