Von den neun Mal, die ich auf der 5.000 Meilen langen Reise zu den Galápagos-Inseln gemacht habe, um in Charles Darwins Fußstapfen zu treten, ist der nachhaltigste Eindruck, den ich gewonnen habe, von der Zerbrechlichkeit des Lebens. Sobald eine Person einen der vom Galápagos National Park Service angelegten Touristenpfade verlässt und sich in das ungezähmte Innere einer dieser Inseln begibt, besteht die Gefahr, unter der intensiven äquatorialen Sonne zu sterben. Auf Santa Cruz Island, wo sich die Charles Darwin Research Station befindet, sind seit 1990 17 Menschen verschwunden. Die meisten wurden später lebend gefunden, nachdem sie sich hoffnungslos in dichtem Unterholz und zerklüftetem Vulkangelände verloren hatten. Aber einige kamen um. Einer war ein junger israelischer Tourist, der sich 1991 im Schildkrötenreservat von Santa Cruz verirrte. Eine zweimonatige Suche konnte ihn nicht finden. Tatsächlich verirrten sich einige der Sucher selbst und mussten gerettet werden. Schließlich entdeckten Fischer die Leiche des jungen Mannes. Als ehemaliger israelischer Panzerkommandant war er in bester körperlicher Verfassung gewesen, hatte es aber nur sechs Meilen geschafft, bevor er der sengenden Hitze und dem Mangel an frischem Wasser erlag. Ein Schild im Schildkrötenreservat sagt unverblümt: Stop. Gehen Sie nicht über diesen Punkt hinaus. Du könntest sterben.

Dies ist die täuschend tückische Welt aus sonnengebrannter Lava, stacheligen Kakteen und verworrenem Reisig, in die Charles Darwin im September 1835 eintrat, als er mit anderen Besatzungsmitgliedern der HMS Beagle die Galápagos-Inseln erreichte. Der Kapitän der Beagle, Robert FitzRoy, beschrieb die karge Vulkanlandschaft als ein für Pandemonium geeignetes Ufer. Mit 26 Jahren war Darwin im Rahmen der fünfjährigen Mission des Beagle zur Vermessung der Küste Südamerikas und zur Durchführung einer Reihe von Längsmessungen rund um den Globus auf den Archipel gekommen, der sich etwa 600 Meilen westlich von Ecuador über den Äquator erstreckt. Darwins fünfwöchiger Besuch auf diesen bemerkenswerten Inseln war der Katalysator der wissenschaftlichen Revolution, die heute seinen Namen trägt.



Darwins revolutionäre Theorie war, dass neue Arten auf natürliche Weise durch einen Evolutionsprozess entstehen und nicht von Gott – für immer unveränderlich – geschaffen wurden. Nach der etablierten kreationistischen Theorie zu Darwins Tagen waren die exquisiten Anpassungen vieler Arten – wie die Scharniere der Muschelschale und die Flügel und Federn der durch die Luft verbreiteten Samen – ein zwingender Beweis dafür, dass ein Designer jede Art für ihre vorgesehenen Platz in der Ökonomie der Natur. Darwin hatte diese Theorie, die durch den biblischen Bericht in Genesis gestützt wurde, von ganzem Herzen akzeptiert, bis seine Erfahrungen auf den Galápagos-Inseln begannen, diese Denkweise über die biologische Welt zu untergraben.



Die Galápagos-Inseln wurden durch Vulkanausbrüche in der jüngeren geologischen Vergangenheit gebildet (die älteste der Inseln tauchte erst vor drei Millionen Jahren aus dem Meer auf), und Darwin erkannte, dass die abgelegene Umgebung dem Leben einen Neuanfang beschert haben musste. Wenn wir jede Höhe mit ihrem Krater gekrönt sehen und die Grenzen der meisten Lavaströme noch deutlich erkennbar sind, glauben wir, dass sich innerhalb einer geologisch neuen Zeit der ununterbrochene Ozean hier ausgebreitet hat, schrieb er in seinem Journal of Researches. Daher scheinen wir sowohl in Raum als auch in Zeit dieser großen Tatsache, dem Mysterium der Mysterien, dem ersten Erscheinen neuer Wesen auf dieser Erde, etwas nahe gebracht zu werden.

Wie, fragte sich Darwin, war das Leben auf diese Inseln gekommen? Die Naturgeschichte dieser Inseln, wie er später herausstellte, ist außerordentlich kurios und verdient Aufmerksamkeit. Die meisten Bio-Produktionen sind Ureinwohner-Kreationen, die nirgendwo anders zu finden sind. Dennoch zeigten alle Kreaturen eine ausgeprägte Verwandtschaft mit denen des amerikanischen Kontinents. Die neuartige Galápagos-Art, argumentierte Darwin, muss als zufällige Kolonisten aus Mittel- und Südamerika entstanden sein und sich dann nach ihrer Ankunft auf den Galápagos von ihren angestammten Beständen abgespalten haben. Als er von Insel zu Insel reiste, stieß Darwin auch auf verlockende Beweise, die darauf hindeuteten, dass die Evolution auf jeder Insel unabhängig ablief und scheinbar neue Arten hervorbrachte.



Andere Beweise vom südamerikanischen Kontinent zeigten, dass Arten weder im geografischen Raum noch in den tiefen Bereichen der paläontologischen Zeit stabil zu sein schienen. Aber die besonders überzeugenden Beweise von den Galápagos-Inseln katapultierten Darwin und die Biowissenschaften in die Neuzeit. Später fügte er seiner kühnen Befürwortung der Evolution die entscheidende Erkenntnis hinzu, dass sich Arten durch natürliche Selektion entwickeln: Varianten, die besser an ihre Umgebung angepasst sind, überleben und reproduzieren sich eher. Als er schließlich 1859 Über die Entstehung der Arten durch natürliche Auslese veröffentlichte, veränderten Darwins revolutionäre Theorien nicht nur das Studium des Lebens, sondern machten die Galápagos-Inseln auch zu einem geheiligten wissenschaftlichen Boden.

Vor mehr als drei Jahrzehnten faszinierte mich Darwins Leben und insbesondere seine historische Reise um die Welt. Als der Evolutionsbiologe Edward O. Wilson, dessen Grundstudium ich in Harvard belegte, von meinem Interesse erfuhr, schlug er vor, dass ich auf die Galápagos-Inseln gehe, und er half bei der Finanzierung eines Dokumentarfilms über Darwins Reise. Meine erste Reise im Jahr 1968 war zwei Jahre vor Beginn des organisierten Tourismus auf den Galápagos. Nur zu den Inseln kommen
war eine Herausforderung. Unsere Expedition flog von Guayaquil, Ecuador, in einer PBY, einem amphibischen, zweimotorigen Patrouillenflugzeug aus der Zeit des Zweiten Weltkriegs. Wir saßen auf Sitzen aus Maschennetzen. Es gab zahlreiche Löcher im Untergestell des Flugzeugs, durch die ich bis zum Meer unter mir sehen konnte. Der Eindruck, den diese unglaublich schönen Inseln auf mich machten, war unauslöschlich (der Vulkan, der die Insel Fernandina bildet, brach während unseres Besuchs spektakulär aus).

Acht Expeditionen später zieht es mich immer noch zu diesen Inseln, um ihren außergewöhnlichen Einfluss auf Darwin zu dokumentieren und ökologische Veränderungen seit Darwins Tagen zu studieren. Mit dem Aufkommen des organisierten Tourismus hat sich vieles verändert. Heute fliegen täglich zwei bis vier Passagierflugzeuge auf die Galápagos-Inseln und bringen insgesamt rund 100.000 Touristen pro Jahr. Puerto Ayora, Heimat der Charles-Darwin-Forschungsstation, ist ein boomender Touristenort mit etwa 15.000 Einwohnern, fast zehnmal so viele wie bei meinem ersten Besuch. Da Touristen ihre organisierten Kreuzfahrten rund um die Inseln genießen, sind sie auf 60 Orte beschränkt, die vom National Park Service sorgfältig ausgewählt wurden, und müssen auf deutlich markierten Wegen bleiben, die sie vor Gefahren schützen.



Zwei Hauptfragen stellen sich dem Studenten von Darwins historischem Besuch: Wohin ging Darwin, und wie genau hatte sein Besuch sein wissenschaftliches Denken beeinflusst? Die Beantwortung der ersten Frage erweist sich dank eines reichhaltigen Repositorys an dokumentarischen Quellen als einfacher als man denkt. Die britische Marine hatte eine Vorliebe für detaillierte Aufzeichnungen, und die Reise der Beagle wird in drei Schiffsprotokollen, der persönlichen Erzählung von Kapitän FitzRoy, einer Reihe hervorragender Karten, die von den Offizieren der Beagle angefertigt wurden, und verschiedenen Aquarellen und Skizzen von Besatzungsmitgliedern beschrieben. Wir können auch auf Darwins eigene umfangreiche Aufzeichnung seiner etwa Dutzend Exkursionen zurückgreifen, die mehr als 100 Seiten unveröffentlichter Notizen und mehr als 80 Seiten veröffentlichtes Material umfasst.

Fünf Jahre lang zeichneten die Logbücher der Beagle, oft stündlich, auf, wo sich das Schiff befand und was es tat. Zwei Tage nach der ersten Sichtung von Land auf den Galápagos, am 15. September 1835, ankerte die Beagle in Stephens Bay auf Chatham Island, heute bekannt als San Cristóbal. (Alle Inseln erhielten von ihren frühen Besuchern sowohl spanische als auch englische Namen, darunter Spanier, die Inka-Gold und -Silber in Peru suchten, und britische Freibeuter, die diese Reichtümer von den Spaniern stehlen wollten.) Von diesem Ankerplatz aus registrierten die Beagle-Offiziere a Peilung von N10ºE zum Kicker Rock, einer beeindruckenden 470-Fuß-Insel etwa vier Meilen vor der Küste, und eine Peilung von N45ºE zum Finger Hill, einem 516-Fuß-Tuffkrater. Auf einer Karte zeigt der Ort, an dem sich diese beiden Peilungen kreuzen, den Ankerpunkt des Beagle an. Mit anderen Peilungen in den Logs des Beagles, zusammen mit Darwins Bemerkungen in seinem Tagebuch und wissenschaftlichen Notizen, ist es möglich, während seines fünfwöchigen Besuchs praktisch alle Landeplätze und Binnenwanderungen Darwins zu rekonstruieren. Dazu gehören viele Regionen, die sich entweder an abgelegenen oder potenziell gefährlichen Orten befinden und daher für Touristen gesperrt sind.

Während die Beagle von Ost nach West durch den Archipel segelte, besuchte Darwin vier der größeren Inseln, wo er an neun verschiedenen Orten landete. Auf San Cristóbal zog es Darwin besonders zu einem stark von Kratern übersäten Bezirk an der zerklüfteten Nordostküste. Die gesamte Oberfläche dieses Teils der Insel, so berichtete Darwin, scheint wie ein Sieb von den unterirdischen Dämpfen durchdrungen zu sein: hier und da wurde die Lava, obwohl sie weich war, in große Blasen geblasen; und an anderen Stellen sind die Spitzen ähnlich geformter Höhlen eingestürzt und haben kreisförmige Gruben mit steilen Seiten hinterlassen. Durch die regelmäßige Form der vielen Krater gaben sie dem Land ein künstliches Aussehen, das mich lebhaft an die Gegenden von Staffordshire erinnerte, wo die großen Eisengießereien am zahlreichsten sind.

Als Darwin San Cristóbal erkundete, begegnete er vielen Vögeln und Tieren, die für ihn neu waren. Er staunte über die bemerkenswerte Zahmheit der Vögel, stieß mit dem Lauf seiner Waffe einen neugierigen Falken von einem Ast und versuchte, mit den Händen oder mit der Mütze kleine Vögel zu fangen. Er bemerkte auch die auffallende Dominanz von Reptilien auf diesen Inseln, die den Archipel wie eine Reise in die Vergangenheit erscheinen ließen. An der Küste tummelten sich Schwärme von scheußlich aussehenden Meeresleguanen – die einzigen Hochseeechsen der Welt. An Land traf die Beagle-Crew auf große Landleguane, die eng mit ihrem marinen Cousin verbündet waren. ein paar kleinere Eidechsen; eine Schlange; und riesige Landschildkröten, nach denen die Inseln benannt sind. (Das alte spanische Wort galápago bedeutet Sattel, dem die Form des Panzers der Schildkröte ähnelt.)

Inmitten eines teilweise bewachsenen Lavafeldes auf San Cristóbal stieß Darwin auf zwei riesige Schildkröten, von denen jede mehr als 200 Pfund wog. Einer, bemerkte er, aß ein Stück Kaktus, und als ich mich ihm näherte, starrte er mich an und stapfte langsam davon; der andere zischte tief und zog den Kopf ein. Diese riesigen Reptilien, umgeben von der schwarzen Lava, den kahlen Büschen und großen Kakteen, kamen mir vor wie einige vorsintflutliche Tiere. Insgesamt trugen diese riesigen Reptilien dramatisch zu der seltsamen Zyklopenszene bei, dachte Darwin.

Floreana war die nächste der vier Inseln, die Darwin besuchte. Die erste Siedlung auf den Galápagos-Inseln war dort erst drei Jahre zuvor gegründet worden, bevölkert von Sträflingen aus Ecuador; es brach ein paar Jahre später zusammen, nachdem einige unzufriedene Gefangene die Waffen gegen den örtlichen Gouverneur erhoben hatten. Auf Floreana, bemerkte Darwin in seinem privaten Tagebuch, habe ich fleißig alle Tiere, Pflanzen, Insekten und Reptilien dieser Insel gesammelt – und fügte hinzu: Es wird sehr interessant sein, aus zukünftigen Vergleichen herauszufinden, in welchem ​​​​Distrikt oder „Zentrum der Schöpfung“ die organisierten Wesen dieses Archipels müssen angehängt werden. Immer noch wie ein Kreationist denkend, versuchte Darwin, die seltsamen Bewohner der Inseln innerhalb des herrschenden biologischen Paradigmas zu verstehen.

Nach einem kurzen Halt in Tagus Cove, auf Isabela, fuhr die Beagle nach Santiago. Darwin, drei Besatzungsmitglieder und sein Diener Syms Covington wurden neun Tage lang zurückgelassen, um Exemplare zu sammeln, während die Beagle nach San Cristóbal zurückkehrte, um frisches Wasser zu holen. Geführt von einem Siedler aus Floreana, der zur Schildkrötenjagd geschickt worden war, stieg Darwin zweimal ins Hochland auf, um in der feuchten Zone Exemplare zu sammeln. Dort konnte er die Gewohnheiten der Schildkröte sehr detailliert studieren.
Er fand heraus, dass diese schwerfälligen Giganten von der ganzen Insel kamen, um an mehreren kleinen Quellen in der Nähe des Gipfels Wasser zu trinken. Man konnte Horden von Riesen kommen und gehen sehen, mit ausgestreckten Hälsen, die den Kopf ins Wasser stecken, ohne Rücksicht auf jeden Zuschauer, um ihren Durst zu stillen. Darwin zählte, wie oft die Schildkröten in einer Minute schluckten (ungefähr zehn), bestimmte ihre durchschnittliche Geschwindigkeit (sechs Meter pro Minute) und studierte ihre Ernährung und Paarungsgewohnheiten. In den Highlands aßen Darwin und seine Gefährten ausschließlich Schildkrötenfleisch. Er bemerkte, dass es sehr lecker sei, wenn es in der Schale geröstet oder zu einer Suppe verarbeitet wird.

Wenn er keine Exemplare sammelte, widmete Darwin Zeit dem Versuch, die geologischen Merkmale der Inseln zu verstehen, insbesondere die markanten Tuffkegel in der Nähe seines Campingplatzes in Buccaneer Cove. Er war der erste Geologe, der erkannte, dass solche sandsteinähnlichen Strukturen, die bis zu einer Höhe von mehr als 300 Metern ansteigen, ihre besonderen Eigenschaften den unterseeischen Lava- und Schlammausbrüchen verdanken; Sie vermischen sich bei hohen Temperaturen mit Meerwasser und produzieren winzige Partikel, die in die Luft schießen und auf das Land regnen, um riesige Schlackenkegel zu bilden.

Am 17. Oktober bestiegen Darwin und seine vier Santiago-Begleiter die Beagle mit ihrem einwöchigen Probentransport. Das Schiff verbrachte die nächsten zwei Tage damit, eine Vermessung der beiden nördlichsten Inseln durchzuführen, und dann, 36 Tage nach seiner Ankunft im Archipel (in denen er 19 Tage an Land verbrachte), segelte die Beagle nach Tahiti. Obwohl Darwin es noch nicht ganz würdigte, hatte eine Revolution in der Wissenschaft begonnen.

Wenn man Darwins Weg folgt, versteht man die Schwierigkeiten, die er überwunden hat und die für die Leser seiner Veröffentlichungen nicht ohne weiteres ersichtlich sind. Beim Trekking auf den Galapagos-Inseln hängt alles davon ab, wie viel Wasser man mitnehmen kann, was jeden Ausflug auf etwa drei Tage begrenzt – oder bei längeren Ausflügen das Verstauen von Essen und Wasser entlang einer Route erfordert.

Für Darwin wäre eine solche Logistik noch problematischer gewesen, da er nicht über die leichte Ausrüstung wie Rucksäcke mit Aluminiumrahmen und Plastikwasserbehälter verfügte, die wir heute haben. Mit Unterstützung seines Dieners hätte Darwin seinen geologischen Hammer, einen Neigungsmesser zum Messen von Neigungen, eine Schrotflinte zum Sammeln von Vögeln, einen Kompass, Pflanzenpressen, Nagetierfallen, Musterflaschen, Weingeist zur Konservierung von Wirbellosen, ein Notizbuch, einen Schlafsack mitgebracht , Essen und natürlich Wasser. Mit einer charakteristischen Untertreibung (die vielleicht seine ausgezeichnete körperliche Verfassung nach umfangreichen Feldforschungen in Südamerika während der letzten vier Jahre widerspiegelt) schrieb Darwin über den 3.000-Fuß-Aufstieg zum Gipfel von Santiago lediglich, dass die Wanderung lang war. Während unserer eigenen Besteigung dieser Route im Jahr 2004, als wir alle etwa 70 Pfund mitnahmen, war einer meiner Expeditionskameraden so von der Hitzeerschöpfung überwältigt, dass er in unser Basislager in Buccaneer Cove zurückkehren musste; ein anderer verstauchte sich den Knöchel auf dem tückischen Fuß, schaffte es aber, weiterzumachen.

Während einer früheren Expedition lernten ich und fünf Gefährten Darwins Vergleich der Lavaströme von Galápagos mit einer imaginären Szene aus den Infernal-Regionen viel lebhafter zu schätzen, als wir es uns gewünscht hätten. Wir waren auf Santiago, wo Darwin neun Tage lang gezeltet hatte, auf dem Weg in eine Gegend, in der manchmal Schildkröten zu finden waren. Unsere beiden Guides hatten eine Abkürzung über einen Lavastrom an der Küste vorgeschlagen. Was keiner von uns vom Aussichtspunkt unseres Bootsanlegeplatzes aus sehen konnte, war, dass unsere Route über mehr als 13 Kilometer fast durchgehenden Lavagesteins führte – nicht nur die ein oder zwei Kilometer, die unsere Guides uns erwartet hatten. Als wir unsere Wanderung durch dieses gefährliche Feld aus zerklüfteter Lava begannen, hatten wir keine Ahnung, wie nahe wir alle dem Tod kommen würden. Was ein 6-stündiger Ausflug sein sollte, wurde zu einem 51-stündigen Albtraum, als wir über durcheinander geratene Blockhaufen mit rasiermesserscharfen Kanten und in und aus steilen Schluchten kletterten, die von mäandernden Lavas und eingestürzten Lavadomen gebildet wurden. Solche Ströme, kommentierte Darwin, der sich auf mehrere kleinere wagte, seien wie ein Meer, das in seinen stürmischsten Momenten erstarrt sei. Er fügte hinzu: Nichts kann man sich rauer oder schrecklicher vorstellen.

Einige Arten (eine Galápagos-Sorte der Sumpfohreule) entwickeln sich noch und werden immer weniger wie Festlandverwandte.(Frank J. Sulliway)

Die Naturgeschichte dieser Inseln ist äußerst kurios“, schrieb Darwin. Sulloway fotografierte einen Galápagos-Falke am Vulkan von Fernandina.(Frank J. Sulliway)

Riesenschildkröten, die 600 Pfund erreichen und 175 Jahre alt werden können, tragen zur „seltsamen Zyklopenszene“ bei, schrieb Darwin.(Frank J. Sulliway)

Galápagos-Finkarten stammen von verschiedenen Inseln und zeichnen sich durch charakteristische Schnäbel aus, die an unterschiedliche Bedingungen angepasst sind. Die Vögel würden Darwin helfen, eine entscheidende Prozessanpassung darzustellen.(Frank J. Sulliway)

Auf diesen Inseln (einer Riesenschildkröte) schrieb Darwin: 'Wir scheinen dieser großartigen Tatsache - diesem Mysterium der Mysterien - dem ersten Erscheinen neuer Wesen auf dieser Erde etwas nahe gebracht zu werden.'(Mark Moffett / Alle Bilder)

Die Legende besagt, dass Darwin sofort verstanden hat, dass sich Arten durch natürliche Auslese entwickeln, als er 1835 die Galápagos-Inseln besuchte. Aber es dauerte tatsächlich Jahre, bis er das, was er dort vorfand, richtig erkannte.(Frank J. Sulloway/Gemälde von George Richmond)

In einem c. Brief von 1837 an Robert Fitzroy, Kapitän der HMS Beagle, Darwin fragt, welche Inseln welche Vogelexemplare hervorgebracht haben.(Frank J. Sulloway/Cambridge University, England)

An unserem zweiten Tag an diesem Lavastrom von Santiago ging uns das Wasser aus. Zu allem Überfluss hatten unsere beiden Guides kein eigenes Wasser mitgebracht und tranken unseres. Am Nachmittag des dritten Tages waren wir alle stark dehydriert und mussten den Großteil unserer Ausrüstung aufgeben. Verzweifelt hackten unsere Guides einen Kandelaber-Kaktuszweig ab, und wir tranken den Saft, der so bitter war, dass ich würgte. Bevor wir endlich die Küste erreichten, wo ein Hilfsschiff hektisch nach uns suchte, war ein Expeditionsteilnehmer im Delirium und dem Tode nahe. Anschließend wurde er in den USA für fünf Tage ins Krankenhaus eingeliefert, und er brauchte mehr als einen Monat, um sich zu erholen.

Bei einer anderen Gelegenheit begleitete ich den Botaniker Alan Tye von der Charles Darwin Research Station auf der Suche nach dem seltenen Lecocarpus-Strauch, den Darwin 1835 gesammelt hatte. Als Mitglied der Korbblütlerfamilie war die Pflanze seit einem Jahrhundert von niemandem mehr gesehen worden, was einige Botaniker verursachte Darwins gemeldete Lokalität in Frage zu stellen. Der Tag war ungewöhnlich heiß, und Tye spürte nach einigen Wanderstunden die einsetzende Hitzeerschöpfung und bat mich, die Führung zu übernehmen. Ich benutzte eine Machete, um uns den Weg durch das Gebüsch zu bahnen, und auch ich wurde von der Hitze erschöpft und begann zu erbrechen. Hitzeerschöpfung stellte sich als mein geringstes Problem heraus. Ich hatte versehentlich den Ast eines überhängenden Manzanillo-Baumes abgeschnitten, dessen Äpfel für den Menschen giftig sind, aber von Schildkröten geliebt werden. Etwas von dem Saft des Baumes war auf ein Armband, das ich trug, und dann in meine beiden Augen gelangt. Das Brennen des Saftes war fast unerträglich, und es half nichts, meine Augen mit Wasser zu übergießen. Die nächsten sieben Stunden war ich fast geblendet und konnte meine Augen nur für ein paar Sekunden öffnen. Auf dem Rückweg zu unserem fünf Stunden entfernten Campingplatz musste ich oft mit geschlossenen Augen auf riesigen Felsbrocken in einem ausgetrockneten Flussbett und am Rande von Lavaschluchten balancieren. Das waren die schmerzhaftesten sieben Stunden, die ich je verbracht habe. Glücklicherweise fanden Tye und ich die seltene Pflanze, nach der wir gesucht hatten, lösten ein jahrhundertealtes Rätsel und stellten fest, dass San Cristóbal zwei verschiedene Mitglieder der gleichen Lecocarpus-Gattung hat.

Darwin berichtete persönlich von keinen unangenehmen körperlichen Schwierigkeiten während seines eigenen Galápagos-Besuchs, obwohl er und vier Gefährten auf Santiago über einen Mangel an Süßwasser und die drückende Hitze klagten, die 137 Grad Fahrenheit (das Maximum auf ihrem Thermometer) erreichte, gemessen in der Sandboden außerhalb ihres Zeltes. Darwin wurde zweimal an den potenziell tödlichen Ausgang jeder Exkursion in die Wildnis der Galápagos-Inseln erinnert. Die Crew der Beagle traf auf eine verlorene Seele des amerikanischen Walfängers Hydaspy, der auf Española gestrandet war, und dieser Glücksfall rettete ihm das Leben. Kapitän FitzRoy zeichnete auch auf, dass ein anderer Matrose eines amerikanischen Walfängers vermisst wurde und dass die Besatzung des Walfängers nach ihm suchte. Man sollte sich also nicht wundern, dass Darwin während seiner Feldforschung seine Aufmerksamkeit hauptsächlich auf das Überleben der vielen Gefahren der Galápagos-Inseln gerichtet hatte.

Die Legende besagt, dass Darwin während seines Besuchs auf den Inseln zur Evolutionstheorie bekehrt wurde, wie ein Heureka. Wie konnte er nicht gewesen sein? Rückblickend erscheinen die Beweise für die Evolution so zwingend. Darwin erzählt uns in seinem Journal of Researches, das erstmals 1839 veröffentlicht wurde, dass seine Faszination für das Mysterium der Mysterien – die Entstehung neuer Arten – zuerst durch eine zufällige Diskussion auf Floreana mit Nicholas Lawson, dem Vizegouverneur der Inseln, geweckt wurde. Zum Teil aufgrund von Unterschieden in der Form eines Schildkrötenpanzers behauptete Lawson, dass er sofort sagen konnte, von welcher Insel eine stammte. Darwin bemerkte auch, dass die Spottdrosseln auf den vier Inseln, die er besuchte, entweder separate Sorten oder Arten zu sein schienen. Wenn dies zutrifft, spekulierte er, würden solche Tatsachen die Stabilität der Arten untergraben – der grundlegende Grundsatz des Kreationismus, der davon ausging, dass alle Arten in ihrer gegenwärtigen, unveränderlichen Form geschaffen wurden.

Darwins erste Überlegungen zur Evolution waren ein nachträglicher Gedanke, der während der letzten Etappe der Beagle-Reise neun Monate nach seinem Galápagos-Besuch geschrieben wurde. (Diese historische Einsicht verdanke ich einer merkwürdigen Tatsache – Darwin war ein miserabler Buchstabierer. 1982 konnte ich Darwins früheste und bisher undatierte Schriften über mögliche Artentransformationen datieren, indem ich Veränderungen in Darwins Muster von Rechtschreibfehlern während der Reise analysierte.) Galápagos, Darwin interessierte sich viel mehr für die Geologie der Inseln als für ihre Zoologie. Aus den vollständigen Aufzeichnungen seiner unveröffentlichten wissenschaftlichen Aufzeichnungen wissen wir außerdem, dass er persönlich der Evolution zweifelhaft war. Nach seinem Besuch auf den Galápagos-Inseln glaubte er fast anderthalb Jahre lang, dass die Schildkröten und Spottdrosseln wahrscheinlich nur Varietäten seien, eine Schlussfolgerung, die den Kreationismus nicht bedrohte, der es Tieren erlaubte, sich in Reaktion auf ihre Umgebung leicht zu unterscheiden. Nach der kreationistischen Theorie waren Arten ein bisschen wie Gummibänder. Die Umgebung konnte Variationen hervorrufen, aber die unvermeidliche Anziehungskraft des unveränderlichen Typs – die man für eine Idee im Geiste Gottes hielt – führte dazu, dass die Arten zu ihren ursprünglichen Formen zurückkehrten. Für den Kreationisten war jede Abweichung vom Typus durch eine unüberwindbare Barriere zwischen echten Arten begrenzt.

Darwins anfängliches Versäumnis, die Argumente für die Evolution einzuschätzen, beruht zum großen Teil auf einer weit verbreiteten falschen Annahme über die Schildkröten. Naturforscher dachten, dass Riesenschildkröten von Freibeutern auf die Galápagos gebracht wurden, die sie aus dem Indischen Ozean transportiert hatten, wo ähnliche Schildkröten auf mehreren Inseln vorkommen. Diese Verwirrung erklärt Darwins erstaunliches Versagen, auch nur ein einziges Exemplar für wissenschaftliche Zwecke zu sammeln. Er und sein Diener nahmen zwei Babyschildkröten als Haustiere mit nach England. Diese jungen Schildkröten führten Darwin weiter in die Irre, da Unterschiede zwischen den Unterarten nur bei Erwachsenen offensichtlich sind. Die Bedeutung von Schildkröten für die Theorie, die er schließlich über die Ursprünge und die Vielfalt der Lebewesen entwickeln würde, nicht erkennend, fraßen sich Darwin und seine Mitschiffskameraden durch 48 erwachsene Schildkrötenexemplare und warfen ihre Panzer über Bord.

Auch Darwins berühmte Finken führten ihn zunächst in die Irre. Auf den Galápagos gibt es 14 Finkenarten, die sich in den letzten Millionen Jahren alle aus einem einzigen Vorfahren entwickelt haben. Sie sind zu einem der bekanntesten Fälle geworden, in denen sich Arten an verschiedene ökologische Nischen anpassen. Aus Darwins Musterheften geht hervor, dass er täuschen konnte, dass einige der ungewöhnlichen Finkenarten zu den Familien gehörten, die sie durch einen Prozess namens konvergente Evolution nachahmen. Zum Beispiel dachte Darwin, dass der Kaktusfink, dessen langer, sondierender Schnabel darauf spezialisiert ist, Nektar aus Kaktusblüten zu gewinnen (und Kaktusstacheln auszuweichen), mit Vögeln mit langen, spitzen Schnäbeln wie Wiesenlerche und Pirol verwandt sein könnte. Er verwechselte auch den Grassängerfink mit einem Zaunkönig. Da er nicht wusste, dass alle Finken eng miteinander verwandt waren, hatte Darwin keinen Grund zu der Annahme, dass sie sich aus einem gemeinsamen Vorfahren entwickelt hatten oder sich von einer Insel zur anderen unterschieden.

Meine eigene Entdeckung vor mehr als 30 Jahren, dass Darwin einige seiner berühmten Galápagos-Finken falsch identifiziert hatte, führte mich zum Darwin-Archiv der Cambridge University Library in England. Dort fand ich eine Manuskriptspur, die weitere Löcher in die Legende bohrte, dass diese Vögel einen sofortigen Aha-Moment auslösten. Erst als Darwin nach England zurückkehrte, als Experten für Herpetologie und Ornithologie begannen, seine Galápagos-Berichte zu korrigieren, erkannte er das Ausmaß seiner Sammelversäumnisse und Fehlidentifikationen. Insbesondere hatte Darwin es versäumt, die meisten seiner Galápagos-Vögel nach Inseln zu kennzeichnen, sodass ihm die entscheidenden Beweise fehlten, die es ihm ermöglichten, zu argumentieren, dass sich verschiedene Finkenarten getrennt entwickelt hatten, während sie auf verschiedenen Inseln der Galápagos-Gruppe isoliert waren.

Fünf Monate nach seiner Rückkehr nach England, im März 1837, traf sich Darwin mit dem Ornithologen John Gould. Fünf Jahre älter als Darwin wurde Gould gerade erst für seine wunderschön illustrierten Vogelmonographien bekannt, die heute hochgeschätzte Sammlerstücke sind. Eine meiner unerwartetsten Entdeckungen in den Darwin-Archiven war der Zettel, auf dem Darwin seine entscheidende Begegnung mit Gould festhielt. Dieses Manuskript zeigt deutlich, wie sich Darwins Denken aufgrund von Goulds scharfsinnigen Erkenntnissen über die Galápagos-Vögel zu ändern begann. Im Gegensatz zu Darwin hatte Gould die verwandte Natur der Galápagos-Finken sofort erkannt und überzeugte Darwin, der ihn eingehend zu diesem Thema befragte, dass drei seiner vier Galápagos-Spottdrosseln getrennte Arten und nicht nur Varietäten seien. Gould informierte Darwin auch darüber, dass 25 seiner 26 Landvögel von den Galápagos-Inseln neu für die Wissenschaft und einzigartig auf diesen Inseln seien.

Goulds taxonomische Urteile veranlassten Darwin schließlich, die Evolutionstheorie anzunehmen. Verblüfft von der Erkenntnis, dass sich entwickelnde Sorten die vermeintlich feste Barriere durchbrechen könnten, die laut Kreationismus die Bildung neuer Arten verhindert, versuchte er schnell, seine früheren Sammelversäumnisse zu korrigieren, indem er Insellokalitätsinformationen von den sorgfältig beschrifteten Sammlungen von drei Beagle-Schiffskameraden anforderte. Zwei dieser Sammlungen von Captain FitzRoy und FitzRoys Steward,
Harry Fuller, enthielt 50 Galápagos-Vögel, darunter mehr als 20 Finken. Sogar Darwins Diener Covington hatte getan, was Darwin nicht getan hatte, indem er seine persönliche Sammlung von Finken nach Inseln benannte, die später von einem privaten Sammler in England erworben wurden. Die Geburt der darwinistischen Revolution war ein hochgradig kollaboratives Unternehmen.

Die Argumente für die Evolution, die dieser gemeinsame ornithologische Beweis lieferte, blieb dennoch fast ein Jahrzehnt lang umstritten. Darwin war nicht ganz davon überzeugt, dass Gould Recht hatte, dass alle Finken getrennte Arten oder sogar alle Finken waren. Darwin wusste auch, dass ohne Exemplare die Unterschiede zwischen den Schildkröten von Insel zu Insel anfechtbar waren, obwohl ein französischer Herpetologe 1838 Darwin entzückt erzählte, dass mindestens zwei Arten von Schildkröten auf den Inseln existierten.

Im Jahr 1845 lieferte Darwins Botanikerfreund Joseph Hooker Darwin die endgültigen Beweise, die er brauchte, um seine Theorie zu untermauern. Hooker analysierte die zahlreichen Pflanzen, die Darwin von den Galápagos mitgebracht hatte. Im Gegensatz zu den Vögeln waren alle Pflanzen mit genauen Fundorten verbunden – nicht weil Darwin die Pflanzen im Sinne der Evolutionstheorie gesammelt hatte, sondern weil Pflanzen kurz nach dem Sammeln in Pflanzenpressen konserviert werden müssen. Daher waren die Exemplare von jeder Insel alle zusammengepresst und nicht vermischt worden. Hooker identifizierte schließlich mehr als 200 Arten, von denen die Hälfte nur auf den Galápagos-Inseln vorkam. Davon waren drei Viertel auf einzelne Inseln beschränkt – doch andere Inseln besaßen oft eng verwandte Formen, die auch sonst nirgendwo auf der Erde zu finden waren. Endlich hatte Darwin die überzeugenden Beweise, denen er wirklich vertrauen konnte. Wie er Hooker schrieb: Ich kann Ihnen nicht sagen, wie erfreut und erstaunt ich über die Ergebnisse Ihrer Untersuchung bin; wie wunderbar unterstützen sie meine Behauptung über die Verschiedenheit der Tiere der verschiedenen Inseln, vor denen ich immer Angst hatte.

Es zeugt sicherlich von Darwins intellektueller Kühnheit, dass er sich die Evolutionstheorie etwa acht Jahre zuvor ausgedacht hatte, als er noch Zweifel an der Klassifizierung von Galápagos-Schildkröten, Spottdrosseln und Finken hegte. Um die unorthodoxe Theorie zu untermauern, führte er ein umfassendes, 20-jähriges Forschungsprogramm durch, das letztendlich so überzeugend wurde, dass er die inspirierenden Beweise von Galápagos nicht brauchte, um seinen Standpunkt zu vertreten. Infolgedessen widmet Darwin den Galápagos nur 1 Prozent des Artenursprungs, kaum mehr als er den Madeiras oder Neuseeland zugeteilt hat.

Ich habe mich oft gefragt, warum Darwin vor der Veröffentlichung von Origin of Species im Jahr 1859 die einzige Person war, von der bekannt ist, dass sie aufgrund von Beweisen von den Galapagos-Inseln Evolutionist wurde – insbesondere nach Hookers überzeugender botanischer Studie. Schließlich waren sich Kapitän FitzRoy, John Gould, Joseph Hooker und zahlreiche wissenschaftliche Spezialisten, die Darwin bei der Analyse und Veröffentlichung seiner Reiseergebnisse halfen, der Ungewöhnlichkeit seiner Galápagos-Sammlungen bewusst. Letztlich ist es vielleicht eine Frage der mutigen Bereitschaft, über neue und unkonventionelle Denkweisen nachzudenken. Als Darwins Onkel Josiah Wedgwood versuchte, Darwins Vater davon zu überzeugen, dass der junge Charles auf der Beagle segeln sollte, stellte Josiah fest, dass Charles ein Mann von größerer Neugier war.

Man sieht immer wieder die Wahrheit von Wedgwoods Beobachtung. Charles Darwins unbestreitbares Talent, die richtigen Fragen zu stellen, unterstützt durch seinen fünfwöchigen Besuch in einem außergewöhnlichen Workshop der Evolution, der voller ungefragter und unbeantworteter Fragen strotzte, löste schließlich die darwinistische Revolution aus. Indem er neue Fragen stellte, reiste Darwin in Gedanken immer wieder zu den Galápagos-Inseln zurück, überprüfte seine unvollkommenen Beweise im Lichte seiner ausgereiften Theorie und profitierte von neuen und besseren Beweisen anderer Forscher.

Obwohl vieles von dem, was man heute auf den Galápagos-Inseln sieht, praktisch identisch mit dem zu sein scheint, was Darwin 1835 beschrieben hat, haben sich Biologie und Ökologie der Inseln durch die Einführung exotischer Pflanzen, Insekten und Tiere grundlegend verändert. Völlig verschwunden von Santiago sind zum Beispiel die goldfarbenen Landleguane, die Darwin 1835 als so zahlreich beschrieben hat, dass wir für einige Zeit keinen von ihren Bauen freien Platz finden konnten, um unser Zelt aufzustellen. Die Hauptschuldigen an diesem Aussterben waren neben den Beagle-Crewmitgliedern und anderen Menschen, die diese Leguane sehr gut fanden, die Ratten, Hunde, Katzen, Ziegen und Schweine, die von Seefahrern und Möchtegern-Siedlern eingeführt wurden, die ihre Tiere freileben ließen. Neben Walfängern jagten frühe Siedler die riesigen Landschildkröten auf einigen Inseln bis zum Aussterben, und auf anderen Inseln haben sie sie fast ausgerottet. Kürzlich eingeführte Insekten und Pflanzen – darunter Feuerameisen, Wespen, parasitäre Fliegen und Chininenbäume – sind ebenfalls sehr invasiv geworden und bedrohen das Ökosystem der Galapagos-Inseln.

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Als ich vor 37 Jahren zum ersten Mal die Galápagos-Inseln besuchte, war Chinin noch kein ernsthaftes Problem, und wilde Ziegen, die später in Isabelas Volcán Alcedo (Heimat von etwa 5.000 riesigen Landschildkröten) eindrangen, hatten noch keine Seuchenzahl erreicht. Aber in den 1990er Jahren verwüsteten mehr als 100.000 Ziegen die Vegetation des Vulkans. Darwin selbst hätte zweifellos die unermüdlichen Bemühungen der Charles Darwin Research Station und des National Park Service gelobt, die Flut der Zerstörung des fragilen Ökosystems einzudämmen, und er hätte auch einige der gelegentlichen Erfolgsgeschichten bestaunt, wie die jüngste Ausrottung von Wildschweinen aus Santiago.

Nachdem ich oft in Darwins Fußstapfen getreten bin, um seine Entdeckungsreise besser zu verstehen, bin ich zu der Überzeugung gelangt, dass die Galápagos weiterhin eines der Schlüsselelemente von Darwins Theorien verkörpern. Wie er argumentierte, ist die natürliche Auslese über lange Zeiträume letztendlich verantwortlich für die endlosen schönsten und wunderbarsten Formen um uns herum. Diesen evolutionären Prozess täglich zu stärken, nennt Darwin den Kampf ums Dasein. Dieser evolutionäre Motor entfaltet seine langsamen, aber unerbittlichen biologischen Wirkungen hauptsächlich durch Unfälle, Hunger und Tod. Vielleicht ist dieses harte biologische Prinzip nirgendwo anders offensichtlicher als auf den seltsamen Inseln, die Darwins wissenschaftliche Revolution inspirierten.



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