Jeff Campbell arbeitete 20 Jahre lang als KriminalbeamterAlligator für den Staat von New Mexiko. Er hat sich auf Erkältungsfälle spezialisiert. Heutzutage wendet er seine Detektivfähigkeiten auf einen Fall an, der so kalt ist, dass er unter anderthalb Jahrhunderten vom Wind verwehter Prärie begraben ist.

Hier ist der Tatort, sagt Campbell und betrachtet ein Bachbett und kilometerlanges leeres Grasland. Als schlaksiger, bedächtiger Detektiv hält er eine Maiskolbenpfeife, um sie im wirbelnden Schnee anzuzünden, bevor er fortfährt. Der Angriff begann im Licht der Morgendämmerung, aber in dieser Umgebung trägt der Ton. Die Opfer hätten also die Hufe auf sie zugehämmert gehört, bevor sie sehen konnten, was auf sie zukam.

Campbell rekonstruiert einen Massenmord aus dem Jahr 1864 am Sand Creek, einem zeitweiligen Bach im Osten von Colorado. Heute lebt weniger als eine Person pro Quadratmeile in dieser trockenen Region. Aber im Spätherbst 1864 lebten hier etwa 1.000 Cheyenne und Arapaho in Tipis am Rande des damaligen Reservatslandes. Ihre Häuptlinge hatten vor kurzem Frieden gesucht in Gesprächen mit weißen Beamten und glaubte, sie würden in ihrem isolierten Lager unbehelligt bleiben.





Als am 29. November im Morgengrauen plötzlich Hunderte von blau gekleideten Kavalleristen auftauchten, hob ein Cheyenne-Häuptling die Sterne und Streifen über seiner Loge. Andere im Dorf schwenkten weiße Fahnen. Die Truppen antworteten, indem sie das Feuer mit Karabinern und Kanonen eröffneten und mindestens 150 Indianer töteten, die meisten von ihnen Frauen, Kinder und ältere Menschen. Vor ihrer Abreise brannten die Truppen das Dorf nieder und verstümmelten die Toten, indem sie Leichenteile als Trophäen mitnahmen.

Col. John Chivington führte die Razzia an.(Bibliothek des Kongresses, Abteilung Drucke und Fotografien)



Der Überfall wurde später vom Künstler Howling Wolf dargestellt.(Allen Memorial Art Museum / Oberlin College)

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Besucher der Stätte können heute auf einem kilometerlangen Pfad zu einem Denkmalbereich mit Blick auf den Big Sandy Creek selbst wandern.(Joanna B. Pinneo)

Besucher der Stätte können heute auf einem kilometerlangen Pfad zu einem Denkmalbereich mit Blick auf den Big Sandy Creek selbst wandern.(Joanna B. Pinneo)



Der indische Plains-Künstler Howling Wolf hat diese detaillierten Zeichnungen des Sand-Creek-Massakers etwa ein Jahrzehnt nach seinem Ereignis angefertigt.(Allen Memorial Art Museum / Oberlin College)

Als sich der Park Service und die Stammesführer über den genauen Ort der Tragödie stritten, kam Campbell zu dem Schluss, dass beide Recht hatten: Das Massaker erstreckte sich über eine Fläche von 12.500 Hektar.(Joanna B. Pinneo)

Der indische Plains-Künstler Howling Wolf hat diese detaillierten Zeichnungen des Sand-Creek-Massakers etwa ein Jahrzehnt nach seinem Ereignis angefertigt.(Allen Memorial Art Museum / Oberlin College)

Der indische Plains-Künstler Howling Wolf hat diese detaillierten Zeichnungen des Sand-Creek-Massakers etwa ein Jahrzehnt nach seinem Ereignis angefertigt.(Allen Memorial Art Museum / Oberlin College)

Im amerikanischen Westen gab es viele solcher Gräueltaten. Aber das Gemetzel in Sand Creek zeichnet sich durch seine damaligen Auswirkungen und die Art und Weise aus, wie es in Erinnerung geblieben ist. Oder besser gesagt, verloren und dann wiederentdeckt. Sand Creek war das My Lai seiner Zeit, ein Kriegsverbrechen, das von Soldaten aufgedeckt und von der US-Regierung verurteilt wurde. Es hat Jahrzehnte des Krieges in den Great Plains angeheizt. Und doch verschwand das Massaker im Laufe der Zeit aus der Erinnerung der Weißen, bis selbst Einheimische nicht wussten, was in ihrem eigenen Hinterhof passiert war.

Das hat sich jetzt mit der Eröffnung der Sand Creek Massacre National Historic Site geändert. Wir sind die einzige Einheit im National Park Service, die „Massaker“ im Namen trägt, sagt die Leiterin der Stätte, Alexa Roberts. Normalerweise führten Schilder für nationale historische Stätten zu einem Geburtsort des Präsidenten oder einem patriotischen Denkmal. Daher sind viele Leute überrascht, was sie hier finden.

Besucher sind auch überrascht zu erfahren, dass das Massaker während des Bürgerkriegs stattfand, den die meisten Amerikaner mit östlichen Schlachten zwischen Blau und Grau in Verbindung bringen, und nicht mit Kavallerie, die Indianer in den westlichen Ebenen tötet. Aber die beiden Konflikte waren eng miteinander verbunden, sagt Ari Kelman, Historiker an der Penn State University und Autor von Ein fehlgeleitetes Massaker , ein mit dem Bancroft-Preis ausgezeichnetes Buch über Sand Creek.

Der Bürgerkrieg, bemerkt er, wurzelte in der Expansion nach Westen und im Streit darüber, ob neue Territorien als Freistaaten oder Sklavenstaaten der Nation beitreten würden. Sklaverei war jedoch nicht das einzige Hindernis für die freie weiße Besiedlung des Westens; ein anderer waren die Plains-Indianer, von denen viele dem Eindringen in ihr Land standhaft widerstanden.

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Als sich der Park Service und die Stammesführer über den genauen Ort der Tragödie stritten, kam Campbell zu dem Schluss, dass beide Recht hatten: Das Massaker erstreckte sich über eine Fläche von 12.500 Hektar.(Jamie Simon)

Wir erinnern uns an den Bürgerkrieg als einen Befreiungskrieg, der vier Millionen Sklaven befreite, sagt Kelman. Aber es wurde auch ein Eroberungskrieg, um die amerikanischen Ureinwohner zu vernichten und zu enteignen. Sand Creek, fügt er hinzu, ist eine blutige und meist vergessene Verbindung zwischen dem Bürgerkrieg und den Plains Indian Wars, die 25 Jahre nach Appomattox andauerten.

Ein Grund, warum Sand Creek wenig bekannt ist, ist seine geografische Abgeschiedenheit. Der Standort liegt 170 Meilen südöstlich von Denver in einer Ranch-Grafschaft, die sich nie von der Dust Bowl erholt hat. Die nächste Stadt, Eads, ist eine schwindende Gemeinde mit etwa 600 Einwohnern, die nur eine sechsköpfige High-School-Fußballmannschaft aufstellen kann. Die unbefestigte, 13 km lange Straße, die nach Sand Creek führt, durchquert eine kurzgrasige Prärie, die, abgesehen von ein paar Rindern und einem 30 Meilen entfernten Getreidesilo in Kansas, das an klaren Tagen sichtbar ist, fast gesichtslos erscheint.

Die historische Stätte bietet auch wenige Sehenswürdigkeiten: ein Besucherzentrum, das vorerst in einem Wohnwagen untergebracht ist, einen Indianerfriedhof und ein Denkmal auf einer niedrigen Klippe neben dem Sand Creek, einem schmalen Bach, der von Weiden und Pappeln gesäumt wird. Es war hier im Jahr 1864 baumlos und der Bach war bis Ende November größtenteils trocken, sagt Campbell, der Kriminalbeamte, der jetzt ein Saison-Ranger an der Stelle ist. Keine Spur von der Dorfstätte oder dem Massaker, abgesehen von Kugeln, Artilleriefragmenten und anderen Relikten, die von Archäologen aus jahrzehntelangem vom Wind verwehten Schmutz gegraben wurden.

Während sichtbare Beweise für das Verbrechen rar sind, ist der Zeugenpool, wie Campbell es nennt, ungewöhnlich groß. Indische Überlebende zeichneten Karten des Angriffs, malten sie auf Elchfelle und erzählten ihren Nachkommen von dem Massaker. Aber für weiße Amerikaner kamen damals die vernichtendsten Aussagen von Soldaten, die nicht nur das Massaker beschrieben, sondern auch ihren Kommandanten befingerten, eine überlebensgroße Figur, die bis dahin als Kriegsheld und aufstrebender Stern galt.

Wie werden Erinnerungen im Gehirn gespeichert?

John Chivington war 1,80 m groß, wog über 200 Pfund und nutzte seine dröhnende Stimme als Minister und glühender Abolitionist vor dem Bürgerkrieg. Als der Krieg ausbrach, meldete er sich freiwillig zum Kampf, statt zu predigen, und führte die Unionstruppen zum Sieg am Glorieta Pass in New Mexico gegen eine konföderierte Streitmacht, die versuchte, die Handelsrouten zu stören und in die Goldfelder von Colorado einzudringen.

Diese Schlacht von 1862 – später als Gettysburg des Westens gefeiert – beendete die Bedrohung durch die Rebellen und machte Chivington zum Oberst. Aber als Colorado-Truppen im Osten zu aktiveren Kampagnen aufmarschierten, nahmen die Konflikte mit den Indianern in dem dünn besiedelten Gebiet zu. Die Spannungen erreichten im Sommer 1864 ihren Höhepunkt, nachdem eine weiße Familie in der Nähe von Denver ermordet wurde, ein Verbrechen, das damals auf Cheyenne oder Arapaho zurückgeführt wurde. Der Territorialgouverneur John Evans forderte die Bürger auf, feindliche Eingeborene zu töten und zu vernichten, und stellte ein neues Regiment unter der Führung von Chivington auf. Evans befahl auch befreundeten Indianern, sichere Orte wie US-Forts aufzusuchen.

Der Cheyenne-Chef Black Kettle folgte diesem Ruf. Als Friedensstifter bekannt, initiierten er und verbündete Häuptlinge Gespräche mit weißen Behörden, von denen der letzte ein Fortkommandant war, der den Indianern sagte, sie sollten in ihrem Lager in Sand Creek bleiben, bis der Kommandant weitere Befehle erhielt.

Aber Gouverneur Evans war darauf bedacht, alle Indianer der Region zu bestrafen, und er hatte einen willigen Knüppel in Chivington, der hoffte, dass weiterer militärischer Ruhm ihn in den Kongress bringen würde. Monatelang hatte sein neues Regiment keine Aktion gesehen und wurde spöttisch als das blutlose Dritte bekannt. Dann, kurz bevor die 100-tägige Einberufung der Einheit abgelaufen war, führte Chivington etwa 700 Männer auf einen Nachtritt nach Sand Creek.

Chivington griff heute Morgen bei Tageslicht das Dorf Cheyenne mit 130 Lodges von 900 bis 1.000 Kriegern an, schrieb Chivington am späten 29. November an seinen Vorgesetzten. Seine Männer, sagte er, führten einen wütenden Kampf gegen gut bewaffnete und verschanzte Feinde, der mit einem großen Sieg endete : der Tod mehrerer Häuptlinge, zwischen 400 und 500 anderen Indianern und fast eine Vernichtung des gesamten Stammes.

Diese Nachricht wurde mit Beifall aufgenommen, ebenso wie die Truppen von Chivington, die nach Denver zurückkehrten und Skalps zeigten, die sie Indianern abgeschnitten hatten (von denen einige zu Requisiten in feierlichen lokalen Theaterstücken wurden). Aber dieses grausige Fest wurde durch das Auftauchen einer ganz anderen Handlung unterbrochen. Ihr Hauptautor war Kapitän Silas Soule, ein militanter Abolitionist und eifriger Krieger wie Chivington. Soule war jedoch entsetzt über den Angriff auf Sand Creek, den er als Verrat an friedlichen Indianern ansah. Er weigerte sich, einen Schuss abzufeuern oder seinen Männern den Befehl zu geben, in Aktion zu treten, sondern bezeugte das Massaker und zeichnete es in erschreckenden Details auf.

Hunderte von Frauen und Kindern kämen auf uns zu und knieten aus Gnaden nieder, schrieb er, nur um von Männern, die vorgeblich zivilisiert zu sein, erschossen und ihr Gehirn geschlagen wurde. Indianer kämpften nicht aus Schützengräben, wie Chivington behauptete; sie flohen den Bach hinauf und gruben sich verzweifelt in seinen Sandbänken, um Schutz zu suchen. Von dort aus verteidigten sich einige junge Männer, so gut sie konnten, mit ein paar Gewehren und Bögen, bis sie von Karabinern und Haubitzen überwältigt wurden. Andere wurden verfolgt und getötet, als sie über die Ebenen flohen.

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Soule schätzt die Zahl der Toten in Indien auf 200, bis auf 60 alle, darunter Frauen und Kinder. Er erzählte auch, wie die Soldaten nicht nur die Toten skalpierten, sondern den Häuptlingen auch die Ohren und Gefreiten abschnitten. Squaws Snatches wurden für Trophäen herausgeschnitten. Über Chivingtons Führung berichtete Soule: Es gab keine Organisation unter unseren Truppen, sie waren ein perfekter Mob – jeder Mann an seinem eigenen Haken. Angesichts dieses Chaos wurden einige der etwa Dutzend Soldaten, die in Sand Creek getötet wurden, wahrscheinlich von freundlichem Feuer getroffen.

Soule schickte seine Depesche an einen sympathischen Major. Ein Leutnant am Tatort schickte einen ähnlichen Bericht. Als diese Konten Anfang 1865 Washington erreichten, leiteten Kongress und Militär Ermittlungen ein. Chivington sagte aus, dass es unmöglich sei, friedliche von feindlichen Eingeborenen zu unterscheiden, und bestand darauf, dass er Krieger bekämpft habe, anstatt Zivilisten abzuschlachten. Aber ein Kongressausschuss entschied, dass der Oberst absichtlich ein gemeines und niederträchtiges Massaker geplant und ausgeführt und kaltblütig Indianer überrascht und ermordet hatte, die allen Grund zu der Annahme hatten, dass sie unter [US-]Schutz standen.

Dass die Behörden in Washington dem fernen Sand Creek Aufmerksamkeit schenkten, war auffallend, besonders zu einer Zeit, als im Osten noch Bürgerkrieg herrschte. Die bundesstaatliche Verurteilung einer militärischen Gräueltat gegen Indianer war ebenfalls außergewöhnlich. In einem Vertrag später in diesem Jahr versprach die US-Regierung auch Wiedergutmachungen für die groben und mutwilligen Verbrechen, die in Sand Creek verübt wurden.

Chivington entging dem Kriegsgericht, weil er bereits aus dem Militär zurückgetreten war. Doch seine einst vielversprechende Karriere war vorbei. Er wurde eher ein Nomade und gescheiterter Unternehmer als ein Kongressabgeordneter. Soule, sein Hauptankläger, bezahlte auch für seine Rolle in der Affäre. Kurz nach seiner Aussage wurde er in einer Straße in Denver von Angreifern erschossen, von denen man annahm, dass sie mit Chivington verbunden waren.

Ein weiteres Opfer von Sand Creek war die verbleibende Hoffnung auf Frieden in den Plains. Black Kettle, der Cheyenne-Häuptling, der in einer vergeblichen Geste der Kameradschaft eine US-Flagge gehisst hatte, überlebte das Massaker, trug seine schwer verwundete Frau vom Feld und streifte über die winterlichen Ebenen nach Osten. Im nächsten Jahr unterzeichnete er in seinem fortwährenden Bemühen, Frieden zu schließen, einen Vertrag und siedelte seine Bande auf Reservatland in Oklahoma um. Dort wurde er 1868 bei einem weiteren Massaker getötet, das von George Armstrong Custer angeführt wurde.

Viele andere Indianer hatten Sand Creek inzwischen als letzten Beweis dafür genommen, dass ein Frieden mit Weißen unmöglich war und Schutzversprechen nichts bedeuteten. Junge Cheyenne-Krieger, sogenannte Dog Soldiers, starteten gemeinsam mit anderen Plains-Stammesangehörigen Überfälle, bei denen Dutzende Siedler getötet und Transporte lahmgelegt wurden. Als Ergebnis, sagt der Historiker Ari Kelman, hat das Massaker von Sand Creek das Gegenteil von dem erreicht, was Chivington und seine Verbündeten angestrebt hatten. Anstatt die Vertreibung der Indianer und die Öffnung der Plains für Weiße zu beschleunigen, vereinte es ehemals geteilte Stämme zu einem gewaltigen Hindernis für die Expansion.

Sand Creek und seine Folgen hielten die Nation auch lange nach der Kapitulation des Südens im Krieg. Unionssoldaten und Generäle wie Sherman und Sheridan wurden nach Westen verlegt, um die Plains-Indianer zu unterwerfen. Diese Kampagne dauerte fünfmal so lange wie der Bürgerkrieg, bis das berüchtigte Massaker von Wounded Knee im Jahr 1890 den Widerstand fast erlosch.

Sand Creek und Wounded Knee waren Buchstützen der Plains Indian Wars, die wiederum das letzte traurige Kapitel des Bürgerkriegs waren, sagt Kelman.





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