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Als Irland noch Leuchtturmwärter hatte, hatte die Stadt Dingle einen wachsamen. Paddy Ferriter war ein Mann, der die Gesellschaft seiner Hunde der der meisten Menschen vorzog. Im Herbst und Winter 1983 hatte Ferriter einen anderen Einzelgänger im Wasser entdeckt: einen Delfin, der den Fischerbooten folgte. Schwimmer sagen, sie hätten 1984 angefangen, sich mit dem Delfin zu tummeln.

Heute bevorzugt Fungie der Delfin immer noch Dingle Harbour, eine Kerbe auf Irlands westlichster Halbinsel. In einem typischen Sommer – einem, der nicht von einer globalen Pandemie verwüstet wird, wie der Sommer 2020 sein wird – unternehmen Tausende von Touristen Bootsausflüge, um zu sehen, wie er neben ihren Schiffen springt. Wenn im Winter der Touristenverkehr schwindet, geht regelmäßig eine kleine Gruppe von Schwimmern ins eisige Wasser, um mit ihm zu spielen. An einem trüben Oktobertag schwebt einer von ihnen, Abi Dillon, direkt vor mir und hält ein scharfes Auge auf den Delphin.

Ich rolle mich auf den Rücken und drehe mich langsam herum, um die Stadt, das Meer, die grüne Boje, an der der Delphin verweilt, zu betrachten. Der alte Leuchtturm steht oben auf den Klippen. Jenseits des Hafens wogt und wogt das Meer, türkis, wo es auf die Felsen kracht, dahinter grau. Meeresschaum weht hoch auf die Klippen, wo die vorherrschenden Winde das überirdische grüne Gras plattgedrückt haben. Doch im Hafen verfliegt die Wut. Ich schaukele auf den sanften Wellen, während Dillon ihr Bodyboard aufs Wasser schlägt, um Fungies Aufmerksamkeit zu erregen.





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Einer der ersten Menschen, der den einsamen Delfin in der Nähe von Dingle, Irland, entdeckte, war der Leuchtturmwärter.(Mieneke Andeweg-van Rijn/Getty Images)

Fungie ist nicht der einzige Delfin, der sich von seiner Art löst und häufig mit Menschen interagiert. Überall auf der Welt wurde über einzeln gesellige Wale – darunter Delfine, Belugas und Killerwale – berichtet. Aber Fungie ist ein Ausreißer: Nach einem Weltrekord von 36 Jahren in Gesellschaft von Menschen lebt er noch. Viele einsame Geselligkeiten treffen früh, grausig zu Ende in den Händen unserer Spezies.



Manchmal verletzen Menschen diese Tiere absichtlich. Manchmal ist Schaden die unbeabsichtigte Folge eines überwältigenden menschlichen Verlangens, etwas Geheimnisvollem nahe zu sein. Die Aufmerksamkeit einer wilden Kreatur kann ein Gefühl der Verbundenheit schaffen, dem manche Menschen nur schwer widerstehen können, selbst wenn es das Tier gefährdet. Als Veteran des menschlichen Kontakts kann Fungie Lektionen darüber anbieten, wie wir die einsamen Wale, die wir so sehr und so sehr lieben, besser schützen können.

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An der Hafenfront von Dingle steht eine Bronzestatue von Fungie, deren Schwanz unbekümmert in die Luft gehalten wird und deren Mund offen grinst. Der Wind summt durch die Takelage der Yachten im Jachthafen und vermischt sich mit blecherner Uillean-Pfeifenmusik aus einem Lautsprecher in der Nähe eines Souvenirladens mit Delfin-T-Shirts, Schmuck und Spielzeug. Schilder, die auf Fungie-Bootstouren werben, bieten garantierte Sichtungen oder Ihr Geld zurück.



Die Garantie ist sicher, weil Fungie in gewisser Weise vorhersehbar ist. Wenn Boote im Hafen liegen, schließt er sich ihnen normalerweise an. Wie viele andere Delfine scheint er es zu genießen, auf ihren Bugwellen zu reiten. Aber trotz seiner Routine ist er selbst den Leuten, die ihn am besten kennen, ein Rätsel.

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Fungie wurde ein so beliebter Dingle-Bewohner, dass ein Künstler beauftragt wurde, eine Skulptur des Delphins zu schaffen.(Peter Barritt/Alamy)

Es ist unklar, warum ein sehr geselliges Tier wie ein Delfin alleine leben sollte. Während es für Delfine normal sein kann, dies zu tun, während sie von einer sozial verbundenen Gruppe – einer sogenannten Gruppe – oder einem Partner zur nächsten wechseln, ist eine längere Zeit der Einsamkeit ungewöhnlich. Forscher glauben, dass Einzelgänger junge Delfine sein könnten, deren Schote getötet wurde oder die ihre Geburtskapsel verlassen hat, aber keine neue Gruppe gefunden hat. Vielleicht sind sie behindert oder Delphin-Ausgestoßene. Oder vielleicht sind sie wie Ferriter, der Leuchtturmwärter, Einzelgänger, die sich nicht viel für die Gesellschaft ihresgleichen interessieren.

Jeder Fall hat einzigartige Faktoren, sagt der Delfinschützer Mike Bossley, emeritierter Forschungsstipendiat bei Whale and Dolphin Conservation. Bossley arbeitet seit Mitte der 1980er Jahre mit einsamen Delfinen. Während wir über einen Videoanruf sprechen, öffnet der leise Australier sein Abendbier und entschuldigt sich dafür, dass sein Hund im Hintergrund Wasser schlürft. Seiner Erfahrung nach sei der ungewöhnliche Zustand von Einzelgängern in erster Linie eine Ortszugehörigkeit. Wie Fungie hängen viele an einem kleinen Territorium. Bossley arbeitete einige Jahre mit einem einsamen Delfin namens Jock, der seine Heimat nicht in einer warmen, verschmutzten Bucht verließ, obwohl andere Delfine es zu meiden schienen.

Jock hatte kein Problem mit anderen Delfinen; er verkehrte mit ihnen, wenn sie in der Nähe waren. Auch Fungie ist oft mit Zahnkratzspuren anderer Delfine aufgetaucht – ein Zeichen freundschaftlichen Umgangs –, aber wenn sie gehen, bleibt er stehen. Ob dies eine Vorliebe für die reiche Beute des Hafens, eine Angst vor dem Jenseits oder etwas anderes ist, lässt sich nicht sagen. Und es gibt solitär-gesellige Wale, die den Territorialtrend missachten und an verschiedenen Orten Hunderte von Kilometern voneinander entfernt auftauchen.

Es gibt andere lose Gemeinsamkeiten zwischen Einzelgängern. Nachdem sie ein eingeschränktes Revier eingerichtet haben, folgen viele regelmäßig Booten und reiten auf ihren Bugwellen. Dadurch werden Menschen auf sie aufmerksam, die das Wasser gut kennen, wie Ferriter oder den Fischer, dessen Spitzname Fungus – eine neckende Anspielung auf seinen fleckigen Bart – auf den Delfin übertragen wurde.

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Fungie ist seit Jahrzehnten eine Touristenattraktion und eine Einnahmequelle für Ausflugsschiffe.(Ian Wood/Alamy)

Im Laufe der Zeit können Einzelgänger neugierig auf Menschen im Wasser werden – oder vielleicht sind es Menschen, die neugierig auf Einzelgänger werden und häufiger ins Wasser gehen. Anfangs beobachtet der Wal die Menschen aus der Ferne, aber wenn diese Menschen wiederholt versuchen, Freundschaften zu schließen, kann die Vorsicht des Wildtiers nachlassen. Die Taucher zum Beispiel, die kurz nach seiner Ankunft mit Fungie zu schwimmen begannen, könnten sein Vertrauen in die Menschen gestärkt haben. Eine Zeit lang erlaubte er bestimmten Leuten, ihn zu berühren, und ein Schwimmer berichtet, dass Fungie Kinder auf seinem Rücken mitnahm. Dies mag nur ein Teil von Dingles umfangreicher Delfinmythologie sein, aber es ist nicht unmöglich: Andere Einzelgänger haben Flossenschleppen gegeben und erlaubt oder sogar versucht, von Menschen berührt zu werden.

Aber während Fungie blieb, schien er den Neuankömmlingen gegenüber vorsichtiger zu sein, die die ursprünglichen Schwimmer ersetzten. Graham Timmins, der Anfang der 1990er Jahre mit Fungie schwamm, sagt, dass der Delfin bei seiner Ankunft engen Körperkontakt mit den meisten Schwimmern vermied. Trotzdem schien Fungie immer noch Spaß an lauten Spielen mit Bodyboardern zu haben, die enge Kreise durch das Wasser traten, während der Delphin über sie sprang. Er spielte mit den Paddeln der Kajakfahrer oder rieb sich mit den Flanken daran, um sich zu kratzen. Die kleine Gemeinschaft von regelmäßigen Schwimmern probierte jedes erdenkliche Spielzeug und Geräuschequipment aus, um den Delphin zu unterhalten. Sie rasselten mit Ketten, spielten Trompeten und schleppten leere Fässer hinter Booten.

Fungies Aufmerksamkeit zu halten erwies sich jedoch mit der Zeit als schwieriger. 1994 ignorierte mich der Delfin völlig, schreibt Timmins auf seiner Website, die irische Einzelgänger verfolgt. Schwimmer fielen in und aus der Gunst, und Fungie schien es vorzuziehen, in Bugwellen zu springen und Menschen für die aufkeimende Flotte von Touristenbooten zu meiden. Heutzutage warten Schwimmer, bis die Touristensaison vorbei ist und trotzen im Winter dem eisigen Hafen. Selbst dann können sie nur einen flüchtigen Tanz bekommen. Aber nur 30 Sekunden mit ihm sind berauschend, sagt Suzanne Massett, die seit mehr als 20 Jahren mit Fungie schwimmt. Sie schwamm zum ersten Mal mit ihm im Urlaub aus Dublin, aber der Delphin – und Dingle selbst – zog sie dauerhaft zurück.

Dillon hat sich auch von Fungies Stern gelenkt. Sie sah den Delfin zum ersten Mal 1998 von einem Touristenboot aus, als Teenager mit ihrer Familie im Urlaub aus England. Im folgenden Jahr nahm sie an einem Gruppen-Schwimmausflug teil, der von einem Reiseunternehmen durchgeführt wurde. Die Sicht war nie großartig, sagt sie. Und er war uns nicht wirklich nahe. Aber als sich ihre Mutter in die Halbinsel Dingle verliebte und ihre Familie begann, sie regelmäßig zu besuchen, verliebte sich Dillon in den Delfin. Ihr Gesicht leuchtet auf, als sie ihre erste Begegnung mit Fungie unter Wasser beschreibt: Die Art, wie das Licht gesprenkelt und das Wasser reflektiert wurde … es war wirklich magisch.

Als wir uns in einem hellen, lauten Café an der Hauptstraße treffen, bringt Dillon Unmengen von Tagebucheinträgen, Fotos und Notizbüchern mit, die ihre frühen Begegnungen mit Fungie und anderen Einzelgängern dokumentieren. Sie zeigen einen schüchternen Teenager, der Freude und Vertrauen in das hat, was sie besonders machte – ihre Beziehung zum Delfin – und von dem Tag träumt, an dem sie dauerhaft nach Dingle ziehen könnte.

Dieses Gefühl, auserwählt zu sein, die Aufmerksamkeit eines wilden Tieres auf sich zu ziehen, scheint es zu sein, was Menschen in Einsamkeit zieht, sagt Bossley. Es ist ein Gefühl, das einen gefährlichen Weg einschlagen kann: Die Leute lieben es, zu verstehen, dass der Delfin – Jock oder wer auch immer – besondere Gefühle für sie hat. Das ist meiner Meinung nach ziemlich fragwürdig. Es steht außer Frage, dass Delfine intelligente, soziale Wesen sind. Aber sie zu vermenschlichen – sich vorzustellen, dass sie genauso denken oder fühlen wie Menschen – kann dazu führen, dass Menschen ihre Bedürfnisse, Verhaltensweisen und sozialen Hinweise falsch interpretieren, oft mit schwerwiegenden Folgen.

In Dingle könnte die Vermenschlichung von Fungie jedoch zu seinen Gunsten gewirkt haben. Sobald der Delphin Grenzen zu setzen schien, entsprach die örtliche Subkultur des Schwimmens seinen Wünschen. Die jüngeren Generationen von Schwimmern haben es nie anders gekannt. Wir hatten immer eine unausgesprochene Regel, die wir niemals anfassen würden, sagt Massett. Wir hatten einfach nicht das Gefühl, dass das unser Platz ist. Fungies Grenzen und Schwimmer, die sie respektieren, haben möglicherweise dazu beigetragen, den Delfin vor dem katastrophalen Schicksal anderer Einzelgänger zu schützen, deren Interaktionen mit Menschen im Laufe der Zeit oft extremer werden.

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Einsame Geselligkeit weckt seit Jahrhunderten Ehrfurcht, Zuneigung und Ressentiments. Vor fast 2.000 Jahren schrieb der römische Naturforscher Plinius der Ältere von einem Delfin im heutigen Tunesien, der mit Schwimmern spielte, sie auf dem Rücken trug und ihre Liebkosungen genoss. In den 1890er Jahren wurde ein Rundkopfdelfin, der sich im Pelorus Sound in Neuseeland niederließ und sich häufig Booten näherte, so beliebt, dass die Leute schließlich rechtlichen Schutz für ihn forderten. Tião, ein Tümmler, verbrachte 1994 einige Monate damit, an einem Küstenabschnitt in der Nähe von São Paulo, Brasilien, mit Schwimmern zu interagieren. Luna, ein junger Killerwal, lebte Anfang der 2000er Jahre jahrelang im Nootka Sound, British Columbia. An der Ostküste Kanadas und im Nordosten der Vereinigten Staaten taucht ein kleiner, aber stetiger Rinnsal von einsamen Belugawalen auf, weit weg von ihrer Heimat.

Große Tümmler sind bei weitem die am häufigsten als Einzelgänger lebenden Arten, insbesondere in Großbritannien und Irland, wo sich einige so etabliert haben, dass sie Menschenmengen anziehen. Der Delfin Dave, eigentlich ein Weibchen, hat sich 2007 vor der Südostküste Englands niedergelassen. Zu Spitzenzeiten gesellten sich bis zu 40 Menschen zu ihr ins Wasser, während bis zu 700 Menschen vom Ufer aus zusahen.

Schwimmen mit Delfinen klingt für die Menschen idyllisch, für Delfine kann es jedoch höllisch sein. Delfine wie Dave finden sich in seichtem Wasser ohne Fluchtweg zusammengedrängt, während Menschen sie greifen oder empfindliche Blaslöcher, Augen oder Genitalien berühren. Menschen können sich schlecht benehmen, einfach weil sie nicht genug über wilde Delfine wissen. Aber manchmal ist der Grund für Misshandlungen bösartiger. 2007 wurden zwei Männer festgenommen und verurteilt, weil sie Dave betrunken belästigt hatten. Einige der Leute, die mit Tião interagierten, packten seine Flossen, schlugen ihn und versuchten, Eiscremestäbchen in sein Blasloch zu stecken. Es überrascht nicht, dass Tião sich verteidigte, indem er sie mit seinem Schnabel oder Podest rammte. Während seines fünfmonatigen Aufenthalts in der Nähe von São Paulo verletzte er 29 Schwimmer. Andere Delfine haben auch Menschen verletzt, wenn sie sich bedroht oder überfüllt fühlten.

Tião tötete schließlich einen Mann, der an inneren Blutungen starb. Aber solche Fälle sind selten. Menschen hingegen töten oft Einzelgänger. Tião verschwand, und Forscher spekulieren, dass ihn jemand als Vergeltung für den Tod getötet hat. Dave wurde auch vermisst, kurz nachdem er einen großen Teil ihres Schwanzes an einen Bootspropeller verloren hatte. Nach Plinius' Bericht töteten Stadtbewohner den tunesischen Delfin aus Frustration über den Zustrom von Touristen. Ein Schlepper hat Luna getroffen und getötet.

Laut der Forscherin Toni Frohoff haben Delfine, die häufig mit Menschen in Kontakt sind, ein höheres Risiko für Verletzungen, Krankheiten oder den Tod durch Menschenhand als Delfine, die dies nicht tun. Ihre gewohnheitsmäßige Nähe zu uns macht sie anfälliger für Bedrohungen wie Bootsangriffe, Verwicklungen von Angelschnüren, Unterwasserexplosionen und Umweltverschmutzung. Selbst gut erzogene menschliche Schwimmer können dem Wohlbefinden eines Tieres schaden. Dave zum Beispiel ernährte und ruhte sich in Zeiten intensiver menschlicher Interaktion weniger aus, fanden Wissenschaftler heraus. Und jede Gewöhnung macht die Tiere anfälliger für Belästigungen und Stress durch weniger verantwortungsbewusste Menschen.

Es wird dringender, diese Risiken zu mindern, da in den letzten Jahren immer mehr Berichte über solitäre Wale aufgetreten sind. Mit der wachsenden Bevölkerung an der Küste, mehr Erholung auf dem Wasser und dem Zugang zu sozialen Medien kann es einfach mehr Menschen geben, die Einzelgänger sehen und melden. Es ist auch möglich, dass noch mehr davon zu finden sind. Das zunehmende Sterben von Walen in Küstennähe könnte bedeuten, dass mehr Tiere – einzelne Überlebende aus ihren Gruppen oder junge Delfine, die von ihren Familien wegziehen, aber keine neue Schote finden – allein auftauchen. Und Menschen können aus vorübergehenden Einzelgängern langfristige Einzelgänger machen, indem sie sie an unser Unternehmen gewöhnen. Schwimmen mit Delfinen ist so ein alltäglicher Punkt auf der Bucket List, dass der Anblick einer Delfinflosse viele Menschen dazu inspiriert, sich die Kleider vom Leib zu reißen und ins Wasser zu springen, witzelt Delfinforscher Bossley.

Wenn die Interaktionen zwischen Menschen und Walen zunehmen, kann es zu grausameren Enden kommen – es sei denn, die Menschen lernen, die Situationen besser zu meistern.

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Der strömende Regen brennt mir im Gesicht, als Dillon und ich zum Strand hinuntergehen, meine Jacke ist innerhalb von Minuten durchnässt. Generell genieße ich das Hochwasser des Kaltwasserschwimmens, aber selbst für mich sieht der eisig-graue Hafen alles andere als einladend aus. Dillon weist darauf hin, dass Fungie sich anmutig über den Hafen aus dem Wasser wölbt. Wir sind weit weniger anmutig, Pinguine laufen in unseren Neoprenanzügen und Flossen bis ans Wasser. Eisiges Wasser rinnt meinen Rücken hinunter, während ich eintauche. Zum Aufwärmen schwimme ich halbherzig Runden parallel zum Ufer, aber der schlecht sitzende gemietete Neoprenanzug schränkt meine Bewegung ein, also gebe ich auf und folge Dillon weiter hinaus.

Als das Wasser unter mir tiefer und dunkler wird, fühle ich mich schuldig, Kontakt mit einem wilden Delfin zu suchen, da ich weiß, wie viel Schaden er anrichten kann. Dennoch sind die Chancen, Fungie aus der Nähe zu sehen, gering. Und Fungies Bewunderer weisen darauf hin, dass er all seinen Kontakt zu den Menschen herstellt. Manchmal ist er nirgendwo zu finden, was darauf hindeutet, dass er in der Lage ist, Interaktionen zu seinen Bedingungen zu halten. Die Zeit, ihn zu meiden, mag schon Jahrzehnte her sein, als er zum ersten Mal in Dingle Harbour ankam. Was wäre passiert, wenn niemand mit ihm ins Wasser gegangen wäre? fragt Dillon. Wäre er in der Nähe geblieben?

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Touristen und Schwimmer sahen Fungie eher früher im Leben des Delfins. Mit zunehmendem Alter ist Fungie bei seinen Auftritten wählerischer geworden.(Zoonar GmbH/Alamy)

Der sicherste Weg zu einem neuen Einzelgänger besteht darin, die Gewöhnung zu verhindern, bevor sie eintritt – und vielleicht sogar zu versuchen, das Einzeltier in seine eigene Art zu integrieren. Das ist eine seltene Leistung, aber es hat schon einmal funktioniert. Bossley und seine Mitarbeiter nutzten die Vorliebe des einsamen Jocks, einem Boot hinterher zu springen, um ihn langsam weiter von seinem Heimatgebiet zu führen. Schließlich verbrachte er mehr Zeit mit anderen Delfinen.

Hat sich ein Tier erst einmal an den Menschen gewöhnt und sucht seine Gesellschaft, kann es nicht immer die Lösung sein, die Interaktion abzubrechen. Luna, der Killerwal, der sich im Nootka Sound aufhielt, näherte sich unerbittlich den Booten, um Spiele und Aufmerksamkeit zu erhalten, selbst als Fisheries and Oceans Canada versuchte, den Wal und die Menschen voneinander zu trennen. Wenn ein einsamer Wal vielleicht die notwendige soziale Erfüllung durch menschlichen Kontakt gewinnt, könnte das Blockieren weiterer Interaktionen schädlich sein, schrieben Forscher letztes Jahr in einer Veterinärzeitschrift.

Stattdessen empfehlen sie Maßnahmen wie die Begrenzung der Anzahl der Personen, die gleichzeitig mit dem Tier interagieren können, sowie Aufklärungsbemühungen, die den Menschen beibringen, keine Blaslöcher zu berühren, kein Futter anzubieten und Erregung zu erkennen. Ein anderer irischer Delfin namens Dusty verletzte 2013 einen Schwimmer, der nicht sofort verstand, dass der Schwanzschlag des Delfins ein Signal zum Zurückziehen war. Mehr Informationen hätten den Schwimmer vor einer verheerenden Verletzung bewahren und Dusty vor unnötigem Stress schützen können.

Letztendlich benötigt jeder einzelne Wal einen einzigartigen Ansatz, der das Ausmaß seiner Gewöhnung, seine Persönlichkeit, die lokale Gesetzgebung und andere Faktoren berücksichtigt. Aber das ist knifflig, denn Naturschutzbehörden und Wissenschaftler konzentrieren sich tendenziell auf die Populationen. Einsame Tiere können durch das Raster fallen und ihren Schutz in die Hände von gemeinnützigen Organisationen und Gemeindemitgliedern legen.

An einigen Orten wachen offizielle Wächter über einen ansässigen Wal. Der Bürgermeister von Collioure in Frankreich zum Beispiel ernannte einen Vormund mit polizeilicher Unterstützung, um zu verhindern, dass Menschen Dolphy, die Rückenflosse des Delfins, greifen. Auf Providenciales, einer Insel in der Karibik, wachte ein ständiger Wächter über den Delfin JoJo, unterhielt ihn und beschützte ihn vor Menschen. Aber einzelne Vormunde können manchmal Probleme bereiten, wenn sie besitzergreifend und emotional vom Tier abhängig werden, sagt Bossley.

Im Monkey Mia Reserve in Australien, wo eine Gruppe von Delfinen regelmäßig Nahrung von Menschen annimmt, beaufsichtigen Parkwächter riesige Menschenmengen. Aufgrund ihrer Autorität und Durchsetzungskraft sind Ranger der ideale Weg, um die Sicherheit von Tieren und Menschen zu gewährleisten, argumentiert Bossley – aber die Budgets erlauben es nicht unbedingt, dass Vollzeit-Ranger ein einzelnes Tier überwachen.

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Bei Monkey Mia in Shark Bay, Australien, gehört das Füttern der Delfine zum touristischen Erlebnis.(Auscape/Getty Images)

Die Langlebigkeit von Fungie scheint nicht auf einen expliziten Managementplan zurückzuführen zu sein, den Dingle nie hatte, sondern auf eine glückliche Konvergenz von Faktoren. Die eigene Zurückhaltung des Delfins hat ihn möglicherweise vor der Art von Belästigung bewahrt, die Dave und Dusty erleiden. Die Dingle-Gemeinde, die stolz auf ihr Maskottchen ist und sich einer florierenden Delfin-Tourismusindustrie erfreut, beschützt ihn. Nigel Collins, der Hafenmeister von Dingle, sagt, dass die Betreiber von Touristenbooten sich im Sommer 2017 zurückgezogen haben, als Fungie nicht gut schien und nicht normal interagierte. Sein Wohlergehen ist ihr Wohlergehen, sagt er. Sie sind ziemlich lautstark über Leute, die ihn in Freizeitbooten belästigen.

Inzwischen hat sich die Gemeinschaft der Schwimmer seit langem für den Austausch von Informationen über Besitzgier entschieden und ihre spielerische Schwimmkultur an nachfolgende Generationen von neugierigen Schwimmern wie mir weitergegeben. Dingle hat einiges von dem erreicht, was laut Forschern ein Managementplan beinhalten sollte: Zusammenarbeit zwischen Bootsbesitzern, öffentliche Bildung und Beteiligung der Gemeinschaft.

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Als ich in Dingle Harbour schwebe, bin ich fast erleichtert, dass wir keine Spur von Fungie mehr gesehen haben. Dann, plötzlich, quietscht Dillon und bringt ihr Bodyboard in eine Drehung. Eine Rückenflosse und ein glänzender Rücken ragen aus dem Wasser, während Fungie sie einmal, weniger als einen Meter entfernt, ordentlich umkreist und verschwindet.

Wir warten noch eine Weile und beobachten, wie er weiter weg auftaucht. Er kehrt nicht zurück. Begeistert von unserem kleinen Blick kehren wir zum Ufer zurück. Während wir uns im leichten Nieselregen darum bemühen, trockene Kleidung auf unsere klamme Haut zu ziehen, sehen wir Fungie näher am Strand auftauchen. Es ist nicht ungewöhnlich, sagt Dillon, dass er sie so zu necken scheint, als sie gerade das Wasser verlassen hat. Sein Besuch an diesem Morgen fühlt sich wie eine Höflichkeit an – eine Spitze des Hutes, bevor er wieder verschwindet, um sein Frühstück zu beenden. Aber trotz seiner sorgfältig gewahrten Distanz ist auch Fungie mit zunehmendem Alter Risiken ausgesetzt.

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Fungie schien jung, aber geschlechtsreif zu sein, als er in Dingle ankam, was ihn heute mindestens 45 Jahre alt machen würde. Große Tümmler leben in freier Wildbahn im Durchschnitt 17 Jahre, in Gefangenschaft lebende Delfine sogar schon 50 Jahre. Im Laufe der Zeit können seine Reflexe nachlassen und sein Gehör nachlassen, sagt Margaux Dodds, Mitbegründerin von Marine Connection, einer gemeinnützigen Organisation, die sich für den weltweiten Schutz von Walen und Einzeltieren einsetzt. Im Laufe der Jahre hatte er einige gründliche Rasuren hinter sich – Schnitte, die seine Bewunderer beunruhigten, sagt Dillon, und bei einer Gelegenheit steckte ein Angelhaken in seinem Auge.

Angesichts seines fortgeschrittenen Alters arbeitet Marine Connection jetzt daran, die Einheimischen dabei zu unterstützen, dass Fungie mehr Pausen von den Touristenbooten bekommt, da er anscheinend nicht daran interessiert ist, sie selbst zu nehmen. Im Hochsommer gruppieren sich bis zu vier oder fünf im Wasser, und Fungie hat die Angewohnheit, ihnen die meiste Zeit zu folgen – was bedeutet, dass er sich möglicherweise nicht ausruht oder nicht genug füttert. Nach einer öffentlichen Beschwerde erinnerte der Irish National Parks and Wildlife Service die Bootsbetreiber von Dingle daran, dass Delfine in irischen Gewässern gesetzlich vor Störungen, einschließlich des Tourismus, geschützt sind. Aber niemand hat eine feine oder formelle Verwarnung erhalten, und die vorherrschende Meinung in Dingle ist, dass Fungie ziemlich gut auf sich selbst aufpasst.

Was auch immer passiert, es ist klar, dass Dingle seinen Delfin nicht mehr lange haben wird. Einige Bootsunternehmen haben sich bereits in Ökotouren verzweigt. Massett hofft, dass Fungie eines Tages einfach verschwindet: Ich würde es hassen zu denken, dass er irgendwo angespült wird. Viel besser, sagt sie, wäre es, wenn er einfach so verschwinden würde, wie er aufgetaucht ist.

Da Einzelgänger weiterhin ihren Weg in die Herzen der Küstengemeinden finden, besteht die Chance, unsere Tendenz, sie zu vermenschlichen, sinnvoll zu nutzen. Der menschliche Einfluss auf die Ozeane kann abstrakt schwer zu verstehen sein, aber einsame Wale können den Einsatz deutlich sichtbar machen und ihnen einen Namen, ein Gesicht und eine Persönlichkeit geben. Es ist wahrscheinlicher, dass Einzelgänger einen brutalen Tod erleiden, aber alle Delfine teilen ihre Verwundbarkeit, sagt Bossley. Wenn man sich mit der Geschichte eines einsamen Delfins verbindet, ist es einfacher, sich um den Schutz von Delfinen zu kümmern: Wir erzählen Tieren Geschichten.

Dennoch könnten interaktive Delfine wie Fungie den Menschen unrealistische Erwartungen an wilde Delfine wecken, sagt Simon Berrow, CEO der Irish Whale and Dolphin Group: Sie denken immer, dass Delfine das tun. Es gibt gesündere Optionen für Naturschutzmaskottchen, betont er. Forscher verfolgen Pods oft über Generationen hinweg und kennen Einzelpersonen gut, was reichlich Gelegenheiten zum Geschichtenerzählen bietet, wenn diese Details der Öffentlichkeit mitgeteilt werden. Und es ist nicht klar, dass Menschen, die einen Delfin wie Fungie sehen, die Erfahrung tatsächlich mit größerer Sorge um den Delfinschutz verlassen, fügt Berrow hinzu.

An meinem letzten Morgen in Dingle brach ich mit Dillon und Massett zu einem letzten Bad auf. Eine wahnsinnige Flut von Quallen übersät das Ufer und ich versuche, nicht an den Riss des Neoprenanzugs über meinem Knöchel zu denken. Der Oktobermorgen ist hell und frisch und das Wasser so eisig, dass ich keuchend wieder hochkomme, wenn ich mich untertauche. Ich schwebe auf meinem Rücken und drehe mich wieder, um die Aussicht zu genießen, während Massett und Dillon auf ihren Bodyboards ausruhen und sich unterhalten. Von Zeit zu Zeit schlagen sie aufs Wasser, um Fungie wissen zu lassen, dass sie in der Nähe sind. Aber er fischt auf das offene Wasser hinaus und zeigt kein Interesse daran, Hallo zu sagen. Er ist ein wilder Delfin. Er kommt nicht, wenn er gerufen wird.

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