Vor siebenundsiebzigtausend Jahren saß ein Handwerker in einer Höhle in einem Kalksteinfelsen mit Blick auf die felsige Küste des heutigen Indischen Ozeans. Es war ein wunderschöner Ort, eine Werkstatt mit einem herrlichen natürlichen Panoramafenster, das im Sommer von einer Meeresbrise gekühlt und im Winter von einem kleinen Feuer erwärmt wurde. Die sandige Klippe darüber war mit einem weiß blühenden Strauch bedeckt, der eines fernen Tages als Blombos bekannt sein würde und diesem Ort den Namen Blombos Cave gab.

Der Mann hob ein etwa zehn Zentimeter langes Stück rotbraunen Steins auf, das er – oder sie, niemand weiß es – poliert hatte. Mit einer Steinspitze ätzte er ein geometrisches Muster in die ebene Fläche – einfache Schraffuren, umrahmt von zwei parallelen Linien mit einer dritten Linie in der Mitte.



Heute bietet der Stein keinen Hinweis auf seinen ursprünglichen Zweck. Es könnte ein religiöser Gegenstand, ein Ornament oder einfach nur ein uraltes Gekritzel gewesen sein. Aber es zu sehen bedeutet, es sofort als etwas zu erkennen, das nur ein Mensch hätte machen können. Den Stein zu schnitzen war eine sehr menschliche Sache.



Die Kratzer auf diesem rotockerfarbenen Tonstein sind das älteste bekannte Beispiel für ein kompliziertes menschliches Design. Die Fähigkeit, solche Symbole zu erschaffen und zu kommunizieren, sagt Christopher Henshilwood, Leiter des Teams, das den Stein entdeckt hat, ist 'ein eindeutiges Kennzeichen' des modernen Menschen, eine der Eigenschaften, die uns von allen anderen lebenden oder ausgestorbenen Arten unterscheiden.

Henshilwood, Archäologe an der norwegischen Universität Bergen und der Universität Witwatersrand in Südafrika, fand die Schnitzerei auf dem Land seines Großvaters nahe der Südspitze des afrikanischen Kontinents. Im Laufe der Jahre hatte er neun Fundstellen auf dem Grundstück identifiziert und ausgegraben, von denen keine mehr als 6.500 Jahre alt war, und interessierte sich zunächst nicht für diese Höhle an den Klippen, die wenige Kilometer von der südafrikanischen Stadt Still Bay entfernt liegt. Was er dort finden würde, würde jedoch die Art und Weise verändern, wie Wissenschaftler über die Evolution des modernen Menschen und die Faktoren denken, die das vielleicht wichtigste Ereignis in der menschlichen Vorgeschichte auslösten, als Homo sapiens verließen ihre afrikanische Heimat, um die Welt zu kolonisieren.



Diese große Wanderung brachte unsere Spezies in eine Position der Weltherrschaft, die sie nie aufgegeben hat, und signalisierte das Aussterben aller Konkurrenten – Neandertaler in Europa und Asien, einige verstreute Taschen von Stehender Mann im Fernen Osten und, falls Wissenschaftler letztendlich entscheiden, dass es sich tatsächlich um eine eigene Spezies handelt, einige winzige Menschen von der indonesischen Insel Flores (siehe 'Waren 'Hobbits' Menschen?'). Als die Migration abgeschlossen war, Homo sapiens war der letzte – und einzige – Mann, der stand.

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Noch heute streiten Forscher darüber, was den modernen Menschen von anderen ausgestorbenen Hominiden unterscheidet. Im Allgemeinen neigen moderne Menschen dazu, eine schlankere, größere Rasse zu sein: 'grazil' im wissenschaftlichen Sprachgebrauch und nicht 'robust', wie die Neandertaler mit schweren Knochen, ihre Zeitgenossen seit vielleicht 15.000 Jahren im Eiszeit-Eurasien. Die Gehirne der modernen und der Neandertaler waren ungefähr gleich groß, aber ihre Schädel waren anders geformt: Die Schädel der Neuankömmlinge waren hinten flacher als die der Neandertaler, und sie hatten vorstehende Kiefer und eine gerade Stirn ohne starke Brauenkämme. Leichtere Körper haben möglicherweise dazu geführt, dass moderne Menschen weniger Nahrung benötigten, was ihnen in schweren Zeiten einen Wettbewerbsvorteil verschaffte.

Auch das Verhalten der Modernen war anders. Neandertaler stellten Werkzeuge her, aber sie arbeiteten mit klobigen Flocken, die aus großen Steinen geschlagen wurden. Die Steinwerkzeuge und Waffen moderner Menschen hatten normalerweise längliche, standardisierte, fein gearbeitete Klingen. Beide Arten jagten und töteten dieselben großen Säugetiere, darunter Hirsche, Pferde, Bisons und Wildrinder. Aber die ausgeklügelten Waffen der Moderne, wie das Werfen von Speeren mit einer Vielzahl von sorgfältig bearbeiteten Stein-, Knochen- und Geweihspitzen, machten sie erfolgreicher. Und die Werkzeuge haben sie vielleicht relativ sicher gehalten; Fossile Beweise zeigen, dass Neandertaler schwere Verletzungen erlitten haben, wie z. B. Stiche und Knochenbrüche, wahrscheinlich durch die Jagd aus nächster Nähe mit kurzen Hechten mit Steinspitzen und stechenden Speeren. Beide Arten hatten Rituale – Neandertaler begruben ihre Toten – und beide stellten Ornamente und Schmuck her. Aber die Modernen produzierten ihre Artefakte mit einer Häufigkeit und Expertise, die Neandertaler nie erreicht haben. Und Neandertaler hatten, soweit wir wissen, nichts Besseres als die Radierung in der Blombos-Höhle, geschweige denn die Knochenschnitzereien, Elfenbeinflöten und letztendlich die faszinierenden Höhlenmalereien und Felszeichnungen, die der moderne Mensch als Momentaufnahmen seiner Welt hinterlassen hat.



Als sich die Erforschung der menschlichen Ursprünge im 20. Jahrhundert intensivierte, entstanden zwei Haupttheorien, um den archäologischen und fossilen Fund zu erklären: Eine, die als multiregionale Hypothese bekannt war, schlug vor, dass eine Spezies menschlicher Vorfahren über den ganzen Globus verteilt war und sich der moderne Mensch entwickelte von diesem Vorgänger an mehreren verschiedenen Standorten. Die andere Theorie außerhalb Afrikas besagt, dass sich der moderne Mensch viele tausend Jahre in Afrika entwickelt hat, bevor er sich über den Rest der Welt verbreitete.

In den 1980er Jahren veränderten neue Werkzeuge die Art der Fragen, die Wissenschaftler über die Vergangenheit beantworten konnten, völlig. Durch die Analyse der DNA in lebenden menschlichen Populationen konnten Genetiker Abstammungslinien in der Zeit zurückverfolgen. Diese Analysen haben die Out-of-Africa-Theorie maßgeblich unterstützt. Homo sapiens , dieser neue Beweis hat wiederholt gezeigt, in Afrika, wahrscheinlich vor etwa 200.000 Jahren, entstanden.

Die ersten DNA-Studien der menschlichen Evolution verwendeten nicht die DNA im Zellkern – Chromosomen, die sowohl von Vater als auch von Mutter geerbt wurden –, sondern einen kürzeren DNA-Strang, der in den Mitochondrien enthalten ist, die energieproduzierende Strukturen in den meisten Zellen sind. Mitochondriale DNA wird nur von der Mutter vererbt. Für Wissenschaftler praktischerweise hat mitochondriale DNA eine relativ hohe Mutationsrate, und Mutationen werden in nachfolgenden Generationen weitergetragen. Durch den Vergleich von Mutationen in der mitochondrialen DNA in heutigen Populationen und Annahmen über ihre Häufigkeit können Wissenschaftler den genetischen Code durch Generationen zurückgehen und Abstammungslinien in immer größeren, früheren Zweigen kombinieren, bis sie den Stamm der Evolution erreichen.

Zu diesem Zeitpunkt in der Menschheitsgeschichte, den Wissenschaftler vor etwa 200.000 Jahren berechnet haben, existierte eine Frau, deren mitochondriale DNA die Quelle der mitochondrialen DNA in jedem heute lebenden Menschen war. Das heißt, wir alle sind ihre Nachkommen. Wissenschaftler nennen sie 'Eve'. Dies ist eine falsche Bezeichnung, denn Eva war vor 200.000 Jahren weder der erste moderne Mensch noch die einzige lebende Frau. Aber sie lebte zu einer Zeit, als die moderne menschliche Bevölkerung klein war – einer Schätzung zufolge etwa 10.000 Menschen. Sie ist die einzige Frau aus dieser Zeit, die eine ununterbrochene Töchterlinie hat, obwohl sie weder unsere einzige Vorfahrin noch unsere älteste Vorfahrin ist. Sie ist stattdessen einfach unsere „jüngste gemeinsame Vorfahrin“, zumindest was die Mitochondrien betrifft. Und Eve, wie das Backtracking der mitochondrialen DNA zeigte, lebte in Afrika.

Spätere, ausgefeiltere Analysen mit DNA aus dem Zellkern haben diese Ergebnisse bestätigt, zuletzt in diesem Jahr in einer Studie, in der nukleare DNA von 938 Menschen aus 51 Teilen der Welt verglichen wurde. Diese bisher umfassendste Forschung verfolgte unseren gemeinsamen Vorfahren nach Afrika und klärte die Vorfahren mehrerer Bevölkerungsgruppen in Europa und im Nahen Osten.

Während DNA-Studien das Gebiet der Paläoanthropologie revolutioniert haben, ist die Geschichte „nicht so einfach, wie die Leute denken“, sagt Sarah A. Tishkoff, Genetikerin der University of Pennsylvania. Wenn die Mutationsraten, die weitgehend abgeleitet werden, nicht genau sind, könnte der Migrationszeitplan um Tausende von Jahren verschoben werden.

Um die große Migration der Menschheit zusammenzusetzen, vermischen Wissenschaftler DNA-Analysen mit archäologischen und fossilen Beweisen, um ein zusammenhängendes Ganzes zu schaffen – keine leichte Aufgabe. Überproportional viele Artefakte und Fossilien stammen aus Europa – wo Forscher seit weit über 100 Jahren Fundstellen finden – aber anderswo gibt es große Lücken. „Außerhalb des Nahen Ostens gibt es fast nichts aus Asien, vielleicht zehn Punkte, die man auf eine Karte setzen könnte“, sagt der Anthropologe Ted Goebel von der Texas A&M University.

Wenn die Lücken geschlossen werden, wird sich die Geschichte wahrscheinlich ändern, aber im Großen und Ganzen glauben die Wissenschaftler von heute, dass der moderne Mensch von seinen Anfängen in Afrika vor 80.000 bis 60.000 Jahren zuerst nach Asien ging. Vor 45.000 Jahren oder möglicherweise früher hatten sie Indonesien, Papua-Neuguinea und Australien besiedelt. Die Moderne gelangte vor etwa 40.000 Jahren nach Europa, wahrscheinlich auf zwei Wegen: von der Türkei entlang des Donaukorridors nach Osteuropa und entlang der Mittelmeerküste. Vor 35.000 Jahren waren sie in den meisten Teilen der Alten Welt fest etabliert. Die Neandertaler, die in Kroatien, auf der Iberischen Halbinsel, auf der Krim und anderswo in Bergfestungen gezwungen wurden, würden vor 25.000 Jahren aussterben. Schließlich, vor rund 15.000 Jahren, wanderten die Menschen von Asien nach Nordamerika und von dort nach Südamerika.

Afrika ist relativ reich an Fossilien menschlicher Vorfahren, die vor Millionen von Jahren lebten (siehe Zeitleiste nebenstehend). Üppige, tropische Seenlandschaften boten zu Beginn der menschlichen Evolution einen angenehmen Lebensraum für Hominiden wie Australopithecus afarensis . Viele dieser Orte sind heute trocken, was für Paläontologen einen kongenialen Erkundungshabitat darstellt. Winderosion legt alte Knochen frei, die vor Millionen von Jahren mit Dreck bedeckt waren. Reste von früh Homo sapiens , sind dagegen nicht nur in Afrika, sondern auch in Europa selten. Ein Verdacht ist, dass die Frühen Neuzeit auf beiden Kontinenten – im Gegensatz zu den Neandertalern – ihre Toten nicht beerdigten, sondern entweder einäscherten oder im Freien verrotteten ließen.

Die Blombos-Höhle enthielt Spuren der frühen menschlichen Kreativität.

Die Blombos-Höhle enthielt Spuren der frühen menschlichen Kreativität.(Zentrum für Entwicklungsstudien, Universität Bergen, Norwegen)

Im Jahr 2003 berichtete ein Team von Anthropologen über die Entdeckung von drei ungewöhnlichen Schädeln – zwei Erwachsenen und einem Kind – in Herto, in der Nähe eines alten Süßwassersees im Nordosten Äthiopiens. Die Schädel waren zwischen 154.000 und 160.000 Jahre alt und hatten moderne Merkmale, jedoch mit einigen archaischen Merkmalen. „Ich zögere noch heute, sie anatomisch modern zu nennen“, sagt Teamleiter Tim White von der University of California in Berkeley. „Das sind große, robuste Menschen, die sich noch nicht ganz zu modernen Menschen entwickelt haben. Dabei stehen sie sich so nahe, dass man ihnen keinen anderen Artnamen geben möchte.'

Die Herto-Schädel stimmen mit der DNA-Analyse überein, die darauf hindeutet, dass sich der moderne Mensch vor etwa 200.000 Jahren entwickelt hat. Aber sie haben auch Fragen aufgeworfen. Es gab keine anderen Skelettreste an der Stätte (obwohl es Beweise für geschlachtete Flusspferde gab), und alle drei Schädel, die bis auf die Kieferknochen fast vollständig waren, wiesen Schnittspuren auf – Anzeichen von Kratzern mit Steinwerkzeugen. Es schien, dass die Schädel absichtlich von ihren Skeletten gelöst und entfleischt worden waren. Tatsächlich war ein Teil des Schädels des Kindes hochglanzpoliert. 'Es ist schwer zu argumentieren, dass dies kein Bestattungsritual ist', sagt White.

Noch provokanter waren die im letzten Jahr gemeldeten Entdeckungen. In einer Höhle am Pinnacle Point in Südafrika fand ein Team um den Paläoanthropologen Curtis Marean der Arizona State University Beweise dafür, dass Menschen vor 164.000 Jahren Schalentiere aßen, komplexe Werkzeuge herstellten und rotes Ockerpigment verwendeten – alles moderne menschliche Verhaltensweisen. Die Überreste von Schalentieren – von Muscheln, Strandschnecken, Seepocken und anderen Weichtieren – deuteten darauf hin, dass der Mensch das Meer mindestens 40.000 Jahre früher als bisher angenommen als Nahrungsquelle nutzte.

Die ersten archäologischen Beweise für eine Menschenwanderung aus Afrika wurden in den Höhlen von Qafzeh und Skhul im heutigen Israel gefunden. Diese Stätten, die ursprünglich in den 1930er Jahren entdeckt wurden, enthielten die Überreste von mindestens 11 modernen Menschen. Die meisten schienen rituell begraben worden zu sein. Artefakte an der Stätte waren jedoch einfach: Handäxte und andere Werkzeuge im Neandertaler-Stil.

Zunächst hielt man die Skelette für 50.000 Jahre alt – moderne Menschen, die sich auf dem Weg nach Europa in der Levante niedergelassen hatten. Aber im Jahr 1989 zeigten neue Datierungstechniken, dass sie 90.000 bis 100.000 Jahre alt sind, die ältesten modernen menschlichen Überreste, die jemals außerhalb Afrikas gefunden wurden. Aber dieser Ausflug scheint eine Sackgasse zu sein: Es gibt keine Beweise dafür, dass diese Modernen lange überlebten, geschweige denn andere Teile der Welt kolonisierten. Sie werden daher nicht als Teil der Migration betrachtet, die 10.000 oder 20.000 Jahre später folgte.

Interessanterweise wurden in derselben Region 70.000 Jahre alte Überreste des Neandertalers gefunden. Die Modernen, so scheint es, kamen zuerst an, nur um weiterzuziehen, an Krankheiten oder Naturkatastrophen zu sterben oder – möglicherweise – ausgelöscht zu werden. Wenn sie sich das Territorium mit Neandertalern teilten, könnten die „robusteren“ Arten sie hier verdrängt haben. „Sie mögen anatomisch modern sein und moderne Verhaltensweisen zeigen“, sagt der Paläoanthropologe Nicholas J. Conard von der Universität Tübingen, „aber anscheinend war das nicht genug. An diesem Punkt sind die beiden Arten ziemlich gleichberechtigt.' An diesem Punkt in der Geschichte schlossen Wissenschaftler auch, dass die Afrikaner Asien an die Neandertaler abtraten.

Dann, vor etwa 80.000 Jahren, sagte der Blombos-Archäologe Henshilwood, trat der moderne Mensch in eine „dynamische Periode“ der Innovation ein. Die Beweise stammen von Höhlen in Südafrika wie Blombos, Klasies River, Diepkloof und Sibudu. Neben der Ockerschnitzerei lieferte die Blombos-Höhle perforierte ornamentale Muschelperlen – unter den weltweit ersten bekannten Schmuckstücken. Bei Diepkloof sind Stücke von beschrifteten Straußeneierschalen aufgetaucht. Angeklebte Punkte in Sibudu und anderswo deuten darauf hin, dass die Modernen des südlichen Afrikas Speere und Pfeile geworfen haben. Feinkörniger Stein, der für eine sorgfältige Verarbeitung benötigt wurde, wurde aus einer Entfernung von bis zu 30 Kilometern transportiert, was darauf hindeutet, dass es sich um eine Art Handel handelte. Knochen an mehreren südafrikanischen Stätten zeigten, dass Menschen Elenantilopen, Springböcke und sogar Robben töteten. Am Klasies River deuten Spuren verbrannter Vegetation darauf hin, dass die alten Jäger und Sammler herausgefunden haben könnten, dass sie durch die Rodung von Land ein schnelleres Wachstum essbarer Wurzeln und Knollen fördern könnten. Die ausgeklügelten Knochenwerkzeug- und Steinbearbeitungstechnologien an diesen Standorten stammen alle aus ungefähr derselben Zeit – zwischen 75.000 und 55.000 Jahren.

Praktisch alle diese Stätten hatten Haufen von Muscheln. Zusammen mit den viel älteren Beweisen aus der Höhle am Pinnacle Point deuten die Muscheln darauf hin, dass Meeresfrüchte zu einem entscheidenden Zeitpunkt in der Menschheitsgeschichte als ernährungsphysiologischer Auslöser gedient haben könnten, da sie die Fettsäuren lieferten, die der moderne Mensch brauchte, um seine übergroßen Gehirne zu versorgen: die evolutionäre treibende Kraft', sagt der Archäologe John Parkington von der University of Cape Town. 'Es saugt die Leute dazu auf, kognitiv bewusster, schneller verdrahtet, hirnschneller und intelligenter zu sein.' Der Paläoanthropologe Richard Klein von der Stanford University argumentiert seit langem, dass eine genetische Mutation ungefähr zu diesem Zeitpunkt in der Geschichte der Menschheit einen plötzlichen Anstieg der Gehirnleistung verursacht hat, möglicherweise in Verbindung mit dem Beginn der Sprache.

Die wahre Geschichte von Bloody Mary

Haben neue Technologien, verbesserte Ernährung oder eine genetische Mutation es dem modernen Menschen ermöglicht, die Welt zu erkunden? Möglicherweise, aber andere Gelehrte weisen auf banalere Faktoren hin, die zum Exodus aus Afrika beigetragen haben könnten. Eine kürzlich durchgeführte DNA-Studie legt nahe, dass massive Dürren vor der großen Migration Afrikas moderne menschliche Bevölkerung in kleine, isolierte Gruppen spalteten und möglicherweise sogar ihr Aussterben bedroht haben. Erst als das Wetter besser wurde, konnten sich die Überlebenden wieder vereinigen, vermehren und schließlich auswandern. Verbesserungen in der Technologie könnten einigen von ihnen geholfen haben, Neuland zu betreten. Oder Kälteeinbrüche haben den Meeresspiegel gesenkt und neue Landbrücken geöffnet.

Was auch immer der Grund war, die alten Afrikaner erreichten einen Wendepunkt. Sie waren bereit zu gehen, und sie taten es.

DNA-Beweise deuten darauf hin, dass der ursprüngliche Exodus zwischen 1.000 und 50.000 Menschen umfasste. Wissenschaftler sind sich nicht einig über den Zeitpunkt der Abreise – irgendwann vor mehr als 80.000 Jahren – oder den Ausgangspunkt, aber die meisten scheinen sich jetzt vom Sinai weg zu neigen, der einst der bevorzugte Ort war, und hin zu einer Landbrücke, die das heutige ist die Bab-el-Mandeb-Straße, die Dschibuti von der Arabischen Halbinsel am südlichen Ende des Roten Meeres trennt. Von dort, so denkt man, könnten Migranten einer südlichen Route entlang der Küste des Indischen Ozeans nach Osten gefolgt sein. 'Es könnte fast zufällig gewesen sein', sagt Henshilwood, ein Weg des geringsten Widerstands, der keine Anpassungen an unterschiedliche Klimate, Topographien oder Ernährung erforderte. Der Weg der Migranten hat sich nie weit vom Meer entfernt, bei warmem Wetter abgewichen oder keine vertrauten Lebensmittel wie Schalentiere und tropische Früchte geliefert.

Werkzeuge, die in Jwalapuram, einem 74.000 Jahre alten Standort in Südindien, gefunden wurden, entsprechen denen, die in Afrika aus derselben Zeit verwendet wurden. Der Anthropologe Michael Petraglia von der University of Cambridge, der die Ausgrabung leitete, sagt, dass, obwohl keine menschlichen Fossilien gefunden wurden, um die Anwesenheit moderner Menschen in Jwalapuram zu bestätigen, die Werkzeuge darauf hindeuten, dass es sich um die früheste bekannte Siedlung moderner Menschen außerhalb Afrikas handelt, mit Ausnahme von die Sackgassen an den israelischen Stätten Qafzeh und Skhul.

Und das sind alle physischen Beweise, die es gibt, um die frühen Fortschritte der Migranten in ganz Asien zu verfolgen. Im Süden sind die fossilen und archäologischen Aufzeichnungen deutlicher und zeigen, dass der moderne Mensch Australien und Papua-Neuguinea – damals Teil derselben Landmasse – vor mindestens 45.000 Jahren und vielleicht viel früher erreichte.

Aber seltsamerweise stellten die frühen Kolonisten von Down Under anscheinend keine ausgeklügelten Werkzeuge her, sondern verließen sich stattdessen auf einfache Flockensteine ​​und Schaber im Neandertaler-Stil. Sie besaßen wenig Schmuck und wenig Fernhandel und hinterließen kaum Beweise dafür, dass sie in ihrer neuen Heimat große Beutelsäuger jagten. Natürlich können sie ausgeklügelte Holz- oder Bambuswerkzeuge verwendet haben, die verfallen sind. Aber der Anthropologe der University of Utah, James F. O'Connell, bietet eine andere Erklärung: Die frühen Siedler haben sich nicht mit ausgeklügelten Technologien beschäftigt, weil sie sie nicht brauchten. Dass diese Menschen „modern“ und innovativ waren, ist klar: Um vom Festland nach Neuguinea-Australien zu gelangen, war mindestens eine Seereise von mehr als 45 Meilen erforderlich, eine erstaunliche Leistung. Aber sobald sie an Ort und Stelle waren, sahen sich die Kolonisten kaum unter Druck, Innovationen zu entwickeln oder neue Technologien anzupassen. Insbesondere, so O'Connell, gab es nur wenige Menschen, keine Nahrungsknappheit und keine Notwendigkeit, mit einer indigenen Bevölkerung wie den Neandertalern in Europa zu konkurrieren.

Der moderne Mensch unternahm schließlich erst vor etwa 40.000 Jahren seine ersten Streifzüge nach Europa, vermutlich verzögert durch relativ kaltes und unwirtliches Wetter und eine nicht gerade einladende Neandertaler-Population. Es wird angenommen, dass die Eroberung des Kontinents – wenn es das war – etwa 15.000 Jahre gedauert hat, da die letzten Neandertaler bis zum Aussterben schrumpften. Die europäische Durchdringung wird weithin als das entscheidende Ereignis der großen Völkerwanderung angesehen, die unsere letzten Rivalen eliminierte und den Modernen ein unbestrittenes Überleben ermöglichte.

Hat der moderne Mensch die Konkurrenz ausgelöscht, sie durch Kreuzungen aufgefangen, überholt oder einfach nur zusehen müssen, während Klima, schwindende Ressourcen, eine Epidemie oder ein anderes Naturphänomen den Job machten? Vielleicht alle oben genannten. Archäologen haben kaum direkte Beweise für eine Konfrontation zwischen den beiden Völkern gefunden. Skelettnachweise für eine mögliche Kreuzung sind spärlich, umstritten und nicht schlüssig. Und obwohl es durchaus zu Kreuzungen gekommen sein mag, haben neuere DNA-Studien keine konsistente genetische Verwandtschaft zwischen modernen Menschen und Neandertalern gezeigt.

'Sie suchen immer nach einer sauberen Antwort, aber ich bin der Meinung, dass Sie Ihrer Fantasie freien Lauf lassen sollten', sagt der Archäologe Ofer Bar-Yosef von der Harvard University. „Vielleicht hat es eine positive Wechselwirkung mit der Verbreitung der Technologie von einer Gruppe zur anderen gegeben. Oder die modernen Menschen hätten die Neandertaler töten können. Oder die Neandertaler könnten einfach ausgestorben sein. Anstatt eine oder zwei Hypothesen zu abonnieren, sehe ich eine Zusammensetzung.'

Die nächste Eroberung der modernen Menschen war die Neue Welt, die sie vor mindestens 15.000 Jahren über die Bering-Landbrücke – oder möglicherweise per Boot – erreichten. Einer der ältesten eindeutigen Beweise für den Menschen in der Neuen Welt ist menschliche DNA, die aus Koprolithen – fossilem Kot – extrahiert wurde, die in Oregon gefunden und kürzlich auf 14300 Jahre datiert wurden.

das Herz auf der Zunge tragen

Viele Jahre lang hatten Paläontologen noch eine Lücke in ihrer Geschichte, wie Menschen die Welt eroberten. Sie hatten keine menschlichen Fossilien aus Subsahara-Afrika vor 15.000 bis 70.000 Jahren. Da die Epoche der großen Völkerwanderung ein unbeschriebenes Blatt war, konnten sie nicht mit Sicherheit sagen, dass die modernen Menschen, die in Europa einfielen, funktionell mit denen identisch waren, die in Afrika zurückgeblieben waren. Aber eines Tages im Jahr 1999 zeigte der Anthropologe Alan Morris von der südafrikanischen Universität von Kapstadt Frederick Grine, einem Gastkollegen der Stony Brook University, einen ungewöhnlich aussehenden Schädel auf seinem Bücherregal. Morris erzählte Grine, dass der Schädel in den 1950er Jahren in Hofmeyr in Südafrika entdeckt worden sei. In seiner Nähe waren keine anderen Knochen gefunden worden, und seine ursprüngliche Ruhestätte war von Flusssedimenten verunreinigt worden. Alle archäologischen Beweise von der Stätte waren zerstört – der Schädel war ein scheinbar nutzloses Artefakt.

Aber Grine bemerkte, dass die Gehirnhülle mit einer Karbonat-Sand-Matrix gefüllt war. Mit einer in den 1950er Jahren nicht verfügbaren Technik maßen Grine, Morris und ein von der Universität Oxford geleitetes Analytikerteam radioaktive Partikel in der Matrix. Der Schädel, so erfuhren sie, war 36.000 Jahre alt. Beim Vergleich mit Schädeln von Neandertalern, Europäern der frühen Neuzeit und zeitgenössischen Menschen stellten sie fest, dass er mit Neandertalerschädeln nichts gemeinsam hatte und nur periphere Ähnlichkeiten mit einer der heutigen Populationen hatte. Aber es passte elegant zu den frühen Europäern. Die Beweise waren eindeutig. 'Wir waren alle Afrikaner', sagt Morris vor 36 000 Jahren, bevor sich die menschliche Bevölkerung in den Mischmasch von Rassen und Ethnien differenzierte, der heute existiert.

Guy Gugliotta hat über Geparden, Fidel Castro und das Londoner Gerichtsgebäude Old Bailey geschrieben für Smithsonian .



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