1787, vier Jahre nach dem Amerikanischen Unabhängigkeitskrieg, waren die Vereinigten Staaten ein Land voller Möglichkeiten, und keine Stadt spürte die Aufregung mehr als Philadelphia. Delegierte wie Alexander Hamilton und James Madison versammelten sich in der Independence Hall, um die spätere Verfassung auszuarbeiten. Im selben Jahr, ein paar Blocks von der Independence Hall entfernt, im Haus von Benjamin Franklin, versammelte sich eine weitere Gruppe staatsbürgerlicher Führer, um über eine ganz andere Angelegenheit zu diskutieren: die Gefängnisreform.

Die Bedingungen im Walnut Street Jail, das sich direkt hinter der Independence Hall befindet, waren erschreckend. Männer und Frauen, Erwachsene und Kinder, Diebe und Mörder wurden zusammen in verseuchten, schmutzigen Pferchen eingesperrt, in denen Vergewaltigungen und Raubüberfälle an der Tagesordnung waren. Die Gefängniswärter bemühten sich kaum, die Gefangenen voreinander zu schützen. Stattdessen verkauften sie den Gefangenen Alkohol, bis zu zwanzig Gallonen davon täglich. Essen, Wärme und Kleidung hatten ihren Preis. Es war nicht ungewöhnlich, dass Gefangene an Kälte oder Hunger starben. Eine Gruppe besorgter Bürger, die sich Philadelphia Society for Linderung des Elends öffentlicher Gefängnisse nannten, entschied, dass dies nicht so weitergehen dürfe. Was sie vorschlagen würden, ebnete nicht nur in Pennsylvania, sondern weltweit den Weg für eine Gefängnisreform.

Von Anfang an war Pennsylvania entschlossen, sich von anderen Kolonien zu unterscheiden. Gründer William Penn brachte seine Quäker-Werte in die neue Kolonie ein und vermied das harte Strafgesetzbuch, das in weiten Teilen des britischen Nordamerikas praktiziert wird, wo der Tod die Standardstrafe für eine Reihe von Verbrechen war, einschließlich der Leugnung des einen 'wahren Gottes', Entführung, und Sodomie. Penn hingegen verließ sich für die meisten Verbrechen auf Haft mit Zwangsarbeit und Geldstrafen, während der Tod nur für Mord die Strafe blieb. Aber nach Penns Tod im Jahr 1718 schafften konservative Gruppen sein Quäker-basiertes System ab und nahmen die harten Vergeltungsmaßnahmen auf, die anderswo die Norm waren. Gefängnisse wurden einfach zu Haftanstalten für Gefangene, die auf irgendeine Form der körperlichen oder Todesstrafe warteten. Es würde weitere siebzig Jahre dauern, bis irgendjemand versuchen würde, dieses strenge Strafgesetzbuch abzuschaffen.





Dr. Benjamin Rush war ein bekannter Arzt aus Philadelphia mit Interesse an Politik. 1776 war er Mitglied des Zweiten Kontinentalkongresses und unterzeichnete die Unabhängigkeitserklärung. Mehr als ein Jahrzehnt später sollte er die Ratifizierung der Bundesverfassung anführen. Er war ein ausgesprochener Abolitionist und erhielt später den Titel 'Vater der amerikanischen Psychiatrie' für seine bahnbrechenden Beobachtungen über 'Krankheiten des Geistes'.

Als frischgebackener Arzt, der 1768 in London ausgebildet wurde, traf Rush auf Benjamin Franklin, der damals als Vertreter des Parlaments für die Pennsylvania Assembly diente. Franklin, eine Berühmtheit unter den Parisern, forderte den neugierigen 22-Jährigen auf, den Ärmelkanal zu überqueren und das Denken der Aufklärung zu erleben, das französische Salons füllte. Im folgenden Jahr tat Rush. Er mischte sich unter Wissenschaftler, Philosophen und Literaten und hörte sich fortschrittliche europäische Theorien zu Themen wie Verbrechen und Bestrafung an, die ihm schließlich nach Amerika folgen würden.



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1787 war Rush wieder in Gesellschaft von Franklin und seinen amerikanischen Zeitgenossen und verkündete, dass eine radikale Veränderung nicht nur im Gefängnis in der Walnut Street, sondern weltweit erforderlich sei. Er war überzeugt, dass Verbrechen eine „moralische Krankheit“ sei und schlug ein „Haus der Buße“ vor, in dem Gefangene über ihre Verbrechen nachdenken, geistige Reue erfahren und sich einer Rehabilitation unterziehen können. Diese Methode wurde später Pennsylvania System und die Institution ein Gefängnis genannt. Die Philadelphia Society for Linderung des Elends öffentlicher Gefängnisse, auch bekannt als Pennsylvania Prison Society, stimmte zu und machte sich daran, das Commonwealth of Pennsylvania zu überzeugen.

Im Gefängnis in der Walnut Street wurden Änderungen vorgenommen – die Häftlinge wurden nach Geschlecht und Kriminalität getrennt, Berufswerkstätten wurden eingerichtet, um die Zeit der Gefangenen zu belegen, und ein Großteil des missbräuchlichen Verhaltens wurde abgeschafft –, aber das reichte nicht aus. Philadelphias Bevölkerung wuchs sprunghaft, ebenso wie das kriminelle Element. Um die Mission der Gefängnisgesellschaft zu erfüllen, war ein Gefängnis größeren Ausmaßes erforderlich. Um wirklich Buße zu tun, musste jeder Gefangene vollständig isoliert werden, und dies war in diesen überfüllten Gefängnissen unmöglich.

Der Bau des Eastern State Penitentiary begann 1822 auf einem Kirschgarten außerhalb von Philadelphia. Der gewählte Entwurf des in Großbritannien geborenen Architekten John Haviland war anders als alles zuvor: sieben Flügel einzelner Zellenblöcke, die von einem zentralen Knotenpunkt ausgehen. Das Gefängnis wurde 1829, sieben Jahre vor seiner Fertigstellung, eröffnet, aber die Anstalt erwies sich als technologisches Wunderwerk. Mit Zentralheizung, Spültoiletten und Duschbädern in jeder Privatzelle rühmte sich das Gefängnis mit Luxus, den nicht einmal Präsident Andrew Jackson im Weißen Haus genießen konnte enjoy



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Charles Williams, ein Bauer, der wegen Diebstahls zu zwei Jahren Haft verurteilt wurde, wäre Häftling Nummer eins. Am 23. Oktober 1829 wurde Williams mit einer augenlosen Kapuze über dem Kopf in das neue Gefängnis eskortiert. Dies geschah, um seine Anonymität und eventuelle Integration in die Gesellschaft nach seiner Entlassung zu sichern, da niemand sein Gesicht aus dem Gefängnis erkennen würde. Aber es diente auch einem anderen Zweck: um sicherzustellen, dass es keine Fluchtmöglichkeit gab, da Williams das Gefängnis außerhalb seiner Privatzelle nie sehen würde. Die Kommunikation mit den Wachen erfolgte durch ein kleines Futterloch. Die Häftlinge lebten in völliger Isolation, mit einer Bibel als einzigem Besitz und mit Arbeiten wie dem Schuhmachen und Weben, um ihre Zeit zu beanspruchen.

Delegierte aus der ganzen Welt kamen, um das berühmte Pennsylvania System zu studieren. Alex de Tocqueville lobte das Konzept und schrieb über seine Reise im Jahr 1831: „Kann es eine Kombination geben, die stärker für die Reformation ist als die Einsamkeit ... führt [einen Gefangenen] durch Nachdenken zur Reue, durch Religion zur Hoffnung; macht ihn fleißig durch ... Müßiggang?' Auch andere stimmten zu. Mehr als 300 Gefängnisse in ganz Europa, Südamerika, Russland, China und Japan würden nach dem Modell des östlichen Staatsgefängnisses errichtet. Aber einige waren von der Methode nicht so überzeugt. Charles Dickens schrieb nach seinem Besuch im Jahr 1842 kritisch: „Ich bin davon überzeugt, dass diejenigen, die dieses System entworfen haben... nicht wissen, was sie tun... unermesslich schlimmer sein als jede Folter des Körpers.'

Dickens' Zweifel würden sich durchsetzen. 1913 gab Eastern State das System der Isolation und Buße von Pennsylvania auf. Gefangene teilten sich Zellen, arbeiteten zusammen und spielten sogar organisierte Sportarten. Francis Dolan, Standortleiter der Eastern State Penitentiary Historical Site, erklärt: 'Das System der Einzelhaft war angesichts der Technologie des frühen 19. Jahrhunderts fast unmöglich aufrechtzuerhalten und brach unter dem Gewicht seiner eigenen hohen Moral zusammen.' Und genau wie das Gefängnis in der Walnut Street, sagt Dolan, war das Gefängnis 'durch das schnelle Wachstum von Philadelphia zum Scheitern verurteilt'. Was ursprünglich etwa 300 Häftlinge aufnehmen sollte, musste in den 1920er Jahren etwa 2.000 aufnehmen. Immer mehr Zellen wurden gebaut, auch solche, die unter der Erde ohne Fenster, Licht oder Rohrleitungen gebaut wurden. Schließlich ging es in der Einsamkeit nicht um Erlösung, sondern um Bestrafung.

In den 1960er Jahren zerfiel das Eastern State Penitentiary. 1971 wurde es vom Staat Pennsylvania offiziell geschlossen. Im Laufe seiner 142 Jahre hielt das Gefängnis rund 75.000 Insassen, darunter den Gangster Al Capone. Das Gefängnis wurde 1965 zum nationalen historischen Wahrzeichen erklärt und 1994 als historische Stätte eröffnet. Heute gehen Touristen und keine Kriminellen unter den gewölbten Decken und Oberlichtern des neugotischen Gebäudes, das einst die moralischen Ambitionen der Gründerväter Amerikas repräsentierte.





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