Für gelegentliche Sternengucker scheint der Weltraum keine Grenzen zu haben. Fans des am weitesten entfernten Raumschiffs der NASA können jedoch nicht aufhören, darüber zu sprechen, dass die Sonde kurz davor steht, eine Grenze um die Planeten zu durchbrechen und in das Reich darüber hinaus einzutauchen.

Seit dem Start von Voyager 1 im Jahr 1977 hat sie die kaleidoskopischen Wolken des Jupiter und die eisigen Ringe des Saturns hinter sich gelassen. Die Raumsonde ist jetzt 124-mal weiter von der Sonne entfernt als wir, und in der Zeit, die Sie brauchen, um diesen Absatz zu lesen, wird sie sich 100 Meilen weiter hinauswagen. Seine jüngsten Beobachtungen werfen Fragen über die wahre Reichweite unseres Sonnensystems auf.

Obwohl wir Pluto oft als das Ende des Sonnensystems betrachten, ist Voyager 1 mehr als dreimal weiter entfernt und dennoch innerhalb der Domäne der Sonne. Unser mächtiger Stern erstrahlt derzeit auf der Sonde mit der Helligkeit von mehr als einem Dutzend Vollmonden. Die Sonne macht ihren Einflussbereich mit mehr als nur sichtbarem Licht bekannt, indem sie einen Wind aus Partikeln ausstößt, der die Planeten in eine schützende Blase einhüllt, die Heliosphäre genannt wird.





Niemand weiß genau, wie groß diese Blase ist, was die ganze Aufregung erklärt. Bereits 2004 sah Voyager 1 Anzeichen dafür, dass das Ende nahe war, was einige Beobachter dazu veranlasste, über den Rand des Sonnensystems zu sprechen. Der Sonnenwind sollte sich abrupt verlangsamen, wenn er gegen den Raum dahinter drückt, und die Voyager sah genau eine solche Veränderung. Eine Zwillingssonde, Voyager 2, sah das gleiche im Jahr 2007. Letztes Jahr sah Voyager 1 ein weiteres Ausfahrtsschild. Die Zahl der kosmischen Strahlen aus dem interstellaren Raum ist gestiegen, vielleicht weil das Magnetfeld der Sonne nicht mehr so ​​viele geladene Hochgeschwindigkeitsteilchen ablenken kann. Aber erst, wenn die Voyager spürt, dass die Magnetfeldlinien umkippen, werden Astronomen wissen, dass das Raumschiff der Heliosphäre entkommen ist. Es könnte in den nächsten Monaten passieren, oder es könnte noch mehrere Jahre dauern, sagt der Chefforscher der Voyager, Ed Stone von Caltech.

Wenn es Voyager 1 gelingt, die Heliosphäre zu verlassen, bevor ihr um 2025 der Strom ausgeht, wird die Raumsonde die Lokale Wolke untersuchen, ein Hauch interstellaren Treibguts, das Lichtspuren von nahen Sternen absorbiert. Die Wolke ist ein kosmischer Wanderer, kein permanentes Merkmal, aber sie spielt eine Rolle bei der Größe der Heliosphäre: Sie komprimiert die Heliosphäre, wenn auch nur ein wenig, weil die Wolke diffus ist. In der Vergangenheit könnten dichte Wolken die Heliosphäre so zusammengedrückt haben, dass sogar die Erde außerhalb des Schildes saß und kosmischer Strahlung ausgesetzt war, die den Ursprung des Lebens unterstützt oder behindert haben könnte. Unser Heimatplanet ist sicherlich Teil des Sonnensystems, daher kann jede Grenze, die die Erde ausschließt, kaum die äußeren Grenzen des Systems markieren.



Ein besseres Maß für diese letzte Grenze wäre das Ausmaß des Gravitationsgriffs der Sonne, der noch viel weiter reicht. Eine Billion kalter Objekte umkreist die Sonne jenseits von Pluto und der Heliosphäre in der Kometenwolke von Oort. Obwohl niemand genau weiß, könnten die Kometen auf halbem Weg zu Alpha Centauri gelangen, dem nächsten Sternensystem in 4,3 Lichtjahren Entfernung. In diesem Fall ist Voyager 1 trotz seiner hohen Geschwindigkeit wie ein Reisender in Kalifornien, der nur wenige Meilen von der Atlantikküste entfernt ist. Am Ende unseres Lebens wird die endgültige Grenze des Sonnensystems weit entfernt bleiben.

Die Grenze des Himmels ist vielleicht nur eine andere Art zu sagen, dass es keine Grenzen gibt, aber der Raum hat Grenzen. Wir wissen nur nicht genau, wo sie sind.





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