Innovation

Wie eine Chemiewaffenkatastrophe im Zweiten Weltkrieg zu einer US-Vertuschung und einer neuen Krebsbehandlung führte | Geschichte

In der alten Hafenstadt Bari an der italienischen Adriaküste herrschte geschäftiges Treiben. Es war der 2. Dezember 1943. Die Briten hatten Apuliens Hauptstadt im September eingenommen, und obwohl die Front jetzt nur noch 250 Meilen nördlich lag, war die mittelalterliche Stadt mit ihren massiven Klippen, die das Meer wiegen, den Kämpfen fast unbeschadet entgangen.

Nur wenige Kilometer außerhalb der Stadt bettelten Schlangen von Frauen und Kindern um Lebensmittel auf dem Schwarzmarkt, aber hier waren die Schaufenster voller Obst, Kuchen und Brot. Junge Paare schlenderten Arm in Arm. Sogar Eisverkäufer machten einen regen Handel.



Bari war ein Dienstleistungszentrum im Mittelmeerraum und versorgte die 500.000 alliierten Truppen, die die Deutschen aus Italien vertreiben wollten. Großartige Gebäude am Wasser wurden kürzlich zum Hauptquartier der 15. US-Luftwaffe ernannt. Die befreienden Tommies hatten die Nazis bereits vom Himmel über Italien gejagt, und die Briten, die den Hafen kontrollierten, waren so zuversichtlich, den Luftkrieg gewonnen zu haben, dass Air Marshal Sir Arthur Coningham verkündete, Bari sei gegen Angriffe so gut wie immun. Ich würde es als persönliche Beleidigung und Beleidigung ansehen, wenn die Luftwaffe in diesem Bereich bedeutende Aktionen unternehmen würde, sagte er an diesem Tag auf einer Pressekonferenz.



Vier Tage zuvor das amerikanische Liberty-Schiff John Harvey war mit einem Konvoi von neun anderen Handelsschiffen eingefahren, und etwa 30 alliierte Schiffe wurden in den Hafen gepfercht, dicht an der Ufermauer und entlang des Piers. Ihre Laderäume waren mit allem beladen, von Lebensmitteln und medizinischer Ausrüstung bis hin zu Motoren, Wellstahl für Landebahnen und 50-Gallonen-Fässern Flugbenzin. Auf den Oberdecks waren Panzer, Schützenpanzer, Jeeps und Krankenwagen zu sehen. Helle Lichter blitzten auf riesigen Kränen auf, die Ballenmaterial auf- und abhoben.

Um 19:35 Uhr – ein blendender Blitz, gefolgt von einem grandiosen Knall.



Die einzelne Flak-Batterie des alten Hafens eröffnete das Feuer. Dann kam eine ohrenbetäubende Explosion, dann noch eine und noch eine. Deutsche Junkers Ju-88 flogen tief über die Stadt und warfen Bomben kurz vor dem Hafen ab. Rauch und Flammen stiegen aus den verwinkelten Gassen der Stadt auf.

Als Brandbomben auf den Hafen herabregneten und die Nacht zum Tag machten, versuchten die Kanoniere an Bord der vor Anker liegenden Schiffe, den Feind abzuschießen – zu spät. Die angreifenden deutschen Flugzeuge flohen in die Nacht. Die Razzia dauerte weniger als 20 Minuten.

Vorschau-Miniaturansicht für

Das große Geheimnis: Die klassifizierte Katastrophe des Zweiten Weltkriegs, die den Krieg gegen den Krebs auslöste

Die packende Geschichte einer Chemiewaffenkatastrophe, die Vertuschung und wie die Entdeckung eines amerikanischen Armeearztes zur Entwicklung des ersten Medikaments gegen Krebs führte, das heute als Chemotherapie bekannt ist.



Kaufen

Bald ertönte ein gewaltiges Gebrüll aus dem Hafen. Ein explodierender Munitionstanker schickte eine riesige Flammenmasse von tausend Fuß Höhe. Ein Reporter für Zeit Zeitschrift ein feuriges Panorama. Acht Schiffe brannten bereits heftig, schrieb er, und die gesamte Hafenmitte war mit brennendem Öl bedeckt.

Eine geplatzte Treibstoffpipeline ließ Tausende von Gallonen in den Hafen strömen, wo sie sich zu einer riesigen Flammenwand entzündete und die gesamte Nordseite des Hafens verschlang. Flammen schlugen von Schiff zu Schiff. Die Besatzungen arbeiteten verzweifelt daran, Schiffe zu befreien, bevor sie von wütenden Feuern gezwungen wurden, über Bord zu springen und dafür zu schwimmen.

Der Angriff auf Bari, das die Presse ein wenig Pearl Harbor nannte, erschütterte die Selbstgefälligkeit der alliierten Streitkräfte, die von ihrer Luftüberlegenheit in Italien überzeugt waren. Insgesamt versenkten die Nazis 17 alliierte Schiffe und zerstörten mehr als 31.000 Tonnen wertvolle Fracht. Mehr als 1.000 amerikanische und britische Soldaten wurden getötet und fast ebenso viele verwundet, zusammen mit Hunderten von Zivilisten.

In den entscheidenden Tagen, die folgten, wurde die Aufgabe, schwer verletzte Matrosen zu behandeln, durch das Kriegsgeheimnis noch schwieriger. Es würde fast 30 Jahre dauern, bis die Welt die Wahrheit darüber erfahren würde, was in dieser Nacht wirklich geschah, und selbst heute sind sich nur wenige der überraschenden Rolle der Katastrophe und ihrer Auswirkungen auf das Leben gewöhnlicher Amerikaner bewusst.

* * *

Oberstleutnant Stewart Francis Alexander, der in seinem Quartier im Hauptquartier der Alliierten Streitkräfte in Algier schlief, wurde beim ersten grellen Klingeln des Telefons wach. In Bari schien sich eine medizinische Krise zu entwickeln. Zu viele Männer starben zu schnell an ungeklärten Ursachen. Die Symptome waren anders als alles, was Militärärzte zuvor gesehen hatten, und sie begannen zu vermuten, dass die Deutschen ein unbekanntes Giftgas verwendet hatten. Es gab eine dringende Bitte um Hilfe. Alexander, ein medizinischer Offizier, der dem Stab von General Dwight D. Eisenhower im AFHQ angehörte, hatte eine spezielle Ausbildung in chemischer Kriegsführung erhalten. Er wurde sofort zum Tatort geschickt.

Vorschau-Miniaturansicht für Video

Abonnieren Sie jetzt das Smithsonian-Magazin für nur 12 US-Dollar

Dieser Artikel ist eine Auswahl aus der September-Ausgabe 2020 des Smithsonian-Magazins

Kaufen Oberstleutnant Stewart Alexander, ein Arzt und Kardiologe, wurde zum Experten für chemische Waffen und leitete die Untersuchung der Katastrophe von Bari.

Oberstleutnant Stewart Alexander, ein Arzt und Kardiologe, wurde zum Experten für chemische Waffen und leitete die Untersuchung der Katastrophe von Bari.(Stewart F. Alexander Papiere)

Alexander sah jung aus für einen Kampfarzt. Er war 1,80 m groß und dünn, 29 Jahre alt, und nur das dünner werdende Haar an seinen Schläfen verlieh ihm einen Hauch von Autorität. Er war bei den Truppen beliebt, obwohl einige Patienten scherzten, dass seine sanfte Art am Krankenbett am besten zu einem Kinderarzt passte. Aber er hatte die brutale Invasion Nordafrikas unter Generalmajor George S. Patton mitgemacht, und trotz einer stillen Bescheidenheit hatte Alexander sich entschlossen und einfallsreich bewiesen.

Er hätte den Krieg in einem Krankenhaus oder einem Forschungslabor in den USA aussitzen können, aber der Wunsch, zu dienen, war tief. Er stammte von Selfmade-Immigranten ab, die Teil einer Welle osteuropäischer Juden waren, die auf der Flucht vor Hunger und Verfolgung in den 1880er und 90er Jahren in die Vereinigten Staaten reisten und für immer dankbar für die Gelegenheit waren, die ihnen in ihrer neuen Heimat geboten wurde. Alexanders Vater war ein altmodischer Hausarzt in Park Ridge, New Jersey, und Alexanders einziger Ehrgeiz war es, in seine Fußstapfen zu treten. Nachdem er sich an der Staunton Military Academy in Virginia hervorgetan hatte, trat er im Alter von 15 Jahren in das Dartmouth College ein. Er war ein herausragender in seinen naturwissenschaftlichen Kursen und durfte in seinem Abschlussjahr direkt zur medizinischen Fakultät aufsteigen und schloss 1935 als Klassenbester ab. Nach Abschluss des zweijährigen Programms von Dartmouth erwarb er seinen Abschluss in Medizin an der Columbia University und absolvierte seine Facharztausbildung in New York. Dann kehrte Alexander nach Hause zurück, wo er stolz seine Schindel neben die seines Vaters hängte. Nur wenige Monate genossen sie ihren gemeinsamen Traum, gemeinsam Medizin zu praktizieren.

Im Frühjahr 1940 teilte Alexander dem Entwurfsausschuss mit, dass er jederzeit zur Verfügung stehe. Er wurde im November einberufen und verbrachte einige Zeit beim 16. Infanterieregiment, das im Gunpowder Military Reservation in Maryland stationiert war, nicht weit von Edgewood Arsenal, der Heimat des Chemical Warfare Service (CWS). Schon nach kurzer Zeit kontaktierte er CWS mit einem innovativen neuen Design für Brillen, die in das Gesichtsstück einer Gasmaske passen. (Er erhielt ein Patent auf die Brille, aber er übergab die Rechte an die Armee.)

Dugway Proving Ground in Utah, wo die US-Armee während des Zweiten Weltkriegs chemische Waffen testete.

Dugway Proving Ground in Utah, wo die US-Armee während des Zweiten Weltkriegs chemische Waffen testete.(David Maisel / INSTITUT)

Nach Edgewood versetzt, durchlief Alexander einen Crashkurs in Giftgasen, konsultierte Spezialisten und experimentierte an Tieren, um Giftstoffe und Behandlungsformen zu bewerten; er untersuchte sogar das medizinische Potenzial von Wirkstoffen. Nach Pearl Harbor lehrte er medizinisches Personal der Armee, wie man Chemieunfälle behandelt. Im Alter von 27 Jahren wurde er zum Direktor der medizinischen Abteilung des CWS-Forschungslabors befördert, und als General Patton im Oktober 1942 mit 35.000 Soldaten aufbrach, um die Küste Marokkos anzugreifen, das erste Mal, dass US-Bodentruppen Achsenarmeen gegenüberstanden, begleitete Alexander ihn als der Berater für chemische Kriegsführungsmedizin der Western Task Force.

Jetzt um 17 Uhr am 7. Dezember 1943, fünf Tage nach dem Angriff auf Bari, landete Alexanders Flugzeug auf dem städtischen Flugplatz. Auf dem Rollfeld warteten der leitende Offizier des britischen Royal Army Medical Corps des Bezirks und eine Gruppe von Krankenhausdirektoren auf ihn. Ihre Erregung war sofort offensichtlich, erinnerte sich Alexander, und ich wurde sofort ins Krankenhaus gebracht.

Das 98. British General Hospital, das sich in einem großen Komplex von Backsteingebäuden 15 Minuten vom Hafen entfernt befindet, war verschont geblieben. Die von den Faschisten geliebte monumentale Poliklinik von Bari beherbergte große Krankenstationen, einen chirurgischen Block und Labors.

Bei jeder neuen Explosion knarrte und klapperte das Gebäude und schaukelte wie ein Schiff im Sturm, erinnerte sich E. M. Somers Cocks, eine Krankenschwester aus Neuseeland, an den Angriff. Türen wurden aus den Angeln gerissen, Fenster zerschmettert, und die zugemauerten Fenster verstreuten ihre Ziegel wie Hagel. Eine Gehirnerschütterung brach den Strom aus und tauchte das Krankenhaus in Dunkelheit. Sie fegten noch Glas zusammen, als die Verwundeten eintrafen – Hunderte von blutverschmierten Matrosen, die unter Schock, Verbrennungen und Aussetzung litten. Fast alle waren mit dickem, schwarzem Rohöl bedeckt. Die Sänfteträger bildeten das Schlusslicht und trugen die Schwerverletzten. Das waren Matrosen, die von brennenden Schiffen gesprungen waren oder durch brennende Öllachen geschwommen waren und schreckliche Verbrennungen erlitten.

Links, Bari, an der Südostküste Italiens, im November 1943. Die Briten hatten die strategische Hafenstadt zwei Monate zuvor eingenommen. Rechts sucht ein Rettungsboot nach dem Angriff vom Dezember 1943 im Hafen von Bari nach Überlebenden. Treibstoff von beschädigten Frachtern und a

Links, Bari, an der Südostküste Italiens, im November 1943. Die Briten hatten die strategische Hafenstadt zwei Monate zuvor eingenommen. Rechts sucht ein Rettungsboot nach dem Angriff vom Dezember 1943 im Hafen von Bari nach Überlebenden. Treibstoff von beschädigten Frachtern und einer geplatzten Pipeline überschwemmte den Hafen.(George Kaye / Alexander Turnbull Library / National Library of New Zealand; US Army Signal Corps / National Archives)

Bei so vielen Patienten, die dringend Hilfe benötigten, blieb keine Zeit, um viele Matrosen aus ihren schmutzigen Kleidern zu holen, also taten die Stationsdamen, was sie konnten. Die Tauchkisten erhielten einen Schuss Morphium, Decken, um sie warm und stark zu halten, heißer, süßer Tee. Dann wurden sie zur Ruhe gelassen. Eine britische Krankenschwester, Gwladys Rees, erinnerte sich, dass sie versucht hatte, im Licht eines Streichholzes eine intravenöse Leitung zu reparieren, während der Wind durch zerbrochene Fenster blies. Wir arbeiteten im schwachen Schein der Hurrikanlampen bis spät in die Nacht und in den frühen Morgen, erinnerte sie sich. Aus jedem dritten Bett tropften Infusionsflaschen, und die Flure waren vollgestopft mit Patienten, für die wir keine Unterkunft finden konnten.

* * *

Der erste 'ungewöhnliche' Hinweis, so die Ärzte, sei, dass die Verletzten weder typische Symptome aufwiesen noch auf die Behandlung in typischer Weise ansprachen. Viele Patienten schienen sich trotz eines fadenförmigen Pulses und niedrigem Blutdruck nicht in einem klinischen Schockzustand zu befinden. Anstatt unruhig oder ängstlich zu sein, waren sie apathisch – manche sagten sogar, dass sie sich ziemlich wohl fühlten – und ihre Extremitäten waren eher warm als kalt.

Im Morgengrauen beobachteten Schwestern, dass einige der Männer über Durst klagten, obwohl die Pfleger gerade mit dem Getränkewagen herumgefahren waren. Plötzlich schrien so viele Männer nach Wasser, dass die ganze Gemeinde in Aufruhr war. Die Patienten schrien über die große Hitze, rissen sich die Kleider vom Leib und versuchten in ihrer Raserei, ihre Verbände abzureißen.

Über Nacht hatten die meisten Tauchfälle eine rote und entzündete Haut entwickelt, mit Blasen so groß wie Ballons und schwer mit Flüssigkeit, erinnerte sich Rees. Dies, zusammen mit weit verbreiteter Übelkeit und Erbrechen, ließ die Ärzte vermuten, dass die Ursache giftige Dämpfe sein könnten, möglicherweise aus dem Heizöl und Sprengstoff. Uns wurde klar, dass die meisten unserer Patienten von etwas jenseits aller Vorstellungskraft verseucht waren, sagte sie.

Sechs Stunden nach dem Anfall erwachten Patienten, denen es gelungen war, einzuschlafen, und klagten über Augenschmerzen. Sie sagten, ihre Augen fühlten sich kiesig an, als seien Sandpartikel eingedrungen, schrieb Alexander in seinem Bericht. Innerhalb von 24 Stunden waren die Stationen voller Männer mit zugeschwollenen Augen. Als das Unbehagen des Personals zunahm, schickte das britische Marinehauptquartier eine Benachrichtigung, dass bei den Verletzten die Möglichkeit einer Blasengasexposition bestehe. Die Hunderte von Verbrennungspatienten mit ungewöhnlichen Symptomen sollten dermatitis N.Y.D. – noch nicht diagnostiziert – in Erwartung weiterer Anweisungen klassifiziert werden.

Angesichts des Andrangs von Opfern in der ersten Nacht wurden nicht dringende Fälle, die in gutem Zustand erschienen waren, manchmal in nassen Uniformen weggeschickt. Am nächsten Morgen kehrten viele zurück und benötigten eindeutig eine Behandlung. Krankenschwestern versuchten, sie zu reinigen, indem sie den schwarzen Abschaum mit Kerosin von der Haut der Patienten schrubben, aber viele wurden zum Schlechteren. Wir haben alles Menschenmögliche getan, aber es war nicht gut, sagte Rees. Es war schrecklich, diese Jungen zu sehen, so jung und mit so offensichtlichen Schmerzen. Wir konnten ihnen nicht einmal starke Beruhigungsmittel verabreichen, da wir nicht ganz sicher waren, wie sie auf das reagieren würden, was sie vergiftet hatte.

* * *

Der erste ungeklärte Todesfall ereignete sich 18 Stunden nach dem Angriff. Innerhalb von zwei Tagen waren es 14. Alexander bemerkte die verblüffende Abwärtsspirale. Personen, die innerhalb weniger Minuten in einem ziemlich guten Zustand erschienen, würden sterben und sterben, sagten ihm die Ärzte. Die britischen Ärzte waren verwirrt. Die Symptome entsprachen weder den Fallgeschichten von Senfgasvergiftungen aus dem Ersten Weltkrieg noch den Handbüchern des Chemical Warfare Service. Wenn das giftige Mittel Senf war – benannt nach seinem unangenehmen Knoblauchgeruch – hätten die Atemwegskomplikationen deutlicher auftreten müssen.

Ein Poster aus der Zeit des Zweiten Weltkriegs mit einer offensichtlichen Karikatur von Mussolini, um den US-Truppen zu helfen, Senfgas zu identifizieren, eine Waffe, die nach ihrem unangenehmen Geruch benannt ist.

Ein Poster aus der Zeit des Zweiten Weltkriegs mit einer offensichtlichen Karikatur von Mussolini, um den US-Truppen zu helfen, Senfgas zu identifizieren, eine Waffe, die nach ihrem unangenehmen Geruch benannt ist.(Historisches Archiv von Otis / Nationalmuseum für Gesundheit und Medizin)

Einige Tage später bekamen Patienten ohne vorherige Atemprobleme Staus und bekamen starke Halsschmerzen, die das Schlucken erschwerten. Diese Patienten starben nicht an einer Bronchopneumonie, wie man hätte erwarten können, sondern an Herz-Kreislauf-Versagen.

Alexander ging durch die überfüllten Stationen. Er untersuchte die Patienten, hob sanft Decken hoch, um ihre Wunden zu untersuchen. Mit außergewöhnlicher Zartheit sondierte er die seltsamen Flecken verdickter roter Haut. Er sprach nacheinander mit jedem Patienten und fragte, wie er zu seinen Verletzungen gekommen sei. Auf welchem ​​Schiff war er? Wie kam es, dass er gerettet wurde? Hat er an den Docks Erste Hilfe erhalten? Was ist mit dem Krankenhaus? Ein Matrose nach dem anderen erzählte, dass er vom Feuersturm erwischt worden war, vom Pandämonium, dass er es irgendwie ins Krankenhaus geschafft hatte. Dort hatten sie bis zu 12 und sogar 24 Stunden gewartet, bevor sie eine Behandlung erhielten.

Alexander zog die Decke eines Patienten zurück und untersuchte die Verbrennungen an einem ansonsten gesunden Körper. Der Matrose sagte, er sei an Bord eines PT-Bootes im Hafen gewesen, als die deutschen Bomber überflogen. Er hörte ein lautes Knallen, als ein nahes Schiff explodierte, und das Boot flog wieder ans Ufer, als er spürte, wie eine ölige Flüssigkeit auf seinem Nacken landete und über Brust und Rücken lief. Alexander beobachtete die Umrisse einer rauen, erhabenen Haut, die vor Salbe glänzte und die die Stelle, an der er besprüht worden war, abzeichnete, als hätte sich der Spritzer in sein Fleisch eingeprägt. Die Verbrennungen, die Alexander bei anderen Patienten gesehen hatte, waren unterschiedlich, aber er konnte bereits zwischen Verätzungen und Verbrennungen durch Feuer und Hitze unterscheiden: Je nach Exposition waren bestimmte Muster vorhanden.

Über Bord geworfene und vollständig im Hafen versunkene Matrosen hatten den Eindruck, als würden sie großflächig verbrannt, während die in Booten überall dort, wo die giftige Suppe sie getroffen hatte, vergleichsweise oberflächliche Verbrennungen erlitten. Mehrere Männer, die in der Lösung gesessen hatten, möglicherweise in Rettungsbooten, hatten nur lokale Verbrennungen an Gesäß und Leistengegend. Ein paar glückliche Seelen, die es auf sich nahmen, die ölige Mischung in der ersten Nacht abzuwischen, erlitten nur leichte Verletzungen.

* * *

Als er seine Runden machte, wurde Alexander immer klarer, dass die meisten dieser Patienten einer chemischen Substanz ausgesetzt waren. Sein Geruchssinn unterstützte seine Hypothese. Als er das Krankenhaus betrat, war ihm etwas anderes aufgefallen als die übliche klebrige Mischung aus Schweiß, Urin und Desinfektionsmittel. Spuren eines Geruchs, der sich in mein Gedächtnis eingepflanzt hatte, sagten Senfgas, erinnerte er sich später.

Er wusste, dass die drei häufigsten Blasenbildner Schwefelsenf, Lewisit und Stickstoffsenf waren. Obwohl allgemein als Gas bezeichnet, waren alle drei Mittel bei Raumtemperatur flüssig. Und alle drei verursachten Hautverletzungen, die Verbrennungen ähnelten, und schwere Augenverletzungen. Besonders besorgniserregend war der von den Deutschen entwickelte neue, reine Stickstoffsenf, den Alexander im Vorjahr in Edgewood untersucht hatte, nachdem zwei klassifizierte Proben aus Deutschland geschmuggelt worden waren. Seine Wirkung war Berichten zufolge schneller als Schwefelsenf, und es könnte intakte Haut durchdringen und systemische Vergiftungen verursachen. Praktisch farb- und geruchlos, abgesehen von einem schwachen Fischgeruch, war es im Feld nicht leicht zu erkennen. Die Deutschen waren auch dafür bekannt, Mischungen von Blistermitteln zu verwenden, sodass jede Kombination eine reale Möglichkeit war.

Freigegebene Fotos von Testpersonen in US-Militärversuchen, die während des Krieges giftigen Stoffen wie Stickstoffsenf ausgesetzt waren.

Freigegebene Fotos von Testpersonen in US-Militärversuchen, die während des Krieges giftigen Stoffen wie Stickstoffsenf ausgesetzt waren.(Mit freundlicher Genehmigung des Marineforschungslabors)

Seit der ersten Enttarnung waren fünf Tage vergangen, und wenn es eine Chance gab, die Hunderte von alliierten Matrosen, die in den Krankenhäusern in ganz Bari lagen, sowie unzählige italienische Zivilisten zu retten, musste er schnell handeln.

Er beschloss, die Frage direkt an den Kommandanten des 98. General Hospital, Col. Wellington J. Laird, zu richten. Ich habe das Gefühl, dass diese Männer auf irgendeine Weise Senf ausgesetzt waren, Colonel, sagte Alexander zögernd. Hast du eine Idee, wie das passiert sein könnte?

Wie lange können die meisten Menschen den Atem anhalten

Keine, kam Lairds Antwort.

Als Berater für chemische Kriegsführung wurde Alexander in höchstem Maße freigesprochen. Er wusste, dass die Alliierten heimlich damit begonnen hatten, Giftgas im Mittelmeer zu lagern, für den Fall, dass Deutschland mit dem Rücken zur Wand zu einer umfassenden chemischen Kriegsführung griff. Aber er war skeptisch, dass die Alliierten Senfgranaten in einen geschäftigen Hafen wie Bari verschifften und die giftige Fracht dort als Hauptziel für einen feindlichen Angriff ablegen ließen. Alexander konnte es trotzdem nicht ausschließen. Taktvoll versuchte er es noch einmal. Haben Sie sich bei den Hafenbehörden erkundigt? fragte er Laird. Könnten die Schiffe im Hafen Senf transportiert haben?

Laird antwortete, ich habe, und sie sagen mir, dass sie keine solchen Informationen zur Verfügung haben.

Die Beweislast lag bei ihm. Er ordnete eine Reihe von Tests für die noch lebenden Patienten an und bestand auf einer sorgfältigen und vollständigen Autopsie von Patienten, die unter mysteriösen Umständen gestorben waren. Er ließ Proben des Hafenwassers sammeln und analysieren. Er lieh sich Personal von vertriebenen Krankenhauseinheiten und setzte sie ein, um Daten zu sammeln, Labortests an Gewebeproben durchzuführen und Pathologieberichte zu erstellen.

Im Verdacht, dass Laird seiner Frage ausgewichen war, besuchte Alexander das Navy House, das örtliche Hauptquartier der britischen Admiralität. Müde von dem langen Tag, war er unverblümt: Gab es Senfgas im Hafen von Bari? Dies wurde wiederum absolut verneint.

Alexander ging nicht überzeugt. Was er brauchte, war ein Beweis. Aber das war nicht die vertraute Bedrohung, die er in Edgewood studiert hatte. Dies war ein neuer Horror, Senfgasvergiftung, wenn auch in einer anderen Gestalt als die aus dem Ersten Weltkrieg bekannte, schrieb er später.

* * *

Beim ersten Tageslicht steuerte Stewart Alexander zum Hafen zu. Er bahnte sich seinen Weg durch Schuttberge und betrachtete die verdrehten Skelettreste der alliierten Konvois. Draußen auf der Mole arbeiteten Männer wie Ameisen und entfernten zerklüftete Betonbrocken und Schrott. Der Hafen, der fünf Tage lang gesperrt und nach Minen gefegt worden war, war an diesem Morgen teilweise wieder geöffnet worden. Mehrere ausgebrannte Schiffe waren bereits aufs Meer geschleppt und versenkt oder gesprengt worden. Auf einem Kai in der Nähe schwelte noch immer ein Kohlekahn, und die Flugasche brannte ihm in der Nase.

Das dunkle, ölschleimte Wasser im Hafenbecken sah unheimlich aus. Ein Matrose hatte sich daran erinnert, dass das schwimmende Öl nach dem Überfall einen Fuß dick auf der Wasseroberfläche gewesen war. Es war eine Mischung aus hochoktanigem Benzin und Treibstoff von zwei Dutzend alliierten Schiffen und, vermutete Alexander, Senfgas oder ein Derivat, das möglicherweise von den Deutschen unter den Brandbomben abgeworfen wurde. Alexander fragte sich, welche anderen Agenten möglicherweise in die Mischung geworfen worden waren. Die Deutschen besaßen Phosphor- und Magnesiumbomben, die beide tiefe Verätzungen und Augenverletzungen verursacht hätten. Eine andere Möglichkeit war, dass ein Frachtschiff der Alliierten weiße Phosphorgranaten und Rauchtöpfe transportiert hatte – entworfen, um Annäherungen zu maskieren und den Feind zu verunsichern – die freigesetzt wurden, wenn das Schiff getroffen wurde.

Wenn es sich um einen Gasangriff aus der Luft handelte, würde ihm die Bestimmung, welche Schiffe und in welcher Reihenfolge getroffen wurden, helfen zu verstehen, welche Besatzungen am direktesten betroffen waren. Sogar Männer, die sich nicht auf dem Wasser befanden, hätten erhebliche Dosen des schädlichen Dampfes eingeatmet, als er sich über den Hafen ausbreitete – einige davon sanken, andere brannten, einige vermischten sich mit den Tonnen an Öl, die an der Oberfläche schwammen, und einige verdampften und vermischten sich mit den Wolken von Rauch und Flamme. Deutsche Flugzeuge hätten zeitverschmolzene Senfbomben abwerfen können, die etwa 60 Meter über dem Wasser aufplatzen würden, oder bei einem Sprühangriff in geringer Höhe flüssigen Senf aus Panzern freigesetzt haben, der dann durch den Windschatten in winzige, ähnelnde Tröpfchen verwandelt worden wäre ein Dampf. Alexander argumentierte, dass der Angriff in jedem Fall alle Schiffe im Innenhafen kontaminiert hätte, einschließlich der verkrüppelten Schiffe, die über Wasser blieben, und alle Männer auf den Docks darunter durchnässt hätte.

Doch Alexander hatte bei seiner Untersuchung des Hafenbereichs keine Anzeichen für eine Senfverunreinigung gefunden. Und das von ihm interviewte Personal der Royal Navy schien schockiert über die Vermutung, dass bei dem Luftangriff Giftgas freigesetzt worden sein könnte. Senf? wiederholte ein britischer Offizier überrascht und schüttelte den Kopf. Das ist unmöglich. Hier gibt es keinen Senf.

Als er mit britischen Hafenbehörden sprach, erklärten sie weiterhin kategorisch, dass es in der Gegend keinen Senf gebe. Unbeirrt beschrieb Alexander im Detail die entsetzlichen Verbrennungen, die er im Krankenhaus gesehen hatte, und bestand darauf, dass diese Verletzungen auf keinen Fall durch etwas anderes als durch Chemikalien verursacht worden sein könnten. Von den 534 Männern, die nach dem Angriff in die alliierten Krankenhäuser eingeliefert wurden, litten 281 an Symptomen, die auf eine Senfvergiftung hindeuteten. An diesem Tag waren 45 gestorben. Dies waren nur die dokumentierten Fälle. Es wäre mit vielen weiteren Todesfällen zu rechnen, wenn sie nicht dringend angemessen behandelt würden. Die überwiegende Mehrheit der Opfer waren Briten – ihre eigenen Landsleute.

Die Behörden begannen zu schwanken. Sie ließen zu, dass, wenn im Hafen Senfgas vorhanden war, es nur von den deutschen Flugzeugen stammen konnte. Alexander dachte über die Konsequenzen der Anschuldigung nach, Hitler habe in einem verzweifelten Wagnis eine Gasoffensive riskiert. Aber nach einer Reihe entschiedener Verleugnungen bis hin zu einem Hauch von Senf in Bari schien es Alexander eine zu nette Erklärung zu sein.

* * *

Tagelang brütete er in den Krankenakten. Das Lesen der Berichte, schrieb er, sei eine Reise in den Albtraum der Auswirkungen chemischer Kontamination.

Aus seiner Ausbildung wusste Alexander, dass Wirkstoffe wie Senf in Dampf oder flüssiger Form giftig sind, wenn sie in Augen, Nase, Lunge oder Magen-Darm-Trakt gelangen. Die Chemikalien können aber auch von der Haut aufgenommen werden. Und jeder Giftstoff, der hauptsächlich mit der Epidermis in Kontakt kommt, würde daher zu verzögerten klinischen Symptomen führen – wie es bei den verwirrenden Bari-Opfern der Fall war.

Dies waren die Symptome, die er im Sinn hatte, als er den Fall von Seemann Philip Henry Stone untersuchte, einem Patienten, der plötzlich gestorben war, nachdem er um einen Drink gebeten hatte. Die Ärzte hatten ihn als Beispiel für einen der unerklärlichen frühen Todesfälle genannt. Der Pathologe stellte ein generalisiertes dunkles Erythem oder gerötete Haut an Brust, Bauch und Oberschenkeln sowie viele Blasen an Gesicht, Ohren, Armen, Rücken und äußeren Genitalien fest. Die Lippen waren mattschwarz, schrieb er.

Bei der Autopsie stellte der Pathologe auch fest, dass die Speiseröhre einen merkwürdigen schwarzen Längsstreifen aufwies, wahrscheinlich aufgrund von abgestorbenen Zellen und Gewebe. Die Lungen, schwarzrot gesprenkelt, waren verstopft, die Bronchien mit Eiter gefüllt und die Luftröhre mit Flüssigkeit angeschwollen. Der Magen zeigte die gleichen schwarzen Bereiche, und es gab nekrotische Bereiche in der Nähe der Öffnung, die wahrscheinlich durch das Schlucken einer verdünnten Senflösung mit Öl verursacht wurden.

Nach dem Studium der Berichte kam Alexander zu dem Schluss, dass viele Seeleute mit Explosionsverletzungen den Blutungen nicht erlegen wären, wenn es nicht andere Komplikationen gegeben hätte: Die schwerwiegenden Folgen, die eine durch die Explosion teilweise geschädigte oder gequetschte Lunge mit der Senfdampfverletzung zu belegen hat, sind sofort ersichtlich .

Alexander versuchte immer noch zu entscheiden, wie er angesichts des offiziellen Widerstands gegen seine Diagnose am besten vorgehen sollte, als er erstaunliche Neuigkeiten erhielt. Ein Taucher, den er angewiesen hatte, den Hafenboden zu durchsuchen, hatte gebrochene Gasgranaten gefunden. Tests vor Ort ergaben Spuren von Senf. Ordnance-Offiziere der US-Luftwaffe identifizierten die Hüllen als zu einer 100-Pfund-M47A2-Senfgasbombe gehörend. Deutsche Senfgasbomben waren immer mit dem markanten Gelben Kreuz gekennzeichnet. Diese Bombe war definitiv amerikanisch.

* * *

Alexanders Instinkte waren richtig – ein alliiertes Schiff, das später als das . identifiziert wurde John Harvey , hatte eine Ladung Senfgas mitgeführt. Die geheime Lieferung war höchstwahrscheinlich für ein Chemielager im 120 Kilometer entfernten Foggia bestimmt gewesen, um die US-Fähigkeiten zu verbessern, sich gegen einen deutschen Chemieangriff zu wehren.

Wie Alexander aus seiner Ausbildung wusste, bestand die M47-Bombe aus einfachem Blech, das weißen Phosphor oder flüssigen Schwefelsenf aufnehmen konnte. Obwohl das Modell M47A2 innen mit einem Öl beschichtet war, um es vor Korrosion durch den Agenten zu schützen, waren die Bomben immer noch zerbrechlich. Sie wären bei der deutschen Bombardierung in Stücke gesprengt worden und hätten tödlichen Senf in die Atmosphäre und das ölige Hafenwasser freigesetzt.

Alexander konnte es kaum glauben, dass britische Beamte zum ersten Mal von den chemischen Waffen erfuhren. Die Umstände des Unfalls müssten weiter untersucht werden, ebenso wie das Ausmaß, in dem die Militärbehörden das ausgetretene Gas vertuscht hatten. Indem sie das Krankenhauspersonal nicht auf das Risiko einer Ansteckung aufmerksam machten, hatten sie die Zahl der Todesfälle erheblich erhöht. In diesem Moment hatten jedoch Alexanders Patienten Vorrang. Nachdem sich sein Verdacht bestätigt hatte, konnte er die Mitarbeiter der alliierten Krankenhäuser über die richtige Behandlung von Senfexpositionen beraten und versuchen, die Zahl der Todesfälle zu reduzieren.

Anstatt die Sache jedoch zum Abschluss zu bringen, hatte Alexanders Entdeckung, dass Senfgas aus dem eigenen Vorrat der Alliierten stammte, eine schwierige Aufgabe noch viel komplizierter gemacht. Die Versuche der britischen Hafenbeamten, sie zu verschleiern, waren verärgert, aber das verblasste im Vergleich zu ihren Bemühungen, die Verantwortung auf die Luftwaffe zu verlagern. Es war keine harmlose Erfindung. Alexander schauderte, wenn er an die schwerwiegenden politischen Implikationen dachte. Er erinnerte sich später daran, gedacht zu haben: Wenn sie die Deutschen beschuldigen würden, Senf fallen zu lassen, obwohl die Deutschen es nicht getan hatten ...

Anfang des Jahres hatte Präsident Roosevelt eine ernste Warnung ausgesprochen, dass jeder Einsatz von Chemiewaffen durch die Achsenmächte von den größtmöglichen Vergeltungsmaßnahmen gefolgt werden würde. Die Bedeutung eines jeden Fehlers bei der Interpretation des Faktors und der Quelle von Senfgas in Bari, erinnerte sich Alexander, war entsetzlich. Wenn die Führer der Alliierten zu dem falschen Schluss kamen, dass der Feind Chemiewaffen eingesetzt hatte, könnte dies eine weit verbreitete chemische Kriegsführung auslösen.

Zusätzlich zu seiner Besorgnis stieg die tägliche Zahl der Todesopfer durch Senfkontamination, die zu sinken begann, plötzlich an, was die sekundären Auswirkungen einer Lungenentzündung auf Patienten demonstrierte, die bereits durch chemische Belastungen geschwächt waren. Es schien keine Möglichkeit zu geben, vorherzusagen, wie viele Männer noch sterben würden.

Neun Tage nach der Bombardierung übergab Alexander seine ersten Erkenntnisse dem AFHQ in Algier. Die Verbrennungen in den Krankenhäusern in dieser Gegend mit der Bezeichnung 'Dermatitis N.Y.D.' seien auf Senfgas zurückzuführen, behauptete er. Sie sind ungewöhnliche Arten und Sorten, weil die meisten von ihnen auf Senf zurückzuführen sind, der im Hafen in das Oberflächenöl gemischt wurde.

Ein Überlebender des Bari-Angriffs. Weit verbreitete Kontaminationssymptome führten Stewart Alexander schnell zu dem Schluss, dass sich Giftgas in das Hafenwasser eingemischt hatte.

Ein Überlebender des Bari-Angriffs. Weit verbreitete Kontaminationssymptome führten Stewart Alexander schnell zu dem Schluss, dass sich Giftgas in das Hafenwasser eingemischt hatte.(Stewart F. Alexander Papiere)

Alexander verspürte eine wachsende Dringlichkeit, dass seine Diagnose auf höchster Ebene anerkannt wurde. Einige britische medizinische Fachkräfte schienen auf einen offiziellen Genehmigungsstempel zu warten, bevor sie seine Behandlungsstrategien umsetzten. Noch wichtiger ist, dass die Herkunft des Senfs nicht missverstanden werden kann. Er schickte sowohl an den amerikanischen Präsidenten als auch an den britischen Premierminister Telegramme mit hoher Priorität und informierte sie über die Art der Opfer in Bari und die fast sichere Herkunft des Gases auf einem Schiff der American Liberty. Roosevelt schien seine Ergebnisse zu akzeptieren und antwortete: Bitte halten Sie mich vollständig auf dem Laufenden.

Churchill gab jedoch eine knappe Antwort: Er glaube nicht, dass es in Bari Senfgas gebe.

Alexander war sprachlos. Er bewunderte Churchill und spekulierte, dass die vorrangige Sorge des britischen Führers darin bestand, dass die Alliierten nicht anerkennen, dass wir Giftgas in diesem Einsatzgebiet hatten, denn wenn die Deutschen sich rächen würden, würden sie Giftgas über England ablassen. Es gab keinen Zweifel an der Weisheit dieser Befehlsentscheidung, aber Churchills Widerstand untergrub Alexanders Glaubwürdigkeit und Fähigkeit, seinen Job zu machen.

Alexander schickte ein zweites Telegramm. Er zitierte seine Ergebnisse viel ausführlicher und stellte zweifelsfrei fest, dass diese Opfer auf Senfexposition zurückzuführen waren. Ihm wurde mitgeteilt, dass Churchill behauptete, dass die Symptome nicht nach Senfgas klingen, was Churchill während des Ersten Weltkriegs aus erster Hand miterlebt hatte. Seine Anweisungen waren die gleichen: Der Arzt sollte seine Patienten erneut untersuchen.

Verblüfft und unsicher, wie ein bescheidener, einsamer amerikanischer Mediziner reagieren sollte, bat Alexander den Verbindungsoffizier um Rat. Der Mann riet ihm: Mit dem Ministerpräsidenten habe man sich nicht gestritten.

* * *

Nach einer schlaflosen Nacht kehrte Alexander früh ins Krankenhaus zurück, um zu beweisen, dass seine Diagnose nicht falsch war. Churchill war ein brillanter Mann mit einem unheimlichen Instinkt für die herausragende Tatsache, und er hatte die wichtigste Frage zu den Bari-Opfern auf den Punkt gebracht: Warum waren die toxischen Auswirkungen so viel schwerwiegender als alle anderen, die in der Militärgeschichte aufgezeichnet wurden? In Bari starben weit mehr Patienten an Senfsymptomen als auf den Schlachtfeldern des Ersten Weltkriegs, als die Sterblichkeitsrate bei etwa 2 Prozent lag. Die Sterblichkeitsrate in Bari war mehr als sechsmal höher – und kletterte.

Der Unterschied, so glaubte er, war die Senfmenge, die durch den beispiellosen, intimen und langen Kontakt durch die Haut absorbiert wurde, als Ergebnis des Eintauchens in das ölige Hafenwasser und dann das Sitzen in durchnässten Uniformen. In dieser Gruppe von Fällen, postulierte Alexander, wurden die Individuen in jeder Hinsicht in eine Lösung von Senf in Öl getaucht und dann in Decken gewickelt, warmer Tee getrunken und eine längere Zeit zur Absorption zugelassen.

Alexanders medizinische Untersuchung über die Auswirkungen von Senf auf die Opfer begann gerade erst. Als er da saß und die Krankenblätter und Pathologieberichte durchsah, sprang ihm eine wiederkehrende Beobachtung auf: die verheerenden Auswirkungen auf die weißen Blutkörperchen der Patienten. Er blätterte einen Stapel Platten durch. Da war es immer wieder – die Zahl der weißen Blutkörperchen fiel stark ab. Bei Patienten, die sich erholten, korrigierten sich die Konzentrationen der weißen Blutkörperchen am zweiten oder dritten Tag; aber in einigen Fällen sank die Zahl der weißen Blutkörperchen ab dem dritten oder vierten Tag steil ab. Er stellte fest, dass Lymphozyten, die weißen Blutkörperchen, die in den Lymphorganen vorkommen und für das Immunsystem wichtig sind, als erste verschwanden. Was er sah, ließ die Haare in seinem Nacken zu Berge stehen. Alexander hatte diese genauen Ergebnisse schon einmal gesehen, aber noch nie bei Menschen.

Im März 1942 übergaben die Behörden von Edgewood, nachdem sie die aus Deutschland geschmuggelten Stickstoffsenfverbindungen erhalten hatten, die Proben an Alexander, um ihre Auswirkungen auf den Körper zu untersuchen. Alexander und seine Kollegen begannen sofort mit detaillierten Versuchsprotokollen an Tieren. Die ersten Studien, die die Auswirkungen einer Exposition auf Haut, Augen und Atemwege von Kaninchen erfassten, zeigten Ergebnisse, die der Exposition gegenüber Senfschwefel in der Vergangenheit und den Erwartungen an ein solches hochgiftiges Mittel völlig entsprachen.

Wie ändere ich meinen Benutzernamen auf Matchcom?

Als nächstes stellten sie ein Experiment auf, um die Auswirkungen auf das Blut und die blutbildenden Organe zu bestimmen. Zwanzig gesunde Kaninchen wurden tödlichen Dosen des Mittels ausgesetzt. Zum Erstaunen des Forschungsteams sank die Zahl der weißen Blutkörperchen der Kaninchen auf Null oder liegt sehr nahe bei Null. Niemand im Labor hatte jemals eine so schnelle Zerstörung der weißen Blutkörperchen und die damit einhergehende Verschlechterung von Lymphknoten und Knochenmark gesehen. Die Forscher konsultierten die Literatur und fanden keine Berichte über die gleiche Art von Reduktion der weißen Blutkörperchen im Blut, bekannt als Leukopenie, oder irgendetwas, das die gleiche Wirkung hatte. Alexanders erster Gedanke war, dass sie eine schlechte Ladung Kaninchen haben müssen. Aber als sie das Experiment mit einer neuen Gruppe wiederholten, waren die Ergebnisse die gleichen.

Chemo

Die erste Chemotherapie auf Basis von Stickstoffsenf wurde 1949 zugelassen. Mehrere Chemotherapeutika, die auf Alexanders Forschungen basieren, sind heute noch weit verbreitet.(Richard Lautens / Toronto Star über Getty Images)

Alexander ordnete an, die Tests mit anderen Labortieren zu wiederholen, um die Möglichkeit einer schlechten Tier- oder Artenempfindlichkeit auszuschließen. Sie probierten es mit Meerschweinchen, Ratten, Mäusen und Ziegen. Jedes Mal erzielten sie die gleichen dramatischen Wirkungen: plötzliche, schwere Leukopenie, schwere Lymphopenie, Lymphknotendepletion und Markdepression. Nach der Exposition verschwand die Zahl der weißen Blutkörperchen schnell und die Lymphknoten waren fast vollständig aufgelöst und blieben als geschrumpfte kleine Hüllen von dem zurück, was sie einmal gewesen waren.

Noch in Edgewood war Alexander von der Idee fasziniert, dass Senf den körpereigenen Mechanismus zur Produktion von Blutkörperchen, insbesondere weißen Blutkörperchen, störte. Wegen der dramatischen und reproduzierbaren Wirkungen musste er sich über die Möglichkeit wundern, die Verbindungen direkt oder in modifizierter Form bei Menschen mit Blutkrankheiten anzuwenden. Wenn Stickstoffsenf weiße Blutkörperchen angreift, könnte er vielleicht verwendet werden, um Leukämie, die häufigste Krebsart bei Kindern, mit ihrem ungebremsten Wachstum der weißen Blutkörperchen zu kontrollieren, indem verschiedene Dosierungen verwendet werden, um einige, aber nicht alle überschüssigen Zellen zu zerstören, ohne die Patienten zu vernichten. Aber als Alexander eine ehrgeizige Reihe von Experimenten über die medizinischen Eigenschaften von Senf vorschlug, wurde er zuerst von seinem Chef und dann, auf Berufung, von den Nationaler Forschungs Rat , dass dies nicht die Aufgabe des Edgewood-Labors sei. Es gab nicht genug Zeit oder Geld, um Nebenuntersuchungen zu verfolgen, die die Landesverteidigung nicht erleichterten. Ihm wurde befohlen, das Projekt beiseite zu legen und sich wieder seiner Arbeit im Bereich Senf-Unfallmanagement, Behandlung und Dekontamination zu widmen. Die Jagd auf Wundermittel musste bis nach dem Krieg warten.

Jetzt, nicht einmal zwei Jahre später, in einem 6.000 Meilen entfernten Militärkrankenhaus der Alliierten, hielt Alexander unwiderlegbare Beweise in den Händen: Senfgas zerstörte in Wahrheit selektiv Blutzellen und blutbildende Organe, schrieb er. Ärzte und medizinische Forscher waren noch nie auf eine so außergewöhnliche Schwefel-Senf-Toxizität gestoßen, die, wenn sie sich mit dem im Hafen von Bari verladenen Öl vermischte, dem Schaden der experimentellen Stickstoff-Senf-Verbindungen nahe kam – und ihre systemischen Wirkungen deutlich sichtbar machte zum ersten Mal. Es bedurfte eines ungewöhnlichen Unfalls und der massiven Expositionen in Kriegszeiten, um das bei Laborkaninchen nachgewiesene Phänomen bei Menschen zu bestätigen. Alles führte zu den gleichen Bedingungen, die ich in meiner Tierarbeit aus der Vorkriegszeit gesehen hatte, erinnerte sich Alexander später. Blutzellen verschwanden und Lymphknoten schmolzen einfach weg. Er erinnerte sich, dass er dachte: Wenn Stickstoffsenf dies tun könnte, was könnte es für einen Menschen mit Leukämie oder Lymphosarkom tun?

Alexander konnte die schlimmsten Opfer des Senfgases in Bari nicht retten, das wusste er, aber vielleicht konnte er dafür sorgen, dass ihr Tod etwas zählte. Eine Chance von eins zu einer Million hatte ihn, einen der wenigen Ärzte der Welt, die das heilende Potenzial von Senf untersucht hatten, mitten in eine Katastrophe mit einer Leichenhalle voller Fallstudien gebracht. Es war eine undenkbar seltene Gelegenheit, eine bahnbrechende Untersuchung der biologischen Auswirkungen des Toxins auf den menschlichen Körper durchzuführen – eine Art, die mit lebenden Freiwilligen unmöglich wäre.

Er rannte den Flur entlang und rief nach weiteren Bluttests. Er sorgte dafür, dass die Proben mit besonderer Sorgfalt vorbereitet wurden, um sie zur mikroskopischen Untersuchung an Edgewood zu senden, und improvisierte eine Fixierlösung, in der Hoffnung, dass die Gewebeproben der langen Reise standhalten würden. Die hämatologische Analyse wäre nicht so vollständig, wie er es gerne hätte. Die schwere Belastung der alliierten Kampfkrankenhäuser und die begrenzten Einrichtungen würden sie daran hindern, wichtige Tests durchzuführen, einschließlich Untersuchungen von Knochenmark und Blutchemie. Alexander würde gewissenhaft sein müssen, um so viele Daten wie möglich zu sammeln und Labortechniker zu bedrängen, das zu tun, was er für notwendig hielt. Diesmal wollte er unbedingt sicherstellen, dass seine Einsicht in die systemische Wirkung von Senf in die Krankenakte einfließt, um zu sehen, ob die Substanz nicht zur Zerstörung, sondern zur Heilung eingesetzt werden kann.

* * *

Am 27. Dezember 1943 legte Lt. Col. Stewart Alexander seinen vorläufigen Bericht über seine zehntägige Untersuchung der Katastrophe im Hafen von Bari vor. Es wurde sofort klassifiziert. Eisenhower und Churchill handelten gemeinsam, um die Ergebnisse geheim zu halten, damit Hitler den Vorfall nicht als Vorwand für eine Gasoffensive nutzen konnte. Jede Erwähnung von Senfgas wurde aus der offiziellen Akte gestrichen, und das medizinische Personal der britischen Krankenhäuser in Bari wurde angewiesen, die Patientenakten zu ändern. Alexanders Diagnose einer toxischen Exposition wurde gestrichen und durch die allgemeine Terminologie für Gefechtsopfer ersetzt – Verbrennungen, Lungenkomplikationen, alle anderen Verletzungen und Todesfälle durch feindliche Aktionen.

Der befürchtete deutsche Chemieangriff kam nie. Die Wehrmacht wurde durch logistische Zwänge, verbunden mit der alliierten Luftüberlegenheit und der Gefahr massiver Vergeltungsschläge abgeschreckt. Ironischerweise wussten die Deutschen die ganze Zeit über die Quelle des Giftgases im Hafen. Nazi-Spione im Hafen hatten vermutet, dass die Alliierten Senfbomben unter der Munition, die sie in Italien lagerten, versteckten. Nach dem Luftangriff schickten sie ihren eigenen Taucher, einen den Faschisten treu ergebenen italienischen Froschmann, der ein Fragment eines M47-Bombengehäuses fand, das bestätigte, dass es sich um amerikanische Chemiewaffen handelte.

Britische Beamte haben Alexanders Bari-Bericht nie anerkannt, aber er wurde von Eisenhowers leitenden medizinischen Beratern hoch gelobt. Sie lobten die außergewöhnliche Arbeit, die Alexander unter schwierigen Bedingungen geleistet hatte, sagten ihm jedoch, dass eine Belobigung aus Angst vor einer Beleidigung des Premierministers zurückgehalten wurde. Nichtsdestotrotz lobte Col. Cornelius P. Dusty Rhoads, Chef der medizinischen Abteilung des Chemical Warfare Service, Alexanders akribische Untersuchung als so vollständig und von so großem Wert für die Medizin, dass sie fast einen Meilenstein in der Geschichte der Senfvergiftung darstellte.

Rhoads war bestrebt, das therapeutische Potenzial des toxischen Wirkstoffs zu erforschen. Wie Alexander glaubte er, dass die Bari-Daten den Weg zu einer vielversprechenden neuen Chemikalie weisen, die auf weiße Blutkörperchen abzielt und als Waffe im Kampf gegen Krebs eingesetzt werden könnte. Rhoads, der im zivilen Leben Leiter des New Yorks Memorial Hospital für die Behandlung von Krebs und verwandten Krankheiten , nutzte die Fülle neuer Informationen der Bari-Opfer als Durchbruch. Seine ehrgeizigen Pläne für das Memorial Hospital konvergierten nun mit Alexanders Bericht und kristallisierten sich in einer einzigen Mission heraus – die militärische Forschung zu Giftgas auszunutzen, um eine Chemikalie zu finden, die Krebszellen selektiv töten könnte.

Cornelius Dusty Rhoads, Zentrum, ehemaliger medizinischer Leiter des Chemical Warfare Service und Direktor des Sloan-Kettering-Instituts für Krebsforschung.

Cornelius Dusty Rhoads, Zentrum, ehemaliger medizinischer Leiter des Chemical Warfare Service und Direktor des Sloan-Kettering-Instituts für Krebsforschung.(Mit freundlicher Genehmigung des Memorial Sloan Kettering Cancer Center)

Ausgestattet mit dem Bari-Bericht und den Ergebnissen einer streng geheimen Studie der Yale University, die zum ersten Mal zeigte, dass eine Verabreichung von intravenösem Stickstoffsenf – in winzigen, sorgfältig kalibrierten Dosen – zu einer Rückbildung des menschlichen Tumors führen könnte, machte sich Rhoads auf die Suche nach Finanzierung der Entwicklung dieser experimentellen Behandlung, die heute als Chemotherapie bekannt ist. Er überredete Alfred P. Sloan Jr., den Vorstandsvorsitzenden von General Motors, zusammen mit dem Zauberingenieur des Unternehmens, Charles F. Kettering, ein neues Institut zu gründen, das führende Wissenschaftler und Ärzte zusammenbringen sollte, um einen konzentrierten Angriff auf Krebs zu unternehmen. Am Dienstag, dem 7. August 1945, dem Tag, an dem die Welt vom Abwurf einer Atombombe über Japan erfuhr, gaben sie ihre Pläne für die Sloan-Kettering-Institut für Krebsforschung . Der Zweite Weltkrieg war vorbei, aber der Krieg gegen den Krebs hatte gerade erst begonnen.

Die Amtsgeheimnis um die Katastrophe von Bari dauerte Jahrzehnte. Das Militär weigerte sich, die chronischen Auswirkungen der Senfexposition auf Hunderte von überlebenden Matrosen, Marinepersonal und Zivilisten anzuerkennen, was zu jahrelangem Leiden, Kontroversen und Klagen auf medizinische Entschädigung sowohl in den Vereinigten Staaten als auch in Großbritannien führte. 1961 meldete sich Alexander freiwillig, um der National Academy of Sciences bei der Durchführung einer Studie über die amerikanischen Überlebenden zu helfen, aber das Projekt kam ins Stocken, als sich die Identifizierung von Kontaminationsopfern als zu schwierig erwies. Alle Aufzeichnungen sagten „Verbrennungen aufgrund feindlicher Aktionen“, erinnerte sich Alexander.

Alexander wurde im Juni 1945 aus dem Chemical Warfare Service entlassen und kehrte mit einer Kiste voller Orden und Kampfbänder sowie einer neuen Braut, Oberstleutnant Bernice Bunny Wilbur, der ranghöchsten Armeekrankenschwester im Mittelmeerraum, nach Hause zurück . Er lehnte Rhoads' Angebot ab, am noch jungen Sloan Kettering Institute zu arbeiten. Stattdessen hielt er sein Versprechen an seinen Vater, die Familienpraxis in Park Ridge, New Jersey, fortzusetzen, wo er ein sehr beliebter Arzt und Kardiologe wurde und wo er mit Bunny zwei Töchter großzog. Er war 18 Jahre lang Direktor des Bergen Pines County Hospital und lehrte an den medizinischen Fakultäten der Columbia und der New York University. Er prahlte nie mit seinen Heldentaten in Kriegszeiten, aber er war immer stolz auf seinen einzigartigen Beitrag zur Medizin und es machte ihm nichts aus, dass, während viele Lehrbücher das moderne Zeitalter der Chemotherapie schließlich auf die Katastrophe von Bari zurückführten, die Details seiner Untersuchung geheim blieben . Er starb am 6. Dezember 1991 an einem malignen Melanom - Hautkrebs -, aber nicht bevor die US-Armee ihn drei Jahre zuvor verspätet für seine Handlungen während der Bari-Episode lobte. Ohne seine frühzeitige Diagnose und die rasche Einleitung einer angemessenen und aggressiven Behandlung wären viele weitere Menschenleben zu beklagen und die Schwere der Verletzungen viel größer gewesen, hieß es in der Belobigung. Sein Dienst an den während dieser Katastrophe verletzten Militärs und Zivilisten spiegelt das beste Maß eines Soldaten und Arztes wider.

Angepasst von Das große Geheimnis: Die klassifizierte Katastrophe des Zweiten Weltkriegs, die den Krieg gegen den Krebs auslöste , von Jennet Conant. Copyright © 2020 by Jennet Conant. Verwendung mit Genehmigung von W. W. Norton & Company, Inc.



^