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Ist der in Amerika angebaute Trüffel endlich durchgebrochen? | Innovation

An einem frostigen Februarmorgen in North CarolinasIn der Region Piemont läuft das unternehmungslustige Trio, das Amerikas seltsamen Trüffelfluch endlich gebrochen hat, unter geordneten Reihen von Loblolly-Kiefern und bemüht sich sehr, nicht auf die kostbaren Nuggets unter ihren Füßen zu treten. Nancy Rosborough – das selbsternannte Ghettokind aus Washington, D.C., dessen wackeliges Start-up, Mykorrhiza Biotech Sie könnte gerade von den golfballgroßen Knollen gerettet werden, die aus dem roten Dreck hervorbrechen – schaut sich um und versucht, ihre Emotionen zu zügeln. Nachdem sie 15 Jahre lang darum gekämpft hat, ihre Vision vom Trüffelanbau zum Leben zu erwecken, starrt sie auf zwei Hektar Bestätigung.

Niemand habe an uns geglaubt, sagt sie und wechselt einen Blick mit Omoanghe Isikhuemhen, dem Mykologen, der das System zur Trüffelzucht von Mycorrhiza Biotech erfunden hat. Sie haben uns verspottet. Sie dachten, wir wären nur ein paar Leute aus dem Rudel.



Sie nickt Richard Franks zu, dem Chief Scientific Officer von Burwell Farms, der in einem Duke Blue Devils-Sweatshirt neben ihr steht und eine Ballmütze über sein kurzes weißes Haar gezogen hat. Und dann haben wir eine Person gefunden, die an uns geglaubt hat.



Franks erwartete ein paar hundert Trüffel von diesem zwei Morgen großen Grundstück; stattdessen bekommt er ein paar Tausend, weit über seine rosigsten Prognosen hinaus. Trüffel bleiben in der Regel unter der Erde und müssen von trüffelschnüffelnden Hunden gefunden werden. Aber diese sind so überfüllt, dass sie die Oberfläche durchbrechen, bevor sie voll ausgereift sind. Franks Crew hat sie mit Schmutz bedeckt und mit kleinen Fähnchen markiert, aber sie können nicht mithalten. Der mit Kiefernnadeln übersäte Boden ist ein Minenfeld. Laddie, ein gelber Labrador Retriever und Trüffelhund von Burwell Farms, wandert benommen durch die Reihen, mit überladener Nase.

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Dieser Artikel ist eine Auswahl aus der Juni-Ausgabe 2021 des Smithsonian-Magazins



Kaufen Laddie, ein trüffelschnüffelnder Hund

Laddie, ein Hund, der Trüffel schnüffelt, und sein Hundeführer W.C. Paynter, suchen Sie in einem Obstgarten mit Loblolly-Kiefern auf Burwell Farms nach vergrabenen Schätzen.(Andrew Kornylak)

Pass auf deinen Schritt auf, sagt Franks zu mir und beäugt nervös meinen Weg. Als lebenslanger Carolinianer spricht er in den abgeschnittenen Monotonen eines Mission Control-Kommandanten, der versucht, Astronauten sicher zur Erde zurückzubringen. Schon mal so etwas gesehen?

Nein, ich sage ihm, das habe ich nicht. In den letzten zwei Jahren habe ich auf der ganzen Welt Trüffel gesucht bevorstehendes Buch . Ich bin einigen sehr schlammigen Hunden durch mittelalterliche italienische Landschaften mitten in der Nacht gefolgt. Ich habe schwarze Trüffel in den trockenen Eichenplantagen des spanischen Hochlandes gegraben. Ich habe gesehen, wie Angebote auf ungarischen Parkplätzen untergegangen sind. Ich habe erstaunliche Trüffelflecken gesehen. Aber ich habe noch nie einen so produktiven Fleck gesehen wie den in diesen Kiefern – besonders nicht in Amerika, wo die Trüffelzucht ein 20-jähriges Zugunglück war.



Trotz Investitionen in Millionenhöhe haben viele amerikanische Trüffelplantagen noch nie Trüffel produziert, und nur eine Handvoll produziert mehr als ein paar Pfund. Aber es gibt geschätzte 200 Pfund Trüffel in dieser Parzelle, was sie zu einer der produktivsten Trüffelplantagen macht, die die Welt je gesehen hat.

Ich erwähne das Franks gegenüber, und er nickt langsam. Im Alter von 75 Jahren wird er immer wieder bei seinen Versuchen, sich zur Ruhe zu setzen, vereitelt, und jetzt das. Wir haben etwas richtig gemacht, räumt er schließlich ein. Jetzt müssen wir herausfinden, was es war.

Ich wende mich an Isikhuemhen – alle nennen ihn Dr. Omon – der ein breites Lächeln unter seinem blauen Kufi-Hut trägt. Als Buddha glückselig, hat er einen unerschütterlichen Glauben an die sonnige Gesinnung des Universums. Das Geheimnis ist dieses Team, antwortet er auf Englisch angelehnt mit den Honigtönen seiner Heimat Nigeria. Die Kraft liegt in diesem Team, das zusammengekommen ist!

Richtig, Omoanghe S. Isikhuemhen. Links, Kiefernsetzlinge

Links: Loblolly-Kiefernsetzlinge, die im Reid-Gewächshaus der North Carolina A&T State University wachsen. Rechts Omoanghe Isikhuemhen, ein Mikrobiologe an der Universität, der eine Methode zur Aufzucht von Trüffeln inmitten von Loblolly-Kiefern entdeckt hat.(Andrew Kornylak)

Wenn ich nach der Quelle seines Vertrauens frage, sagt Isikhuemhen, ich möchte nicht meine eigene Trompete blasen, aber wenn ein Blinder Ihnen sagt, dass er Sie steinigen wird, wissen Sie, dass sein Fuß auf einem Stein steht.

Und das ist alles, was ich aus ihm herausbekomme. Wenn ich fragende Fragen zu seinen neuen Techniken stelle, schenkt er mir nur ein zögerliches Lächeln. Das ist nichts, was man in der Öffentlichkeit teilen kann.

Wie Pilze, mit denen sie eng verwandt sind, sind Trüffel die Fruchtkörper eines Pilzes, der eine Partnerschaft mit Bäumen eingeht, die Baumwurzeln in ein als Mykorrhiza bezeichnetes Zellnetz einhüllt und die Bäume im Austausch für Zucker mit Wasser und Mikronährstoffen füttert die Bäume machen durch Photosynthese. Aber im Gegensatz zu Pilzen, die über die Oberfläche ragen, ihre Sonnenschirme öffnen und Wind und Wasser ihre Sporen verbreiten lassen, bleiben Trüffel unter der Erde – eine Anpassung an trockene Umgebungen. Eingebettet in die Erde haben sie ein geringeres Risiko, bei einer Dürre auszutrocknen, aber sie haben eine Herausforderung bei der Sporenverbreitung. Sie haben es brillant gelöst, indem sie einige der außergewöhnlichsten Düfte der Biologie produziert haben, komplexe Aromacocktails, die viele Tiere, einschließlich Menschen, unwiderstehlich finden. Die Tiere graben die Trüffel aus, fressen sie und verbreiten die Sporen.

Die Beziehung zwischen Pflanzen und Mykorrhiza-Pilzen ist sowohl schön als auch essentiell – die meisten Bäume können ohne ihre Pilzpartner nicht gedeihen –, aber sie ist auch notorisch kompliziert. Selbst die besten Trüffelwissenschaftler verstehen nicht alle Nuancen des Systems oder die Anzahl der verschiedenen Organismen, die beteiligt sein könnten.

Alles, was Isikhuemhen sagen wird, ist, dass seine Innovation etwas mit der mikrobiellen Dynamik zu tun hat und etwas mit seinen Wachstumsmedien, die er verwendet, um die Kiefernsämlinge mit Trüffelsporen zu beimpfen, bevor sie in den Obstgarten gepflanzt werden. Es ist eine geheime Mischung, die Trüffel fünfmal schneller anbaut als jedes andere Medium. Seine Zusammensetzung ist sehr ungewöhnlich. Sehr. Es kam mir in einem Traum.

Er sieht mir direkt in die Augen, um zu zeigen, dass er es ernst meint. Es ist nicht das erste Mal, dass mir das passiert. Wenn du solche Botschaften vom Göttlichen bekommst, arbeitest du damit.

Bevor ich weitere Fragen stellen kann, lenkt er die Aufmerksamkeit wieder auf Franks. Aber noch einmal, von dem Zeitpunkt an, als die Bäume das Feld erreichten, war es dieser Mann. Er hat es auf die nächste Stufe gebracht.

Ich schaue mich in der Handlung um. Ohne Zweifel ist es die sauberste und ordentlichste Trüffelfarm, die ich je gesehen habe. Die Bäume sind gesund und der Boden ist unberührt. Zusammen mit Isikhuemhens geheimer Soße muss dies ein Grund für die atemberaubende Produktion sein.

Richard Franks und Jeffrey Coker betrachten Trüffel

Richard Franks inspiziert mit Jeffrey Coker, dem Präsidenten der Muttergesellschaft der Farm, ein Juwel der Küche, wie der Trüffel einst genannt wurde.(Andrew Kornylak)

Aber der andere Faktor ist der Trüffel selbst. Es ist der Bianchetto oder weißliche Trüffel, eine andere Art als der berühmte weiße Trüffel Italiens und der schwarze Wintertrüffel Frankreichs (auch bekannt als Perigord, für die Region, die ihn zuerst berühmt gemacht hat). Wenn der schwarze Winter der Rolls-Royce der Trüffel ist, ganz seidiger Luxus, und der weiße der Lamborghini ist, ein sexy Rausch, ist der Bianchetto eher wie der BMW – er liefert nicht das erotische Crescendo des Weiß, aber er liefert es trotzdem besitzt den größten Teil des Pheromon-Reißverschlusses zu einem viel niedrigeren Preis. Während der schwarze Winter etwa 800 Dollar pro Pfund kostet und der weiße 3.000 Dollar kostet, kommt der Bianchetto näher an 500 Dollar.

Aber im Gegensatz zum Weißen, das sich jeder Kultivierungsanstrengung widersetzt hat, und dem Schwarzen Winter, der auf der ganzen Welt angebaut wird, aber in den Staaten mächtig kämpft, scheint der Bianchetto den Südosten zu lieben – zumindest nach dieser Handlung zu urteilen.

Mit Franks Erlaubnis suche ich nach einem reifen Trüffel. Die meisten sind noch blassbeige, aber hier und da hat man sich zu einer Art goldenem Scrapple verdunkelt. Ich reiße einen vom Boden und halte ihn an meine Nase. Mein Gehirn leuchtet auf mit den Düften von Funk und Knoblauch und Dingen, für die ich keinen Namen habe. Es gibt kein fröstelnderes Vergnügen als das Aroma eines guten Trüffels, und dieser ist gut.

Jetzt sind wir dabei, herauszufinden, ob es diejenige ist, die Amerika erobern wird. Rosborough und Isikhuemhen sind heiße Anwesen, und eine Parade von Agronomen bahnt sich den Weg zu Burwell Farms. Wenn die amerikanische Trüffelkultur nach mehreren abgebrochenen Starts endlich durchstartet, dann wird es daran liegen, dass drei Außenseiter mit unterschiedlichsten Hintergründen eine Partnerschaft eingehen konnten, die für beide Seiten so vorteilhaft ist wie die, die sich unter unseren Füßen entfaltet.

* * *

Trüffel bringen Säugetiere dazu, seltsame Dinge zu tun. Sie werden einen Eber dazu bringen, zu stoppen und die Erde zu schnauben wie ein Drogensüchtiger. Sie werden ein fliegendes Eichhörnchen dazu bringen, die Sicherheit der Baumkronen für einen ernährungsphysiologisch marginalen Snack zu verlassen. Und sie werden eine Person dazu bringen, für eine nächtliche Jagd auf den Schlaf zu verzichten oder, noch schlimmer, die Ersparnisse eines Lebens in ein Trüffelfeld zu pflügen, nur mit der vage Hoffnung auf eine Rückkehr.

Sie erreichen dies durch eine Art ausgeklügelter olfaktorischer Manipulation. Geruch ist der am engsten mit Gedächtnis und Emotionen im Gehirn verbundene Sinn, und Trüffel scheinen damit zu spielen und machen sich für Menschen auf eine Weise unvergesslich und bedeutungsvoll, die schwer zu artikulieren ist.

Mann, der Trüffel riecht

Richard Franks, Chief Scientific Officer von Burwell Farms, nimmt das Knoblauchparfüm auf.(Andrew Kornylak)

Diese Kraft hat Trüffel zu einem der begehrtesten Gourmetgerichte der Welt gemacht. Jeden Herbst strömen Tausende von Menschen nach Italien, um frische weiße Trüffel zu erleben, die am Tisch über ihren Nudeln und Eiern rasiert werden. Keine andere Zutat kann ein Gericht so schnell von ho-hum zu außergewöhnlich machen, und während der Trüffelsaison werden Hunderte von Tonnen der teuren Nuggets an eifrige Köche weltweit über Nacht verschenkt.

Die Kunst des Trüffelns hat sich wahrscheinlich dadurch entwickelt, dass Bauern ihre Sauen beim Entwurzeln von Trüffeln beobachteten, wann immer sie konnten. Schließlich trainierten sie ihre Schweine für die Jagd. Aber Schweine lieben Trüffel zu sehr und sind schwer zu argumentieren. Außerdem ist die Trüffelsuche eine geheime Angelegenheit, und wenn Sie ein 400-Pfund-Schweinefleisch auf den Beifahrersitz Ihres Peugeot laden, weiß jeder genau, was Sie vorhaben. Vor langer Zeit sind die meisten Trüffeljäger auf Hunde umgestiegen, die gerne für Kroketten arbeiten.

Trüffel waren bis Anfang des 19. Jahrhunderts ein wildes Nahrungsmittel, als ein Bauer und Trüffeljäger aus der Provence namens Joseph Talon bemerkte, dass die schwarzen Trüffel, die er fand, oft in der Nähe von Eichen wuchsen. Er verpflanzte Eichensetzlinge unter Trüffel produzierenden Eichen auf sein eigenes Land und war ein paar Jahre später erfreut, Trüffel unter diesen Bäumen zu finden. Er pflanzte weiterhin Eicheln und verpflanzte Setzlinge, bis er Hektar Trüffeleichen hatte und wurde der erste Trüffelbauer der Welt. Die Technik war rudimentär, aber effektiv. Talon wurde reich, und es wurde bekannt.

Mitte des 19. Jahrhunderts, als die Reblaus-Epidemie die Weinberge in Frankreich zerstörte, wandten sich verzweifelte Winzer an Trüffel, um ihre Rettung zu finden. Eine Welle von Eichenanpflanzungen führte zu einem Trüffelboom, der gegen Ende des Jahrhunderts seinen Höhepunkt erreichte, als Frankreich mehr als 1.000 Tonnen Trüffel pro Jahr produzierte, fast vollständig schwarzer Winter ( Tuber melanosporum ).

Der Erste Weltkrieg brachte dieser goldenen Ära ein krachendes Ende. Bauern zogen in den Krieg, Bauernhöfe wurden aufgegeben und Eichen für dringendere Bedürfnisse abgeholzt. Einige Trüffelfarmen taumelten weiter, aber der Zweite Weltkrieg machte den meisten Überlebenden das Leben.

Die Trüffelkultur wurde in den 1970er Jahren wiederbelebt, als französische Wissenschaftler endlich die Geheimnisse der Vermehrung der schwarzen Trüffel lösten. Die heutigen Techniken sind Verfeinerungen ihrer Arbeit. Eichen- und Haselnusssämlinge werden unter sterilen Bedingungen in einem Gewächshaus gezüchtet, wo ihre Wurzeln in eine dicke Lösung getaucht werden, die Millionen von Trüffelsporen enthält. Wenn die Sporen keimen, bilden sie eine komplette Mykorrhiza-Schicht um die Baumwurzeln herum, wie ein Handschuh über der Hand, und verhindern, dass andere Pilze Fuß fassen. Wenn die Sämlinge gepflanzt werden, breiten sich die Pilze im Boden aus, ernähren die Bäume und produzieren, wenn sie reif sind, eine einjährige Ernte von Trüffeln.

Zumindest soll es so funktionieren. Der Trüffelanbau ist immer noch ebenso Kunst wie Wissenschaft, und jede Farm hütet ihre Techniken und Rezepte. Aber die Grundlagen sind gut etabliert, und seit den 1980er Jahren florieren schwarze Trüffelfarmen in Frankreich, Italien und Spanien und in jüngerer Zeit in Australien, Neuseeland und Chile.

In den Vereinigten Staaten hat es jedoch niemand lange zum Laufen gebracht. Die Gründe sind nicht klar. Anderer Boden? Klima? Raubtiere? Krankheitserreger? Oder vielleicht Persönlichkeiten? Die meisten Trüffelplantagen wurden von Hobbyisten angelegt – Winzern und anderen Landadligen, die die Idee lieben, aber vielleicht nicht mit der Pflege in den acht bis zehn Jahren Schritt halten, die es braucht, um Ihre ersten schwarzen Wintertrüffel zu sehen.

Die einzige Person, die kommerziellen Erfolg hatte, war Tom Michaels, ein Pilzexperte, der Anfang der 2000er Jahre einen der ersten Trüffelplantagen des Landes in Tennessee anlegte. Michaels hatte ein paar gute Jahre und erreichte 2009 seinen Höhepunkt mit 200 Pfund Trüffeln aus seinem zehn Hektar großen Obstgarten. Aber danach löschte ihn der Eastern Filbert Blight, ein Pilz, der die meisten Trüffelplantagen an der Ostküste zerstört hat, aus.

Heute ist der produktivste Perigord-Obstgarten in den Vereinigten Staaten auf dem Kendall-Jackson Weingut in Sonoma County, Kalifornien, das auf zehn Morgen rund 35 Pfund pro Jahr produziert. Nur eine Handvoll Farmen produzieren trotz Millioneninvestitionen mehr als ein paar Pfund. Die meisten produzieren nichts.

Deshalb sind jetzt alle Augen in der Trüffelwelt auf sich gerichtet Burwell Farmen und Mykorrhiza Biotech.

* * *

Nancy Rosborough wuchs arm in Washington D.C. auf und kannte keinen Trüffel von einem Dreirad. Aber sie wusste ein bisschen über Landwirtschaft. Ihre Mutter war auf einer kleinen Farm in Gibsonville, North Carolina, im Herzen des Tabaklandes aufgewachsen. Das Haus war immer noch in Familienbesitz, und die ländliche Landschaft war immer ein spiritueller Prüfstein für das Stadtkind, das eine erfolgreiche Karriere als IT-Berater machte. Aber im Laufe der Jahre hatte Rosborough beobachtet, wie Gibsonville vom Neuen Süden verschlungen wurde. Unbefestigte Straßen und Bauernhöfe werden zu Unterteilungen, sagt sie. Dann bekommst du Walmart und Ruby Tuesday und kannst dir die Steuern nicht leisten.

Links, Nancy Rosborough; Richtig, Rosborough hält einen frisch geernteten Bianchetto-Trüffel

Links, Nancy Rosborough, CEO von Mycorrhizal Biotech, gründete das Unternehmen, um den Trüffelanbau, insbesondere in North Carolina, wo sie ihre Wurzeln hat, anzukurbeln. Rechts hält Rosborough ein Bianchetto bei Burwell Farms.(Andrew Kornylak)

Rosborough war immer auf der Suche nach neuen Pflanzen, die die Farmen der Region, einschließlich der ihrer Familie, wiederbeleben könnten. 2005 schickte ihre Mutter ihr ein Washington Post Artikel über Tabakbauern in North Carolina, die mit Trüffeln experimentieren. Wie alle anderen dachte ich, na ja, sie wachsen auf Bäumen, wie schwer kann das sein? Sie zog im selben Jahr auf die Gibsonville-Farm und kontaktierte einen Trüffelbaumlieferanten, der ihr erklärte, dass sie nach dem Pflanzen der Setzlinge ein Jahrzehnt warten müsse, um eine echte Ernte zu erzielen. Das ist lächerlich, dachte sie. Was für ein Bauer könnte das tun?

Je mehr sie sich mit dem Trüffelgeschäft befasste, desto schwieriger schien es. Die Trüffel-Sämlinge schienen im Ausmaß der Trüffelmykorrhisierung an ihren Wurzeln stark zu variieren, aber der durchschnittliche Landwirt hatte keine Möglichkeit, dies zu sagen. Ihre IT-Karriere hatte sie viel über Risikobewertung gelehrt, also beschloss sie, ein Labor zu gründen, das die Setzlinge analysieren und zertifizieren konnte.

Sie näherte sich Die Grippe , einem Pilzexperten an der North Carolina A&T State University im nahe gelegenen Greensboro. Isikhuemhen war auf einer Subsistenzfarm im ländlichen Nigeria aufgewachsen, hatte mit seiner Familie Pilze gejagt und auf dem Markt verkauft. Als erster in seiner Familie besuchte er das College und promovierte in Mykologie. Seine Familie fand das urkomisch (Sie gingen aufs College, um Pilze zu studieren?), aber er war ein angesehener Spezialist im Shiitake-Anbau geworden und hatte einigen Tabakbauern in North Carolina geholfen, sich auf Pilze umzustellen.

Isikhuemhen hatte die aufkommende Trüffelindustrie mit Skepsis und sogar ein wenig Bitterkeit beobachtet. Als der Bundesstaat North Carolina ein Forscherteam zusammenstellte, um eine Industrie für schwarze Wintertrüffel zu entwickeln, war der Nigerianer aus der Mischung geblieben.

Aber vielleicht war das auch gut so. Je genauer sich Isikhuemhen und Rosborough ansahen Tuber melanosporum , desto mehr dachten sie, die amerikanischen Aussichten seien begrenzt. Das ist ein Riesenproblem, sagte mir Isikhuemhen. Langsam wachsend, wählerisch, von zu vielen einheimischen Organismen verdrängt, war es schwer, es kommerziell zum Laufen zu bringen. Außerdem machten alle Melanosporum . Machen wir etwas anderes, schlug Isikhuemhen vor.

Warum sind Knöpfe auf gegenüberliegenden Seiten?

Sie waren fasziniert von Knolle borchii , das Bianchetto. Sicher, es hat nicht das Prestige oder die Preise von Tuber melanosporum , aber es sollte in der Hälfte der Zeit eine größere Ernte bringen, und es wurde im Frühjahr statt im Winter reif, was bedeutete, dass es auf dem Markt keine Konkurrenz haben würde. Am wichtigsten war, dass er gerne auf Loblolly-Kiefern wuchs, dem Standardholzbaum im gesamten Südosten.

Mit Zuschüssen des North Carolina Biotechnology Center richteten sie ein Labor ein und nahmen den Bianchetto-Anbau in Angriff. Isikhuemhen besuchte Bianchetto-Farmen in Italien und beobachtete, was funktionierte und was nicht. Irgendwann hatte er seine Traumerkenntnis über die mikrobielle Dynamik.

Knolle borchii , sind blau gefärbt und mikroskopisch vergrößert. Bauern impfen die Wurzeln der Loblolly-Kiefer mit solchen Sporen, bevor sie die Bäume pflanzen.'>

Mit bloßem Auge unsichtbar, Sporen eines Bianchetto-Trüffels, Knolle borchii , sind blau gefärbt und mikroskopisch vergrößert. Bauern impfen die Wurzeln der Loblolly-Kiefer mit solchen Sporen, bevor sie die Bäume pflanzen.(Antonio Izzo)

Bis 2010 erreichten sie in ihrem Labor überwältigende Mykorrhiza-Niveaus bei Kiefernsämlingen. Sie haben Werbung gemacht. Da sie nicht genug Kapital hatten, um ihre eigene Farm zu eröffnen, suchten sie nach Kunden, um ihre geimpften Baumsetzlinge zu kaufen. Sie sprachen auf Forstkonferenzen. Sie präsentierten sich bei der North American Truffle Growers Association. Kein Würfel. Jeder wollte ein Beispiel für einen erfolgreichen Obstgarten sehen. Sie wollten harte Zahlen zu Pfund pro Morgen.

Es war extrem frustrierend, sagt Rosborough. Wir wussten, dass es funktioniert. Und niemand hat an uns geglaubt.

Nach zwei Jahren hatte Mycorrhiza Biotech sein Startkapital verbrannt und hatte nichts mehr vorzuweisen. Wir hatten keine Kunden, sagte Rosborough seufzend. Wir waren müde. Wir beschlossen, aufzuhören. Sie klebte ein Verkaufsschild auf den Rasen vor dem Labor und rief einen Liquidator an, um die Geräte zu holen.

Und da erhielt Rosborough eine mysteriöse Telefonnachricht. Mein Arbeitgeber hat ein Interesse an Trüffeln, sagte die steife Stimme.

Sie hat sich nicht die Mühe gemacht zurückzurufen. Vor allem, wer redet so? Zweitens war sie nur allzu an Prätendenten gewöhnt, deren Interesse schwand, sobald sie erfuhren, dass es 25.000 US-Dollar pro Morgen brauchte, um eine Trüffelfarm aufzubauen.

Aber der Anrufer hinterließ eine zweite Nachricht. Sein Arbeitgeber war immer noch an Trüffeln interessiert.

Beim dritten Anruf beschloss sie, zurückzurufen. Wir sangen unser Lied und tanzten und sagten ihm, dass es fast 50.000 Dollar kosten würde, einen zwei Hektar großen Obstgarten anzulegen. Und er zuckte nicht zusammen. Ich dachte: ‚Wer sind diese Leute?‘

Der Mann am anderen Ende der Leitung war Richard Franks, und sein Arbeitgeber war Thomas Edward Powell III – ein sehr bekannter Name in North Carolina. 1927 gründete Thomas Edward Powell II, ein Wissenschaftsprofessor am Elon College, eine Firma namens company Carolina Biologische Versorgung Naturwissenschaftslehrern Pflanzen- und Tierexemplare zur Verfügung zu stellen. Das Unternehmen entwickelte sich zu einem weltweit führenden Anbieter von Lehrmaterialien. Powells drei Söhne gründeten dann 1969 in einem Krankenhauskeller in Burlington ein Diagnostikunternehmen namens Biomedical Laboratories. Nach verschiedenen Fusionen und Übernahmen wurde Biomedical Laboratories LabCorp , das heute das größte klinische Diagnostikunternehmen der Welt ist. LabCorp verarbeitet jedes Jahr Hunderte Millionen von Labortests. Es hat 65.000 Mitarbeiter. Und es hat einen geschätzten Wert von 15 Milliarden US-Dollar.

Rosborough rief den Liquidator an und sagte ihm, er solle noch nicht kommen.

* * *

Richard Franks hatte sein ganzes Leben für die Familie Powell gearbeitet. Sowohl er als auch sein Vater verbrachten ihre Karriere bei Carolina Biological Supply. Nach seiner Pensionierung im Jahr 2007 verwaltete Franks einige von Powells Liegenschaften, darunter Holzbestände.

An einem Sonntagnachmittag im Jahr 2010 saß er in seiner Höhle und sah sich ein NFL-Spiel an, als er einen Anruf vom 78-jährigen Powell erhielt. Er hatte gerade mit seinem Innenarchitekten zu Mittag gegessen, der von einem Trüffel in Italien gelesen hatte, der unter Pinien wuchs.

Powell besaß Hunderte von Morgen Kiefern in Warren County. Könnte er sie mit Trüffeln impfen? Und konnte Franks die Sache bewältigen? Sehen Sie ihn um 8 Uhr morgens.

Franks verbrachte den Rest des Nachmittags damit, sich selbst einen Online-Crashkurs in Trüffeln zu geben. Was er sah, gefiel ihm nicht. Viele Leute hatten viel Geld verloren. Er wollte nicht, dass Powell der nächste war. Das ist verrückt, dachte er. Andererseits arbeiteten die meisten von ihnen nicht mit dem Kiefern-Trüffel und sie waren keine Baumprofis. Wenn Franks eine Sache kannte, dann war es, gute Kiefern anzubauen.

Frisch geerntete und gereinigte Bianchetto-Trüffel

Frisch geerntete und gereinigte Bianchetto-Trüffel bei Burwell Farms.(Andrew Kornylak)

Der erste Setzlinglieferant, den er anrief, lachte ihn aus, als er sagte, er wolle wachsen Knolle borchii . Ich betrachte dieses Unkraut, sagte ihm der Mann.

Zurück zum Internet. Up hat einen einzigen Treffer für eine Quelle mit Bianchetto-geimpften Sämlingen gefunden: Mycorrhiza Biotech. Unglaublicherweise befand sich die Firma direkt in Burlington, weniger als zwei Meilen entfernt. Es schien ein Zeichen zu sein.

Als Franks Rosborough endlich ans Telefon bekam, unterhielten sie sich drei Stunden lang. Sein Arbeitgeber interessierte sich für Trüffel. Viele Trüffel. War sie interessiert?

Ja, sie war interessiert.

Franks traf sich mit Rosborough und Isikhuemhen und spickte sie mit Fragen zu Timing und Ertrag. Wir wissen es wirklich nicht, antwortete Isikhuemhen immer wieder. Niemand hat diese Techniken zuvor im kommerziellen Maßstab ausprobiert.

Die Ehrlichkeit hat Franks beeindruckt: Wenn jemand, der sich mit Trüffeln beschäftigt, im ersten Gespräch nicht ein halbes Dutzend Mal den Begriff „Ich weiß nicht“ verwendet, hat er wahrscheinlich keine Ahnung, wovon er spricht.

Er rief Powell an. Sie denken, sie können es schaffen. Ich denke, sie können es. Möchtest Du das tun?

Los, sagte Powell.

Während Mycorrhiza Biotech 2012 in seinem Gewächshaus 1.100 geimpfte Loblolly-Setzlinge züchtete, bereitete Burwell Farms zwei Hektar Boden nach Isikhuemhens Spezifikationen vor. Alle vorhandenen Wurzeln im Boden waren bereits mit ihren eigenen einheimischen Mykorrhiza-Pilzen imprägniert, sodass sie alle bis auf 2,50 m entfernt werden mussten. Ein Bulldozer mit einem massiven Wurzelrechen brauchte ein Jahr, um die Erde sauber zu kämmen. Dann musste der pH-Wert des Bodens von 5,7 auf 7,3 angehoben werden, ein Wert, den Trüffel lieben und nur wenige andere Organismen vertragen. Ein Zug von Lastwagen verputzte den Boden mit 15 Tonnen Kalk pro Morgen.

Im Juni 2014 pflanzten sie die Setzlinge zusammen mit Isikhuemhens mysteriösen Medien, bewässerten sie hart und warteten. Sie hofften, im Winter 2018/19 ihre ersten Trüffel zu sehen.

Im Dezember 2016 machten Isikhuemhen, Rosborough und Franks die 90-Meilen-Fahrt zur Farm für einen ihrer regelmäßigen Betriebsbesuche. Unterwegs gaben Rosborough und Franks zu, Zweifel zu haben. Unbewiesene Techniken, unbewiesene Trüffel. Sie waren bereits das Gespött der Trüffelwelt.

Behaltet den Glauben, sagte Isikhuemhen ihnen. Wenn Sie geboren sind, um etwas zu tun, führt jeder Weg, den Sie gehen, zu dem, was Sie tun sollen. Und Sie sind natürlich mit Intuition und Ehrfurcht ausgestattet, um Ihren Weg dorthin zu finden. Er ließ sein breites Lächeln aufblitzen. Ich wette um hundert Dollar, dass wir nächstes Jahr einen Trüffel finden.

Abschnitt einer Trüffel

Ein Abschnitt eines Bianchettos oder weißlichen Trüffels, einer in Italien seit langem bekannten Delikatesse, die jetzt in North Carolina angebaut wird. Es erscheint im späten Winter und frühen Frühling.(Andrew Kornylak)

Sie hielten vor dem ordentlichen Kiefernblock und traten hinaus in die Kälte. Isikhuemhen betrachtete die Kiefern und grinste. Sie waren jetzt größer und kräftiger als alle Gleichaltrigen, die er in Italien gesehen hatte. Die Trüffel und die Bäume hatten sich wie lange verschollene Geschwister aneinander gewöhnt. Er beugte sich zu Franks hinüber. Ich nehme es zurück, flüsterte er. Hier gibt es jetzt Trüffel.

Woher weißt du das? fragte Franken.

Ich weiß es einfach.

Sie bemerkten einen Tierpfad, der vom Wald in den Obstgarten führte. Sie folgten ihm zu der Stelle, an der der Boden abgekratzt worden war, um zu graben. Isikhuemhen schlug mit seiner Machete auf die Unkrautmatte und zog sie zurück. Die Oberfläche durchbrach das kleine weiße Hinterteil eines Bianchetto-Trüffels.

Es hat funktioniert, flüsterte Rosborough leise.

Isikhuemhen hat eine Art Jig gemacht. Franks rief Powell mit der guten Nachricht an. Nach den Geräuschen am anderen Ende der Leitung hat Powell möglicherweise seine eigene Übung gemacht.

In diesem Winter fanden sie ein weiteres Dutzend Trüffel. Dann vier Pfund im folgenden Jahr. Dann 30 Pfund im Jahr 2019, lange bevor sie fertig waren. Sie hatten kein Verkaufs- und Marketingteam. Sie hatten keine Verteilung. Laddie war darauf trainiert worden, statt Essen mit einem Tennisball belohnt zu werden, was eine gute Idee zu sein schien, wenn sie es mit einer Handvoll Trüffeln zu tun hatten, aber jetzt wollte er jedes Mal, wenn er einen fand, zehn Minuten lang Ball spielen.

Was in aller Welt wird 2020 bringen? fragte sich Franks. Und das war, bevor er wusste, was das Jahr 2020 für sie bereithält.

* * *

Franks erkannte zum ersten Mal, dass im Oktober 2019 etwas nicht stimmte, als er den Obstgarten besuchte und sah, wie sich der Boden an Hunderten von Stellen auflöste. Isikhuemhen machte wieder seinen Jig, als er die Nachricht hörte. Ich wusste, dass es! er sang. Schicksal! Bald begannen die Trüffel die Oberfläche zu durchbrechen, viel zu früh in der Saison. Ihr Aroma würde sich mehrere Monate lang nicht vollständig entwickeln und sie könnten durch Frost ruiniert werden. Überall gruben die Knechte Erde aus, um die Trüffel zu bedecken, auf dem Weg nach oben entdeckten sie andere Trüffel. Als sie einen Trüffel herauszogen, fanden sie andere darunter.

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großer Bianchetto-Trüffel im Boden

Ein großer Bianchetto-Trüffel noch im Boden während der Ernte im Obstgarten der Burwell Farms.(Andrew Kornylak)

Bis Januar hatten sie 3.000 Trüffel markiert. Die meisten wogen ein oder zwei Unzen, aber ein Haufen, den sie The Brain nannten, wog fast ein Pfund. Anfangs war das Aroma der Trüffel überwältigend, und Köche, die Proben erhielten, waren nicht beeindruckt, aber Ende Februar begann eine Proustsche Schärfe die niedrige Obstgartenluft zu durchdringen. Ein alter Knecht namens David Crow verdrängte Laddie, krabbelte auf Händen und Knien durch die Kiefern und rief: Das hier parfümiert hier! als er einen Wärter fand.

Diesmal waren die Profis überzeugt. Ich denke, es ist ein schöner Trüffel, Olivia Taylor, die ehemalige Präsidentin der Verband der nordamerikanischen Trüffelzüchter , erzählte mir. Manche Köche stehen dem skeptisch gegenüber, weil sie es nicht wissen, aber andere sind wirklich daran interessiert. Und angesichts des Preises könnte es wirklich gut sein.

Es tat. Köche bestellten, und dann bestellten sie noch mehr, sagt Franks. Gary Menes, der mit einem Michelin-Stern ausgezeichnet wurde Der Zähler in Los Angeles, twitterte, dass sie wunderschön duftend, süß und lecker seien.

Und dann, als sich die Sterne gerade ausgerichtet hatten, sagte Franks, hörte alles auf. Mit den Covid-19-Sperren brach die Gastronomie zusammen. Es ist ein schlechtes Gefühl, wenn Sie 30 Pfund Trüffel in Ihrem Kühlschrank sehen, nirgendwo hingehen und wissen, dass weitere 30 Pfund direkt dahinter kommen.

Burwell Farms hat seine Trüffel eingefroren. Obwohl gefrorene Trüffel beim Auftauen zu Brei werden, können sie gefroren über Gerichten rasiert werden und verleihen dennoch Aroma. Das Unternehmen begann auch, direkt an Verbraucher zu verkaufen, ein Lebensretter.

Thomas Edward Powell III hat sich auf die Zukunft konzentriert, Covid sei verdammt. Burwell Farms hat jetzt fünf zwei Hektar große Obstgärten mit insgesamt 5.500 Bäumen gepflanzt. In einigen Jahren werden voraussichtlich mehr als tausend Pfund Trüffel pro Jahr geerntet. Die ursprüngliche Parzelle produzierte 2021 weiter, aber Rekordniederschläge ließen viele Trüffel verrotten, bevor sie reif waren. Abgesehen von anderen Wetterverrücktheiten sieht 2022 vielversprechend aus.

Trüffel werden gespült

Im Gegensatz zu seinem Pilz-Cousin, dem Pilz, wächst ein Trüffel unter der Erde und profitiert normalerweise vom Waschen, bevor er verzehrt wird.(Andrew Kornylak)

Kate Dinges sortiert und trimmt die kostbare Bianchetto-Ernte.

Kate Dinges sortiert und trimmt die kostbare Bianchetto-Ernte. Köche verwenden in der Regel nur Späne in Rezepten, so ausgeprägt ist der Geschmack und der Preis: 50 US-Dollar pro Unze.(Andrew Kornylak)

Isikhuemhen und Rosborough sind mittlerweile echte Stars in der Welt der Trüffel. Sie haben uns gewagt, aber das Risiko war nicht so groß, wie sie dachten, sagt Rosborough. Es gibt niemanden, der schlauer ist als Dr. Omon, und niemand kann mich übertrumpfen. Egal ob Hölle oder Hochwasser, wir wollten Trüffel auf diesem Feld haben. Sie lobt Franks Offenheit. Für uns war es eine gute Partnerschaft. Wir sind zusammengewachsen. Wir haben voneinander gelernt.

Isikhuemhen hat neue Stipendien erhalten, um sein Bianchetto-Programm zu erweitern, und er testet Standorte in fünf Bezirken von North Carolina, um herauszufinden, welche Mikroklimas und Bodendynamik am förderlichsten sind.

Mycorrhiza Biotech hat fast so viele Kunden wie möglich. Rosborough kaufte das Grundstück neben ihrem Labor, um ein Gewächshaus hinzuzufügen und zu versuchen, mit den Setzlingsbestellungen Schritt zu halten.

Für sie war das ultimative Zeichen des Erfolgs, als sie 25 Pfund Bianchetto-Trüffel von der ein Hektar großen Demonstrationsfläche auf ihrer eigenen Familienfarm erntete. Rosborough hatte das Grundstück ein Jahr nach der Eröffnung von Burwell Farms bepflanzt, aber sie hatte es nicht geschafft, mit der Pflege Schritt zu halten. Im Jahr 2021 setzte es jedoch ein, und ein stetiger Strom faszinierter Landwirte und Experten rief an.

Aber gratuliere ihr noch nicht. Wir haben das nie getan, nur um Geld zu verdienen, sagt Rosborough. Ziel war es schon immer, diese Technologie in die Hände von Kleinbauern zu bringen. Wenn es in ein paar Jahren 50 Bauern in jedem der südöstlichen Bundesstaaten gibt, die Trüffel auf kleinen Parzellen anbauen und dieses Geld verwenden, um ihr Land zu behalten, dann können wir sagen, dass es funktioniert hat.

Dieser Artikel entstand in Zusammenarbeit mit dem Berichterstattungsnetzwerk für Lebensmittel und Umwelt , eine unabhängige, gemeinnützige Nachrichtenorganisation.

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