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Ist China Ground Zero für eine zukünftige Pandemie? | Wissenschaft

Yin Shuqiang, ein Maisbauer in der abgelegenen Provinz Sichuan, sitzt auf einer grob behauenen Holzbank, umgeben von Betonwänden. Der einzige Farbtupfer in seinem Haus ist eine karmesinrote Reihe kalligrafischer Papierbanner rund um den Familienaltar. Es zeigt eine hölzerne buddhistische Gottheit und ein gerahmtes Schwarz-Weiß-Foto seiner verstorbenen Frau Long Yanju.

Yin, der 50 Jahre alt ist und ein ordentliches graues Poloshirt trägt, blättert in einem dicken Bündel medizinischer Unterlagen und weist darauf hin, wie viele Ärzte und traditionelle Heiler seine Frau im Stich gelassen haben. Im vergangenen März litt sie unter Erbrechen und Müdigkeit, aber es dauerte mehr als eine Woche, um festzustellen, dass sie mit H7N9 infiziert war, einem Influenzavirus, das die Speziesbarriere von Vögeln auf Menschen übersprungen hatte. Als die Ärzte herausfanden, was mit ihr los war, war es zu spät.

Longs Fall ist Teil eines unheilvollen Ausbruchs, der in China begann und sich nach Ansicht von Experten in Asien und den USA zu einer Pandemie entwickeln könnte. H7N9 breitete sich erstmals 2013 von Vögeln auf den Menschen aus. Seitdem gab es fünf Wellen des Virus. Die fünfte Welle begann im Oktober 2016. Bis September 2017 hatte sie 764 Menschen infiziert – weit mehr als jede der vier vorangegangenen Wellen. Gesundheitsbeamte bestätigten kürzlich, dass es insgesamt 1.589 Fälle von H7N9 gegeben hat, von denen 616 tödlich waren. Jedes Mal, wenn Sie ein Virus mit einer Sterblichkeitsrate von 40 Prozent haben, sagt Tim Uyeki, der Chefarzt der Influenza-Abteilung der US-amerikanischen Zentren für die Kontrolle und Prävention von Krankheiten, ist das sehr, sehr ernst.





Bisher ist der einzige verifizierte Weg, mit dem Patienten das Virus erworben haben, der direkte Kontakt mit infizierten Tieren. Aber wenn H7N9 weiter mutieren und die Fähigkeit entwickeln würde, leicht von Mensch zu Mensch zu übertragen, könnte es sich schnell ausbreiten und Millionen von Menschen weltweit töten. Das Potenzial für eine Katastrophe hat normalerweise vorsichtige medizinische Forscher beunruhigt und sogar darauf hingewiesen, dass H7N9 mit dem heftigen Influenzavirus konkurrieren könnte, das die Pandemie von 1918 verursachte, bei der zwischen 50 Millionen und 100 Millionen Menschen ums Leben kamen.

Guan Yi, ein Virusexperte und bekannter Grippejäger an der University of Hong Kong School of Public Health, hat vorhergesagt, dass H7N9 die größte Bedrohung für die öffentliche Gesundheit seit 100 Jahren sein könnte. Spezialisten der Zentren für die Kontrolle und Prävention von Krankheiten warnten im vergangenen Juni, dass H7N9 von allen neuen Influenzastämmen, die sie kürzlich untersucht hatten, das höchste Potenzial hat, sich als Pandemievirus zu entwickeln und erhebliche menschliche Krankheiten zu verursachen.



Yin sagt, er habe im Fernsehen von H7N9 gehört, aber als seine Frau anfing, sich zu übergeben, stellten sie keine Verbindung her. Anstatt nach westlicher Medizin zu suchen, taten sie das, was viele Landchinesen bei schlechtem Wetter tun: Sie gingen zum örtlichen Kräuterhändler und suchten nach billigen, traditionellen Behandlungen für eine, wie sie hofften, einfache Krankheit. Als Kleinbauer mit vier Kindern nimmt Yin vorübergehende Baujobs an (wie viele Chinesen auf dem Land), um sein Einkommen auf etwa 550 US-Dollar im Monat zu steigern. Er hatte immer Angst gehabt, dass jemand in seiner Familie ein ernsthaftes Gesundheitsproblem entwickeln könnte. Das ist der schlimmste Albtraum eines Bauern, erklärt er. Die Krankenhauskosten sind unglaublich. Die gesamten Ersparnisse der Familie könnten vernichtet werden.

Long Yanjus Tod durch H7N9

Drei Monate nach dem Tod von Long Yanju durch H7N9 posieren ihr Sohn Yin Long (links) und ihr Ehemann Yin Shuqiang neben ihrem Porträt in ihrem Haus im Dorf Yuguang in der Provinz Sichuan.(Yan Cong)

Als die Kräuter nicht wirkten, mietete Longs Familie ein Auto und fuhr sie 20 Meilen zum Ziyang Krankenhaus für Traditionelle Chinesische Medizin. Dort wurden bei ihr Magen-Darm-Geschwüre diagnostiziert und sie erhielt verschiedene Behandlungen, darunter ein oft gegen Koliken verschriebenes Medikament und eine traditionelle chinesische Medizin ( jingfang qingre ) zur Fiebersenkung. Sie hat sich nicht verbessert. Zwei Tage später ging Long auf die Intensivstation. Am nächsten Tag war Yin schockiert, als die Ärzte ihm sagten, seine Frau sei tatsächlich mit H7N9 infiziert.



Die Diagnose war besonders überraschend, da Long in der Zeit vor ihrer Krankheit nichts anderes gemacht hatte als sonst. Sie hatte sich um ihre 73-jährige Mutter gekümmert, die in der Nähe wohnte und auf den Maisfeldern arbeitete. Und nur wenige Tage bevor sie krank wurde, war Long etwa eine Stunde zum lokalen Markt gelaufen, ging zu einem Verkäufer, der lebendes Geflügel verkaufte, und kehrte mit fünf Hühnern nach Hause zurück.

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Offiziell sind die Lebendvogelmärkte in Peking seit Jahren geschlossen. In Wirklichkeit betreiben Guerilla-Händler heimliche Schlachthöfe in dieser nationalen Hauptstadt mit breiten Alleen, glänzender Architektur und mehr als 20 Millionen Einwohnern – trotz der Warnungen, dass ihre Geschäfte tödliche neue Grippeviren verbreiten könnten.

Auf einem solchen Markt hatte ein Mann in verschwitzten Shorts Dutzende von Käfigen – vollgestopft mit Hühnern, Tauben, Wachteln – auf dem Bürgersteig vor seiner grimmigen Hütte gestapelt.

Ich suchte zwei pralle braune Hühner heraus. Er schlitzte ihnen die Kehle auf, warf die flatternden Vögel in einen schmierigen, einen Meter hohen Keramiktopf und wartete, bis der blutspritzende Tumult nachließ. Ein paar Minuten später tauchte er die Hühner in kochendes Wasser. Um sie zu entfedern, wandte er sich einer Art maroden Waschmaschine zu, deren rotierende Trommel mit Gumminoppen besetzt war. Bald spritzten Federn und Schlamm mit wer weiß was auf einen Fahrbahnbelag.

Ich bat den Verkäufer, die Füße wegzuwerfen. Das machte ihn misstrauisch. Hühnerfüße sind eine chinesische Delikatesse und nur wenige Einheimische würden sie ablehnen. Mach mein Foto nicht, benutze nicht meinen Namen, sagte er, wohl wissend, dass er gegen das Gesetz verstößt. Dort drüben gab es einen anderen Laden, der lebende Hühner verkaufte, aber er musste vor zwei Tagen schließen.

Viele Chinesen, sogar Städter, bestehen darauf, dass frisch geschlachtetes Geflügel schmackhafter und gesünder ist als gekühltes oder gefrorenes Fleisch. Dies ist einer der Hauptgründe, warum China ein solcher Hot Spot für neue Influenzaviren ist: Nirgendwo sonst auf der Welt haben so viele Menschen so engen Kontakt zu so vielen Vögeln.

Mindestens zwei Grippepandemien im vergangenen Jahrhundert – 1957 und 1968 – haben ihren Ursprung im Reich der Mitte und wurden durch Vogelviren ausgelöst, die sich so entwickelt haben, dass sie leicht zwischen Menschen übertragbar sind. Obwohl die Gesundheitsbehörden zunehmend versucht haben, diese Praxis zu verbieten, werden jedes Jahr Millionen von lebenden Vögeln auf überfüllten Märkten gehalten, verkauft und geschlachtet. In einer im Januar veröffentlichten Studie kamen Forscher in China zu dem Schluss, dass diese Märkte eine Hauptquelle der H7N9-Übertragung durch Mensch-Geflügel-Kontakt und vogelbedingte Umweltbelastungen sind.

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China-Syndrom: Die wahre Geschichte der ersten großen Epidemie des 21. Jahrhunderts

Einen mysteriösen Viruskiller geschickt vom Bett eines der ersten Opfer bis zu Chinas überfüllten Krankenhausstationen verfolgen – von hochmodernen Laboren, in denen Forscher versuchen, das Virus zu identifizieren, bis zu den Kriegsräumen im Hauptsitz der Weltgesundheitsorganisation in Genf – China Syndrome nimmt die Leser mit auf einer packenden Fahrt, die die Bemühungen der chinesischen Regierung, die Krankheit zu vertuschen, zunichte macht. . . und ertönt ein lauter Ruf, der vor einer kommenden Katastrophe warnt: einem großen viralen Sturm.

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In Chongzhou, einer Stadt in der Nähe der Provinzhauptstadt Chengdu in Sichuan, war der New Era Geflügelmarkt Berichten zufolge Ende letzten Jahres für zwei Monate geschlossen worden. Die Behörden für öffentliche Sicherheit in der Nachbarschaft stellten Plakate auf, die erklären, warum die Vogelgrippe eine Bedrohung darstellt, und forderten die Bewohner auf, zusammenzuarbeiten und kein Geflügel heimlich zu verkaufen, sagte ein Lehrer aus Chongzhou, der nur als David identifiziert werden wollte. Die Leute haben ziemlich gut zugehört und gehorcht, weil jeder sich Sorgen um seine eigene Gesundheit macht.

Als ich Ende Juni New Era Poultry besuchte, war es wieder im Geschäft. Über der Abteilung für lebendes Geflügel hing ein riesiges rotes Banner: Designated Slaughter Zone. Ein Verkäufer sagte, er habe täglich etwa 200 lebende Vögel verkauft. Soll ich einen für dich töten, damit du eine frische Mahlzeit zu dir nimmst? er hat gefragt.

Ein halbes Dutzend einsamer Enten lag mit gefesselten Beinen auf einem gefliesten und blutbespritzten Boden, neben Dutzenden von eingesperrten Hühnern. Die Stände waren überfüllt mit anschaulichen Beweisen für den regen Handel des Morgens: gekochte Vogelkadaver, blutige Hackmesser, Federbüschel, Geflügelorgane. Offene Bottiche sprudelten mit einem dunklen öligen Harz, das zum Entfernen von Federn verwendet wurde. Geflügelkäfige wurden mit den Fellen frisch gehäuteter Kaninchen drapiert. (Kaninchenfleischgroßhandel, stand auf einem Schild.)

Diese Bereiche – oft schlecht belüftet, in denen mehrere Arten zusammengepfercht sind – schaffen ideale Bedingungen für die Verbreitung von Krankheiten durch gemeinsame Wasserutensilien oder in der Luft befindliche Bluttröpfchen und andere Sekrete. Dies bietet die Möglichkeit, dass sich Viren in dicht gepackten Räumen ausbreiten und eine „Amplifikation“ der Viren ermöglichen, sagt Benjamin John Cowling, Spezialist für medizinische Statistik an der School of Public Health der University of Hong Kong. Das Risiko für den Menschen wird so viel höher.

Die Schließung von Lebendvogelmärkten kann dazu beitragen, einen Vogelgrippe-Ausbruch einzudämmen. Bereits 1997 reiste das H5N1-Virus vom chinesischen Festland nach Hongkong, wo es anfing, Hühner zu töten und sich später auf 18 Menschen ausbreitete, wobei sechs Menschen starben. Die Behörden von Hongkong haben die Märkte für lebendes Geflügel der Stadt geschlossen und versucht, 1,6 Millionen Hühner zu töten, eine drakonische Maßnahme, die möglicherweise dazu beigetragen hat, eine große Epidemie abzuwenden.

Auf dem chinesischen Festland bleibt die Nachfrage nach lebendem Geflügel jedoch unglaublich hoch. Und im Gegensatz zur Hongkong-Epidemie, die ihre Vogelwirte sichtbar betraf, schienen die H7N9-tragenden Vögel zunächst selbst gesund zu sein. Aus diesem Grund waren Schalungsmärkte ein besonders harter Verkauf.

Chinas Landwirtschaftsministerium zögert normalerweise, sich mit der Hühnerzucht und dem Verkauf von Hühnern anzulegen, sagt Robert Webster, ein weltbekannter Virologe aus dem St. Jude Children's Research Hospital in Memphis. Er arbeitet seit 1972 mit chinesischen Behörden zusammen, als er Teil einer westlichen Delegation des öffentlichen Gesundheitswesens war, die nach Peking eingeladen wurde. Er und ein Kollege wollten unbedingt Blutproben von chinesischen Nutztieren sammeln. Auf einer staatlichen Schweinefarm, erinnert sich Webster, durfte er von einem Schwein eine Blutprobe entnehmen. Dann sagten wir: „Könnten wir mehr Schweine haben?“ Und die chinesischen Beamten antworteten: „Alle Schweine sind gleich.“ Und das war es, schließt er lachend. Es war ein Ein-Schwein-Trip.

Guan Yi (links) und Robert Webster (rechts) haben einige der dringendsten Rätsel über die Vogelgrippe gelöst.(Links: Yan Cong; Rechts: Andrea Morales)

Robert Webster, Experte für Infektionskrankheiten, steht für ein Porträt im Labor des St. Jude’s Children’s Research Hospital.(Andrea Morales)

Webster unterhält sich mit Kollegen in der Abteilung für Infektionskrankheiten im St. Jude's in Memphis.(Andrea Morales)

Hühnerembyros sind ein wesentliches Material für Guan Yis Forschung.(Yan Cong)

Diese Erfahrung lehrte Webster etwas über die beiden Seiten der chinesischen Bürokratie. Die öffentliche Gesundheitsseite Chinas habe uns absolute Kooperation gegeben, sagt er. Aber die landwirtschaftliche Seite war zurückhaltender. Er sagt, die chinesische Angewohnheit, Geflügel bis kurz vor dem Kochen am Leben zu halten, habe vor den Tagen der Kühlung Sinn gemacht. Und jetzt ist es in ihrer Kultur. Wenn Sie staatliche Märkte für lebendes Geflügel gewaltsam schließen, werden die Transaktionen einfach untergehen.

Winzige Porzellan- und Holzfiguren von Hühnern, Gänsen und Schweinen säumen eine überfüllte Fensterbank in Guan Yis Büro der School of Public Health und umrahmen einen idyllischen Blick auf grüne, sanfte Hügel. Guan ist berühmt für seine Arbeit mit Tierviren und hat einen kantigen und intensiven Kiefer. Manche nennen ihn getrieben. In einer anderen Inkarnation könnte er ein kettenrauchender Privatdetektiv gewesen sein. Im wirklichen Leben ist er ein unverblümter Virenjäger.

Guan arbeitet von seiner Basis in Hongkong sowie von drei Labors auf dem chinesischen Festland aus, darunter eines am Shantou University Medical College, und erhält von Basiskontakten Tipps zu ungewöhnlichen Grippetrends in China. Er hat mehrere Dutzend chinesische Festlandforscher darin ausgebildet, Proben zu sammeln – meist Kotabstriche von Geflügel auf Märkten und in Farmen – und Virusextraktionen und -analysen durchzuführen.

In einem Labor in Hongkong sitzt ein Kollege von Guan vor Reihen von Hühnereiern und injiziert akribisch Tröpfchen virushaltiger Flüssigkeit in lebende Embryonen. Später wird das Fruchtwasser analysiert. Ein anderer Kollege zeigt ein wichtiges Werkzeug für ihre Arbeit: eine ausgeklügelte Sequenziermaschine der nächsten Generation von Illumina, die Gene mindestens 40-mal schneller sequenzieren kann als die bisherige Methode.

In den Eiern in Guans Labor wachsen Virusproben zur Analyse.

In den Eiern in Guans Labor wachsen Virusproben zur Analyse.(Yan Cong)

Guan befürchtet, dass H7N9 Mutationen erleiden könnte, die es leicht zwischen Menschen verbreiten könnten. Er ist alarmiert, dass die neueste Version von H7N9 so viel mehr Menschen infiziert und getötet hat als andere Vogelgrippeviren. Wir wissen nicht warum, ärgert er sich.

Dann gab es diesen Moment im letzten Winter, als Kollegen, die H7N9 analysierten, überrascht waren, als sie entdeckten, dass einige der Viren – die zuvor für Vögel nicht pathogen waren – sie jetzt töten. Diese Virusmutation war so neu, dass Wissenschaftler sie im Labor entdeckten, bevor Geflügelverkäufer ungewöhnlich weit verbreitete Vogelsterben meldeten.

Grippeviren können überall mutieren. Im Jahr 2015 brach in den Vereinigten Staaten ein H5N2-Grippestamm aus und breitete sich im ganzen Land aus, wodurch 48 Millionen Geflügel geschlachtet werden mussten. Aber China ist einzigartig positioniert, um ein neuartiges Grippevirus zu entwickeln, das Menschen tötet. Auf chinesischen Farmen leben Menschen, Geflügel und andere Nutztiere oft in unmittelbarer Nähe. Schweine können sowohl mit Vogelgrippe- als auch mit menschlichen Grippeviren infiziert werden und werden zu potenten Mischgefäßen, die es ermöglichen, dass sich genetisches Material von jedem verbindet und möglicherweise neue und tödliche Stämme bildet. Die Vorliebe der Öffentlichkeit für frisch getötetes Fleisch und die Bedingungen auf den Lebendmärkten bieten den Menschen reichlich Gelegenheit, mit diesen neuen Mutationen in Kontakt zu kommen. Um diese Infektionen einzudämmen und die Geflügelindustrie am Leben zu erhalten, haben chinesische Beamte Grippeimpfstoffe speziell für Vögel entwickelt. Das Programm wurde erstmals 2005 in großem Umfang eingeführt und hat seitdem gemischte Kritiken erhalten. Vögel verbreiten oft neue Viren, ohne selbst Anzeichen einer Krankheit zu zeigen, und wie Guan feststellt, kann man nicht jedes Huhn in jedem Gebiet impfen, in dem die Vogelgrippe wahrscheinlich auftritt. Im Juli, nachdem festgestellt wurde, dass H7N9 für Hühner tödlich war, führten die chinesischen Behörden H7N9-Geflügelimpfstoffe ein; Es ist noch zu früh, um ihre Auswirkungen zu beurteilen.

Inzwischen gibt es noch keinen Humanimpfstoff, der einen Schutz gegen die neueste Variante von H7N9 garantieren kann. Guans Team hilft dabei, den Weg dafür zu ebnen. Sie haben sich eingehend mit der Entstehung und den Infektionsquellen des Virus befasst und mögliche Übertragungswege rund um den Globus vorhergesagt. Sie teilen diese Informationen mit gleichgesinnten Forschern in China und im Ausland und bieten internationalen Einrichtungen wie der Weltgesundheitsorganisation und der Ernährungs- und Landwirtschaftsorganisation der Vereinten Nationen Empfehlungen zu saisonalen Impfstoffen an. Solche Daten könnten sich im Falle einer vollständigen Pandemie als lebensrettend erweisen – nicht nur in China, sondern weltweit.

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Als im April die Krankheit von Long Yanju diagnostiziert wurde, war sie in diesem Monat einer von 24 bestätigten Fällen von H7N9 in der Provinz Sichuan. Die dortigen Krankenhäuser waren nicht gut ausgestattet, um Anzeichen des Virus zu erkennen: Mit dieser Welle reiste H7N9 erstmals von der dicht besiedelten Ostküste nach Westen ins ländliche Sichuan. Mit der Ausbreitung über größere geografische Gebiete und in ländliche Gebiete, sagt Uyeki, der CDC-Influenza-Spezialist, werden Patienten wahrscheinlich in Krankenhäuser eingeliefert, in denen Krankenhäuser nicht so gut ausgestattet sind wie in den Städten, und Kliniker haben weniger Erfahrung mit der Behandlung solcher Patienten.

Yin behauptet nun, dass das Krankenhaus einen Kunstfehler begangen habe, weil es seine Frau nicht richtig diagnostiziert oder behandelt habe, bis es zu spät war. Er forderte zunächst 37.000 US-Dollar Schadenersatz vom Krankenhaus. Die Beamten dort antworteten mit einer Gegenforderung, dass Yin zusätzliche Arztrechnungen in Höhe von 15.000 US-Dollar zahlen müsse. Ende September stimmte ich zu, weniger als 23.000 Dollar zu akzeptieren. Mir ginge das Geld aus, sagt er. Aber als ich zum Abholen ging, weigerte sich das Krankenhaus zu zahlen und bot viel weniger an. Es ist nicht genug. Ein Vermittlungsausschuss des Landkreises versucht, beiden Seiten zu einer Einigung zu verhelfen. (Krankenhausvertreter lehnten es ab, diesen Artikel zu kommentieren.)

Unabhängig vom Ausgang von Yins Rechtsstreit scheint klar, dass Mängel im chinesischen Gesundheitssystem eine Rolle bei der H7N9-Epidemie spielen. Zusammen mit der Tendenz der Landbevölkerung, westliche Medizin als zu teuer zu vermeiden, ist es für Krankenhäuser in China Routine, eine Vorauszahlung zu verlangen, bevor Tests oder Behandlungen durchgeführt werden. Es ist bekannt, dass Familien kranke Verwandte auf Bahren (oder manchmal auf gespannten Decken) von Klinik zu Klinik schleppen, um einen Ort zu finden, den sie sich leisten können. Alle fühlen sich genauso wie ich, sagt Yin. Wenn die Krankheit Sie nicht tötet, werden die Arztrechnungen dies tun.

Pekings Heniantang-Apotheke

Ein Arbeiter sortiert Kräuter in der Heniantang-Apotheke in Peking. Traditionelle Heilmittel sind oft die erste Verteidigungslinie für chinesische Grippeopfer.(Yan Cong)

Und jede Verzögerung bei der Behandlung von H7N9 ist gefährlich, sagen Ärzte. Obwohl bisher fast 40 Prozent der Menschen, von denen bekannt ist, dass sie mit H7N9 infiziert sind, gestorben sind, könnten die Überlebenschancen viel höher sein, wenn Medikamente wie das antivirale Oseltamivir, bekannt als Tamiflu, innerhalb von 24 bis 48 Stunden verabreicht werden könnten. Chinesen mit H7N9 brauchen normalerweise zwei Tage, um einen Arzt aufzusuchen, weitere vier Tage, um in ein Krankenhaus einzuchecken, und dann bekommen sie an Tag 5 oder 6 Tamiflu, sagt Chin-Kei Lee, der medizinische Beauftragte für neu auftretende Infektionskrankheiten im Büro der WHO in China . Oft sterben Menschen innerhalb von 14 Tagen. Gerade in ländlichen Gebieten ist es also schwierig, rechtzeitig behandelt zu werden – auch wenn Ärzte alles richtig machen.

Obwohl Gesundheitsbehörden weltweit anerkennen, dass China oft ein Epizentrum der Influenza ist, erhalten die meisten Chinesen selbst keine jährliche Grippeimpfung. Die Logistik der Verabreichung von Massenimpfungen an ein Land mit mehr als einer Milliarde Einwohnern ist entmutigend. Während fast die Hälfte der Amerikaner gegen die saisonale Grippe geimpft wird, tun dies nur etwa 2 Prozent der Chinesen. Nicht genug, gibt Lee zu. Wir wollen immer besser sein als gestern.

Anfang dieses Jahres war Lee einer von 25 Experten, die sich in Peking unter dem Dach der Vereinten Nationen versammelten, um über die Bedrohung durch H7N9 zu diskutieren. Das Treffen überprüfte einige der auf Lebendvogelmärkten geltenden Maßnahmen – wie die obligatorische wöchentliche Desinfektion und das Verbot der Haltung von Geflügel über Nacht – und kam zu dem Schluss, dass sie unzureichend waren.

Der Markt der Gemeinde Gaosheng, auf dem Long Yanju höchstwahrscheinlich an der Vogelgrippe erkrankte.(Yan Cong)

In Peking sind Live-Vogel-Märkte verboten. Auf dem Sanyuanli-Markt der Stadt bereitet ein Verkäufer Geflügel zu, das zuvor geschlachtet und dann vom Quarantänebüro inspiziert wurde.(Yan Cong)

Eine Frau kauft Geflügel auf einem Markt in der chinesischen Gemeinde Gaosheng. Long Yanju, der später H7N9 entwickelte, kaufte hier fünf Hühner.(Yan Cong)

Alle Geflügelprodukte auf dem Sanyuanli-Markt in Peking stammen aus dem nahe gelegenen Dingxing, wo sie vor dem Markteintritt überprüft werden.(Yan Cong)

Auf dem Morgenmarkt in der Gemeinde Gaosheng warten in Ställen gepferchte Hühner auf den Kauf.(Yan Cong)

Trotz solcher Mängel sagen westliche Experten, dass chinesische Beamte seit ihrem wackeligen Umgang mit dem Ausbruch von SARS im Jahr 2002, der schweren Atemwegserkrankung, die durch ein zuvor unbekanntes Coronavirus verursacht wird, einen langen Weg zurückgelegt haben; Chinesische Apparatschiks versuchten zunächst, die Epidemie zu vertuschen, was zu einem weltweiten Skandal führte. Aber nach dem ersten H7N9-Ausbruch im Jahr 2013, so Webster, haben die chinesischen Behörden genau das getan, was hätte tun sollen. Sie müssen die Nachricht so schnell wie möglich mit Transparenz und Dringlichkeit verbreiten, damit die Welt reagieren kann.

Globale Zusammenarbeit ist entscheidend. Entlang Chinas südwestlicher Schattenseite liegt eine Reihe weniger entwickelter Länder wie Laos, Vietnam und Myanmar. (Letzteres ist besonders besorgniserregend, da es große Mengen chinesisches Geflügel importiert.) Einige der chinesischen Grenzregionen sind selbst relativ verarmt, was die Möglichkeit anhaltender und wiederkehrender Ausbrüche auf beiden Seiten der zerklüfteten Grenze erhöht.

Wir müssen sicher sein, dass die ganze Welt vorbereitet ist. Es sind mehr als ein Land beteiligt – und unsere Reaktion ist nur so stark wie unser schwächstes Glied, warnt Lee. Chinas Lebendvogelmärkte mögen aus westlicher Sicht exotisch erscheinen.

Aber gerade jetzt könnte an einem dieser Stände eine noch tödlichere Version von H7N9 gebraut werden, die schnell durch die Menschenmassen in London und New York gehen könnte. Wie Lee sagt, brauchen Viren weder Visa noch Pässe. Sie reisen einfach.

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Dieser Artikel ist eine Auswahl aus der November-Ausgabe des Smithsonian-Magazins

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