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John James Audubon: Amerikas seltener Vogel | Wissenschaft

Der gutaussehende, aufgeregte 18-jährige Franzose, der John James Audubon werden sollte, hatte bereits zwei Namen gelebt, als er im August 1803 von Nantes, Frankreich, in New York landete. Sein Vater Jean, ein gerissener Schiffskapitän bei Pennsylvania Besitz, hatte seinen einzigen Sohn nach Amerika geschickt, um der Einberufung in den Napoleonischen Kriegen zu entgehen. Jean Audubon besaß eine Plantage namens Mill Grove in der Nähe von Valley Forge, und der Pächter, der sie bewirtschaftete, hatte eine Bleierzader gemeldet. John James sollte den Bericht des Pächters auswerten, alles über das Plantagenmanagement lernen und schließlich – da die französische und die haitianische Revolution das Vermögen von Audubon erheblich geschmälert hatten – ein Leben für sich selbst führen.

Das tat er und noch viel mehr. Er heiratete eine außergewöhnliche Frau, eröffnete eine Reihe von Gemischtwarenläden an der Grenze zu Kentucky und baute eine große Dampfmühle am Ohio River. Er erkundete die amerikanische Wildnis von Galveston Bay bis Neufundland, jagte mit Cherokee und Osage, besegelte den Ohio und den Mississippi. Während seiner Reisen identifizierte, studierte und zeichnete er fast 500 amerikanische Vogelarten. Im Alleingang sammelte Audubon den Gegenwert von Millionen von Dollar, um ein großartiges, vierbändiges Kunstwerk und Wissenschaft zu veröffentlichen. Die Vögel von Amerika. Er schrieb fünf Bände mit Vogelbiografien voller Erzählungen über das Leben der Pioniere und wurde berühmt genug, um mit Präsidenten zu speisen. Er wurde zu einer nationalen Ikone – der American Woodsman, ein Name, den er sich selbst gab. Die Aufzeichnungen, die er über die amerikanische Wildnis hinterlassen hat, sind in ihrer Breite und Originalität der Beobachtung unübertroffen; die Audubon Society, als sie 1886, Jahrzehnte nach seinem Tod, gegründet wurde, berief sich zu Recht auf seine Autorität. Er war einer von nur zwei Amerikanern, die vor dem amerikanischen Bürgerkrieg zu Fellows der Royal Society of London, der herausragenden wissenschaftlichen Organisation ihrer Zeit, gewählt wurden; der andere war Benjamin Franklin.

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John James wurde 1785 als Jean Rabin, das Bastardkind seines Vaters, auf Jean Audubons Zuckerplantage auf Saint Domingue (bald umbenannt in Haiti) geboren. Seine Mutter war ein 27-jähriges französisches Zimmermädchen, Jeanne Rabin, das wenige Monate nach seiner Geburt an einer Infektion starb. Die Aufstände der Sklavenrebellion auf der Insel im Jahr 1791 veranlassten Jean Audubon, so viel wie möglich von seinem Besitz zu verkaufen und seinen Sohn nach Frankreich zu schicken, wo seine Frau Anne, die Jean schon lange zuvor geheiratet hatte, den gutaussehenden Jungen begrüßte und ihn als ihr eigenes.





Als sich die Schreckensherrschaft, die der Französischen Revolution folgte, 1793 Nantes näherte, adoptierten die Audubons offiziell Jean Rabin, um ihn zu schützen, und tauften ihn Jean Jacques oder Fougère Audubon. Fougère – Fern – war ein Angebot, um die revolutionären Autoritäten zu besänftigen, die die Namen der Heiligen verachteten. Jean-Baptiste Carrier, ein revolutionärer Gesandter, der aus Paris entsandt wurde, um die bäuerliche Konterrevolution in Westfrankreich zu unterdrücken, ordnete in Nantes, einer Hauptstadt der Region, das Abschlachten von Tausenden an. Erschießungskommandos bluteten auf dem Marktplatz. Andere Opfer wurden an Lastkähne gekettet und in der Loire versenkt; ihre Überreste verseuchten den Fluss monatelang. Obwohl Jean Audubon Offizier der französischen Revolutionsmarine war, wurden er und seine Familie eingesperrt. Nach dem Terror zog er mit seiner Familie flussabwärts in ein Landhaus im Flussdorf Couëron. Jetzt war sein einziger Sohn wieder auf der Flucht.

Das junge Land, in das John James Audubon im Sommer 1803 einwanderte, war jenseits seiner Ostküste kaum besiedelt; Lewis und Clark bereiteten sich gerade darauf vor, in den Westen abzureisen. Frankreich zählte zu dieser Zeit eine Bevölkerung von mehr als 27 Millionen, Großbritannien etwa 15 Millionen, aber nur 6 Millionen Menschen bevölkerten die Vereinigten Staaten dünn, zwei Drittel von ihnen lebten in einem Umkreis von 80 Kilometern um das atlantische Gezeitenwasser. In europäischen Augen war Amerika noch ein Experiment. Es bräuchte eine zweite amerikanische Revolution – den Krieg von 1812 –, um England und Europa zu zwingen, die amerikanische Souveränität zu ehren.



Aber die Generation von Amerikanern, der sich der junge französische Emigrant anschloss, war eine andere als die ihrer Eltern. Es wanderte nach Westen ab und ging große Risiken ein, um neue Chancen zu nutzen, die seine Vorfahren nicht genossen hatten. Audubons war die Ära, wie die Historikerin Joyce Appleby erkannt hat, als das autonome Individuum als [amerikanisches] Ideal auftauchte. Individualismus, schreibt Appleby, war kein natürliches Phänomen, sondern [hat] historisch Gestalt angenommen [und] kam, um die Nation zu verkörpern. Und kein Leben war gleichzeitig ungewöhnlicher und doch repräsentativer für diese weitläufige Ära, in der ein nationaler Charakter auftauchte, als das von Audubon. Feiern Sie ihn für seine wundervollen Vögel, aber erkennen Sie ihn ebenso wie einen charakteristischen Amerikaner der ersten Generation – einen Mann, der sich buchstäblich einen Namen gemacht hat.

Lucy Bakewell, das große, schlanke, grauäugige Mädchen von nebenan, das er heiratete, stammte aus einer angesehenen englischen Familie. Erasmus Darwin, ein angesehener Arzt, Dichter und Naturforscher und Großvater von Charles, hatte sie in ihrer Heimat Derbyshire auf seinem Knie baumeln lassen. Ihr Vater war mit seiner Familie nach Amerika gezogen, als sie 14 Jahre alt war, um Joseph Priestley, dem Chemiker und Religionsreformer, zu folgen, aber die Gelegenheit hatte auch die Bakewells angezogen. Ihre Plantage in Pennsylvania, Fatland Ford, war größer als die der Audubons, und William Bakewell sponserte dort eines der ersten Experimente im dampfbetriebenen Dreschen, während sein junger französischer Nachbar mit Fieber in seinem Haus und unter der Obhut seiner talentierten Tochter lag. Lucy war eine begabte Pianistin, eine begeisterte Leserin und eine geschickte Reiterin, die ein elegantes Haus führte. Sie und John James, nachdem sie geheiratet und 1808 nach Kentucky gezogen waren, schwammen regelmäßig durch das 800 Meter breite Ohio, um morgens Sport zu treiben.

Lucys hübscher junger Franzose hatte von seinem Vater und seinen medizinischen Freunden gelernt, Naturforscher zu werden, als er die bewaldeten Sümpfe entlang der Loire erkundete. Lucys jüngerer Bruder Will Bakewell hinterließ einen denkwürdigen Katalog der Interessen und Tugenden seines zukünftigen Schwagers; Schon als junger Mann war Audubon jemand, den Männer und Frauen gleichermaßen gern haben:



Als ich sein Zimmer betrat, war ich erstaunt und erfreut, dass es in ein Museum umgewandelt wurde. Die Wände waren mit allerlei Vogeleiern geschmückt, sorgfältig ausgeblasen und an einem Faden aufgereiht. Der Schornstein war mit ausgestopften Eichhörnchen, Waschbären und Opossums bedeckt; und die Regale ringsum waren gleichfalls überfüllt mit Exemplaren, darunter Fische, Frösche, Schlangen, Eidechsen und andere Reptilien. Außer diesen ausgestopften Sorten hingen viele Gemälde an den Wänden, hauptsächlich von Vögeln. . . . Er war ein bewundernswerter Schütze, ein erfahrener Schwimmer, ein kluger Reiter, der von großer Aktivität [und] erstaunlicher Stärke besessen war und sich durch die Eleganz seiner Figur und die Schönheit seiner Züge auszeichnete, und er half der Natur durch eine sorgfältige Pflege seiner Kleid. Neben anderen Leistungen war er musikalisch, ein guter Fechter, tanzte gut, kannte Taschenspielertricks, arbeitete im Haar und konnte Weidenkörbe flechten.

Im Jahr 1804 war Audubon neugierig, ob die östlichen Phoeben, die ein altes Nest über einer Mill Grove-Höhle besetzten, ein Paar aus dem Vorjahr waren. Als sie das Nest verlassen wollten, schrieb Audubon, befestigte ich an jedem Bein einen leichten Silberfaden. Sein Experiment war der erste aufgezeichnete Fall in Amerika von Birdbanding, einer heute routinemäßigen Technik zur Untersuchung des Vogelzugs. Zwei der Phoeben, die im folgenden Frühjahr zurückkehrten, trugen noch Silberfäden. Einer, ein Männchen, erinnerte sich gut genug an Audubon, um seine Anwesenheit in der Nähe seines Nestes zu ertragen, obwohl sein Gefährte zurückschreckte.

Audubon hatte sich in Frankreich das Vogelzeichnen selbst beigebracht. Er betrieb Gemischtwarenläden in Louisville und dann flussabwärts im Frontier Henderson, Kentucky, und war dafür verantwortlich, den Kochtopf mit Fisch und Wild und die Regale mit Vorräten zu füllen, während sein Geschäftspartner den Laden führte und Lucy den Haushalt führte, den Garten bearbeitete und John zur Welt brachte Jakobus zwei Söhne. Während er jagte und reiste, verbesserte er seine Kunst an amerikanischen Vögeln und führte auch sorgfältige Feldnotizen. Legendär ist seine Erzählung von einer Begegnung mit einer Flut von Reisetauben in Kentucky im Herbst 1813. Er gab den Versuch auf, die vorbeiziehenden Scharen der graublauen, rosabrüstigen Vögel zu zählen, die zur Zeit der Entdeckung Amerikas durch die Europäer Milliarden zählten und heute ausgestorben sind. Die Luft war buchstäblich mit Tauben gefüllt, schrieb er über diese Begegnung; das Licht des Mittags wurde wie von einer Sonnenfinsternis verdunkelt; der Dung fiel stellenweise herunter, nicht unähnlich schmelzenden Schneeflocken; und das anhaltende Schwingen der Flügel hatte die Tendenz, meine Sinne zur Ruhe zu bringen. Seine Beobachtungen entsprechen an Lebendigkeit seinen besten Zeichnungen: von Schornsteinseglern, die einen hohlen Bergahornstumpf in der Nähe von Louisville säumen wie Fledermäuse in einer Höhle, von braunen Pelikanen, die in den Untiefen des Ohio fischen, von Sandhügelkranichen, die Seerosenwurzeln in einem abgelegenen Sumpf abreißen, und Rotkehlchen aus Labrador Apfelbäume besetzen. Er sah Weißkopfseeadler, die zu Hunderten entlang des Mississippi nisteten und wie Sternschnuppen schwangen, um Schwäne zu Boden zu schlagen. Scharen von Mönchsgeiern, die gesetzlich geschützt sind, patrouillierten durch die Straßen von Natchez und Charleston, um Aas zu säubern, und rasteten nachts auf den Dächern von Häusern und Scheunen. Leuchtend scharlachrote, gelbe und smaragdgrüne Carolina-Sittiche, die inzwischen ausgestorben sind, verdeckten einen Kornstoß wie ein leuchtend farbiger Teppich in der Mitte eines Feldes vollständig, und eine zumindest Rohrdommel stand zwei Stunden lang vollkommen still auf einem Tisch in seinem Atelier, während er zeichnete es.

Nicht viele der Vögel, die Audubon zeichnete, standen für ihn still, noch waren Kameras oder Ferngläser noch erfunden worden. Um Vögel zu studieren und zu zeichnen, war es notwendig, sie zu schießen. Audubons Vorgänger häuteten ihre Exemplare typischerweise, konservierten die Häute mit Arsen, stopften sie mit ausgefransten Seilen und stellten sie auf Ästen, um sie zu ziehen. Die entstandenen Zeichnungen sahen so steif und tot aus wie ihre Motive. Audubon träumte davon, seine Exemplare wiederzubeleben – sogar die Farben ihrer Federn änderten sich innerhalb von 24 Stunden nach dem Tod, sagte er – und in Mill Grove fand er, noch ein junger Mann, einen Weg, frisch getötete Exemplare auf geschärfte Drähte zu montieren, die in ein Gitterbrett eingelassen waren das erlaubte ihm, sie in lebensechten Einstellungen zu positionieren. Er zeichnete sie zuerst, dann füllte er seine Zeichnungen mit Aquarell, das er mit einem Kork polierte, um den metallischen Abguss von Federn zu imitieren. Nach dem Zeichnen führte er oft eine anatomische Sektion durch. Da er normalerweise tief in der Wildnis arbeitete, weit weg von zu Hause, kochte und aß er seine Exemplare. Viele der Beschreibungen in seinem Ornithologische Biographie erwähnen, wie eine Spezies schmeckt – ein Zeugnis dafür, wie schnell der weitgehend autodidaktische Künstler zeichnete. Das Fleisch dieses Vogels sei zäh und nicht zum Essen geeignet, schreibt er über den Raben. Die grünflügelige Krickente hingegen hat köstliches Fleisch, wahrscheinlich das beste ihres Stammes; und ich würde jedem Genießer gerne zustimmen, wenn er sagt, dass es viel ist, wenn es sich einige Wochen nach seiner Ankunft in diesen Ländern von Wildhafer in Green Bay oder von eingeweichtem Reis auf den Feldern von Georgia und den Carolinas ernährt hat dem Canvass-Back in Zartheit, Saftigkeit und Geschmack überlegen.

Sommer roter Vogel , John James Audubon, 1827-1838.(Library of Congress Rare Book and Special Collections Division)

Trompeter Schwan , John James Audubon, 1838.(Corbis)

John James Audubon, hier gezeigt c. 1861, war ein Künstler, der sich auf die Malerei der Vögel Amerikas spezialisierte. Er entdeckte eine Möglichkeit, frisch getötete Exemplare auf geschärften Drähten zu befestigen, die in ein Gitterbrett eingelassen waren, was es ihm ermöglichte, sie in lebensechten Einstellungen zu positionieren. Die Vogelzeichnungen seiner Vorgänger sahen steif und tot aus, während die von Audubon sich auf der Leinwand zu bewegen schienen.(Bibliothek der Abteilung für Drucke und Fotografien des Kongresses)

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Obwohl das Zeichnen von Vögeln eine Art Besessenheit war, war es nur ein Hobby, bis Audubons Mühle und Gemischtwarenläden in der Panik von 1819 untergingen, ein Misserfolg, den seine Kritiker und viele seiner Biographen auf mangelnde Fähigkeiten oder unverantwortliche Ablenkung durch ihn zurückführten Kunst. Aber fast jedes Geschäft im transappalachischen Westen scheiterte in diesem Jahr, weil die westlichen Staatsbanken und die von ihnen betreuten Geschäfte auf dem Papier gebaut waren. Eines scheint allgemein eingeräumt zu werden, sagte ein Berater dem Gouverneur von Ohio, dass sich der größte Teil unserer kaufmännischen Bürger im Staatsbankrott befindet – nämlich diejenigen unter ihnen, die über den größten Besitz an Immobilien und Privatvermögen verfügen. . . finden es fast unmöglich, ausreichende Mittel aufzubringen, um sich mit dem Lebensnotwendigsten zu versorgen. Die Audubons verloren alles außer John James' Portfolio und seinen Zeichen- und Malutensilien. Bevor er Insolvenz anmeldete, wurde Audubon sogar kurzzeitig wegen Schulden ins Gefängnis geworfen.

Durch diese Katastrophen hat Lucy ihn nie im Stich gelassen, obwohl sie im folgenden Jahr eine kleine Tochter an Fieber verloren. Sie empfand die Qualen unseres Unglücks vielleicht stärker als ich, erinnerte sich Audubon dankbar an seine unerschütterliche Liebe, verlor aber keine Stunde lang ihren Mut; ihr tapferer und fröhlicher Geist akzeptierte alles, und keine Vorwürfe von ihren geliebten Lippen verletzten je mein Herz. Mit ihr war ich nicht immer reich?

Audubon begann mit dem Porträtzeichnen für 5 Dollar pro Kopf. Seine Freunde halfen ihm bei der Suche nach Arbeitsmaler-Ausstellungshintergründen und bei der Tierpräparation für ein neues Museum in Cincinnati, das dem berühmten Museum des Malers Charles Wilson Peale in Philadelphia nachempfunden war, das Audubon aus seinen Tagen in Mill Grove kannte. Peale's PhiladelphiaMuseum zeigte ausgestopfte und berittene Vögel vor natürlichem Hintergrund, und die Vorbereitung solcher Ausstellungen in Cincinnati hat Audubon wahrscheinlich auf seinen technischen und ästhetischen Durchbruch hingewiesen, amerikanische Vögel in realistischen, lebensechten Umgebungen darzustellen. Mitglieder einer Regierungsexpedition durch Cincinnati im Frühjahr 1820, darunter der junge Künstler Tizian Ramsey Peale, Sohn des Museumsbesitzers von Philadelphia, machten Audubon auf die Möglichkeit aufmerksam, jenseits des Mississippi, der Grenze der damaligen Grenzbesiedlung, zu erkunden. Daniel Drake, der prominente Cincinnati-Arzt, der das neue Museum gegründet hatte, lobte Audubons Arbeit in einem öffentlichen Vortrag und ermutigte ihn, darüber nachzudenken, die Vögel der Mississippi-Flyway in seine Sammlung aufzunehmen, um das Spektrum der amerikanischen Naturgeschichte zu erweitern; die wenigen Ornithologen, die Audubon vorausgegangen waren, hatten ihre Studien auf östliche Arten beschränkt.

Bis zum Frühjahr 1820 schuldete Drakes Museum Audubon 1.200 Dollar, von denen es die meisten nie bezahlte. Der Künstler sammelte so viel Geld, wie er durch Zeichnen und Kunstunterricht aufbringen konnte, um Lucy und ihre beiden Jungen, damals 11 und 8 Jahre alt, zu unterstützen, die wieder bei Verwandten einzogen, während er ging, um seine Zukunft zu behaupten. Er rekrutierte seinen besten Schüler, den 18-jährigen Joseph Mason, um Hintergründe zu zeichnen, tauschte seine Jagdkünste für die Bootspassage auf einem kommerziellen Flachboot nach New Orleans ein und trieb im Oktober den Ohio und den Mississippi hinunter.

In den nächsten fünf Jahren arbeitete Audubon daran, eine endgültige Sammlung von Zeichnungen amerikanischer Vögel zusammenzustellen, während er darum kämpfte, sich und seine Familie zu ernähren. Er hatte beschlossen, ein großartiges Kunstwerk und Ornithologie zu schaffen (eine Entscheidung, die Lucys Verwandte als verfallen verurteilten): Die Vögel von Amerika würde 400 zwei mal drei Fuß große, gravierte, handkolorierte Teller mit amerikanischen Vögeln in der Größe des Lebens umfassen, die in Fünfer-Sets verkauft und in vier riesigen, ledergebundenen Bänden zu je 100 Tellern mit fünf Leder- gebundene Begleitbände mit Vogelbiographien, die aus seinen Feldnotizen erarbeitet wurden.

In den Laubwäldern und Bluegrass-Prärien von Kentucky hatte er ein Vogelparadies gefunden; Er fand ein weiteres Vogelparadies in den Kiefernwäldern und Zypressensümpfen von Louisiana um St. Francisville in West Feliciana Parish, nördlich von Baton Rouge, landeinwärts vom Flusshafen Bayou Sarah, wo wohlhabende Baumwollpflanzer ihn anstellten, um ihren Söhnen das Fechten beizubringen und ihre Töchter zu zeichnen und das Cotillon zu tanzen. Als die elegante Lucy endlich in der Lage war, sie und die Jungen nach Süden zu ziehen, um zu ihm zu kommen, eröffnete sie auf einer Baumwollplantage eine beliebte Schule für Klavier und Benehmen, die von einer zähen schottischen Witwe betrieben wurde.

Bei seiner ersten Inspektion der Umgebung von St. Francisville identifizierte Audubon nicht weniger als 65 Vogelarten. Er hat dort wahrscheinlich den Vogel gesammelt, den er in seinem bekanntesten Bild dargestellt hat, dem wertvollen ersten Teller von Die Vögel von Amerika – ein prächtiges Exemplar eines wilden Truthahnhahns, den er von einer Mississippi-Rohrbremse mit einem Rufer aus einem Flügelknochen gerufen hatte.

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Schließlich, im Mai 1826, war Audubon bereit, einen Kupferstecher für sein überfülltes Portfolio von Aquarellzeichnungen zu finden. Er würde nach Europa reisen müssen; kein amerikanischer Verleger verfügte noch über die Ressourcen, um so große Platten zu gravieren, von Hand zu kolorieren und zu drucken. Einundvierzig Jahre alt, mit umgerechnet etwa 18.000 US-Dollar in seiner Handtasche und einer Sammlung von Empfehlungsschreiben von Kaufleuten aus New Orleans und Politikern aus Louisiana und Kentucky, darunter Senator Henry Clay, segelte er von New Orleans auf einem Handelsschiff nach Liverpool mit eine Ladung Baumwolle. Er vertraute auf Charme, Glück und Verdienst; er kannte in England kaum jemanden. In Liverpool warfen Lucys jüngere Schwester Ann und ihr englischer Ehemann Alexander Gordon, ein Baumwollfaktor, einen Blick auf Audubons raue Grenzhosen und unmodisches schulterlanges kastanienbraunes Haar (über das er komisch eitel war) und baten ihn, nicht noch einmal anzurufen seinen Geschäftssitz. Aber James Fenimore Coopers Der letzte der Mohikaner war im April in London veröffentlicht worden und blühte zu einer landesweiten Modeerscheinung auf, und einige, die Audubon in Liverpool trafen, hielten ihn für einen echten Natty Bumppo. Die Briefe, die er bei sich trug, stellten ihn der ersten Liverpooler Schifffahrtsfamilie vor, den Rathbones, Quäker-Abolitionisten, die seine Originalität erkannten und ihn gesellschaftlich unterstützten. Innerhalb eines Monats war er eine Berühmtheit, seine Anwesenheit suchte an jedem wohlhabenden Tisch; bald kamen seine Schwiegereltern.

Der Mann . . . war kein Mann, den man sehen und vergessen sollte oder ohne überraschte und prüfende Blicke über den Bürgersteig ging, schrieb ein anonymer Zeitgenosse. Die hohe und etwas gebeugte Gestalt, die Kleidung, die nicht von einem Westend, sondern einem Schneider aus Far West gemacht wurde, der stetige, schnelle, federnde Schritt, das lange Haar, die Adlerzüge und die glühenden, wütenden Augen - der Ausdruck eines gutaussehenden Mannes, der sich dessen bewusst ist aufzuhören, jung zu sein, und eine Art und Weise, die Ihnen sagten, dass, wer auch immer Sie sein mögen, John Audubon war, wird von niemandem vergessen, der ihn kannte oder sah. Nicht nur Audubons Neuheit machte ihn in Liverpool und dann in Manchester, Edinburgh und London auf sich aufmerksam. Großbritannien war 1826 die technologisch fortschrittlichste Nation der Welt, mit Gaslampen, die seine Städte beleuchteten, Dampfmühlen, die Baumwolle weben, Dampfschiffe, die seine Häfen befahren, und Eisenbahnlinien, die begannen, sein ausgereiftes Kanalnetz zu ersetzen, aber die einzigen dauerhaften Bilder, die damals auf der Welt verfügbar waren wurden ursprünglich von Hand gezeichnet. Wenn er von Stadt zu Stadt reiste, mietete Audubon eine Halle und füllte sie mit seinen lebensgroßen Aquarellen von Vögeln, die vor ihrem Hintergrund der Wildnis leuchten, Hunderte von Bildern auf einmal, und verlangte von den Besuchern, die strömten, um sie zu sehen, Eintritt. Ein französischer Kritiker, der die Zeichnungen in Edinburgh sah, war hingerissen:

Stellen Sie sich eine ganz amerikanische Landschaft vor, Bäume, Blumen, Gras, sogar die Farben des Himmels und des Wassers, belebt durch ein echtes, eigenartiges, transatlantisches Leben. Auf Zweigen, Ästen, Uferstücken, vom Pinsel in strengster Treue nachgebildet, prangen die gefiederten Rassen der Neuen Welt, in Lebensgröße, jede in ihrer besonderen Haltung, ihrer Individualität und Eigentümlichkeit. Ihr Gefieder funkelt mit den eigenen Farbtönen der Natur; man sieht sie in Bewegung oder Ruhe, in ihren Spielen und ihren Kämpfen, in ihren Wutanfällen und ihren Liebkosungen, singend, rennend, schlafend, gerade erwacht, in der Luft schlagend, über die Wellen gleiten oder einander in ihren Kämpfen zerreißend. Es ist eine reale und greifbare Vision der Neuen Welt mit ihrer Atmosphäre, ihrer imposanten Vegetation und ihren Stämmen, die das Joch des Menschen nicht kennen. . . . Und diese Verwirklichung einer ganzen Hemisphäre, dieses Bild einer so lustvollen und starken Natur ist dem Pinsel eines einzelnen Mannes zu verdanken; solch ein unerhörter Triumph der Geduld und des Genies!

So viele Szenen von Vögeln, die ihrem komplizierten Leben nachgehen, hätten die Sinne der Zuschauer überflutet, während eine IMAXTheater-Präsentation die Zuschauer heute überflutet, und dies umso mehr, als die Welt, die diese Kreaturen bewohnten, Amerika war, immer noch weitgehend Wildnis und für Europäer ein romantisches Mysterium, wie Audubon zu seiner Überraschung entdeckt. Er beantwortete Fragen über Indianer und Klapperschlangen und imitierte Kriegsrufe und Eulenschreie, bis er es kaum ertragen konnte, eine weitere Einladung anzunehmen.

Aber akzeptierte er, denn sobald er in London einen Kupferstecher gefunden hatte, der des großen Projekts würdig war, von dem er berechnet hatte, dass es ihn 16 Jahre lang beschäftigen würde, würden die wohlhabenden Kaufleute und der Landadel seine Abonnenten werden und für die fünfstelligen Nummern bezahlen, die er mehrmals im Jahr herausgegeben und trägt so zum Erhalt des Unternehmens bei. (Wenn sich die Teller zu einem Band ansammelten, hatten die Abonnenten die Wahl zwischen Bindungen oder sie konnten ihre Teller ungebunden lassen. Eine betitelte Dame verwendete sie als Tapete in ihrem Esszimmer.)

Audubon so produziert Die Vögel von Amerika pay as you go und schaffte es, die Arbeit in nur zehn Jahren abzuschließen, obwohl er die Gesamtzahl der Platten auf 435 erhöhen musste, da er auf Sammelexpeditionen zurück in die Carolinas und Ostflorida, die Republik Texas, neue Arten identifizierte, nordöstlichen Pennsylvania, Labrador und JerseyShore. Am Ende schätzte er, dass das vierbändige Werk, das in weniger als 200 Exemplaren herausgegeben wurde, 115.640 US-Dollar kostete – heute etwa 2.141.000 US-Dollar. (Ein schönes Exemplar wurde im Jahr 2000 für 8.802.500 US-Dollar verkauft.) Ohne Unterstützung durch Geschenke, Zuwendungen oder Vermächtnisse brachte er fast jeden Cent der immensen Kosten für das Malen, Ausstellen und Verkaufen von Abonnements und Skins selbst auf. Er taktete den Geldfluss zu seinem Graveur, damit, wie er stolz sagte, die Kontinuität der Ausführung nicht einen einzigen Tag unterbrochen wurde. Er schritt auch den Fluss der Zeichnungen und davor den Fluss der Expeditionen und Sammlungen. Er hat die meisten seiner Abonnenten persönlich angeworben und die meisten seiner Konten persönlich betreut. Lucy unterstützte sich und ihre Kinder in Louisiana, während er sich niederließ; danach unterstützte er sie alle und auch die Arbeit. Wenn er einen Gewinn machte, war er klein, aber ansonsten war das Projekt ein uneingeschränkter Erfolg. Nach seiner Rückkehr nach Amerika produzierten er und seine Söhne eine kostengünstigere Oktav-Ausgabe mit reduzierten, lithografisch gedruckten Bildern. Die Oktav-Ausgabe machte ihn reich. Diese Tatsachen sollten die dauerhafte Ente, dass John James Audubon kein guter Geschäftsmann war, ein für alle Mal zunichte machen. Als er sich daran machte, mit Herz, Verstand und Händen ein monumentales Kunstwerk zu schaffen, gelang ihm das – eine erstaunliche Leistung, als hätte ein Mann im Alleingang eine ägyptische Pyramide finanziert und gebaut.

Er ließ Lucy nicht all die Jahre in West Feliciana schmachten, aber bevor er zum ersten Mal nach Amerika zurückkehren konnte, um sie abzuholen, zerstörten ihre Missverständnisse, die durch die Unsicherheiten und Verzögerungen bei der Postzustellung in einer Ära der Segelschiffe noch verschlimmert wurden, fast ihre Ehe. Einsam für sie wollte er, dass sie ihre Schule schließt und nach London kommt; sie war bereit, wenn sie genug verdient hatte, um ihre Söhne in der Schule zu halten. Aber eine Briefrunde dauerte sechs Monate, und jedes sechste Schiff (und die Briefe, die es transportierte) legte nie einen Hafen an. 1828 hatte Audubon sich davon überzeugt, dass Lucy erwartete, dass er ein Vermögen anhäufen würde, bevor sie Louisiana verlassen würde, während sie befürchtete, dass ihr Ehemann vom Erfolg im glamourösen London geblendet worden war und sie nicht mehr liebte. (Audubon hasste London, das mit Kohlenrauch verunreinigt war.) Schließlich bestand sie darauf, dass er persönlich vorbeikam, um sie abzuholen, und nachdem er einen vertrauenswürdigen Freund gefunden hatte, der sich um die einjährige Produktion von Tellern kümmerte Vögel Er tat es, trotzte dem Atlantik, überquerte die Berge nach Pittsburgh mit der Postkutsche, raste den Ohio und den Mississippi mit dem Dampfschiff hinunter nach Bayou Sarah, wo er am 17. November 1829 mitten in der Nacht von Bord ging. Lucy hatte ihre Schule verlegt moved zu William Garrett Johnsons Beech Grove-Plantage bis dahin, 24 km landeinwärts; dorthin ging Audubon:

Es war dunkel, schwül, und ich war ganz allein. Ich wusste, dass in St. Francisville immer noch Gelbfieber wütete, aber ich ging dorthin, um ein Pferd zu besorgen. Da ich nur eine Meile entfernt war, erreichte ich es bald und betrat die offene Tür eines Hauses, von dem ich wusste, dass es ein Gasthaus war; alles war dunkel und still. Ich rief und klopfte vergeblich, es war allein der Tod des Todes! Die Luft war faul; Ich ging zu einem anderen Haus, einem anderen und einem anderen; überall bestand der gleiche Stand der Dinge; Türen und Fenster standen alle offen, aber die Lebenden waren geflohen. Endlich erreichte ich das Haus von Herrn Nübling, den ich kannte. Er hieß mich willkommen und lieh mir sein Pferd, und ich galoppierte davon. Es war so dunkel, dass ich mich bald verirrte, aber es war mir egal, ich wollte zu meiner Frau zurückkehren, ich war in den Wäldern, den Wäldern von Louisiana, mein Herz platzte vor Freude! Der erste Anblick der Morgendämmerung brachte mich auf den Weg, um sechs Uhr war ich bei Mr. Johnsons Haus; ein Diener nahm das Pferd, ich ging sofort in die Wohnung meiner Frau; ihre Tür war angelehnt, schon war sie angezogen und saß an ihrem Klavier, auf dem eine junge Dame spielte. Ich sprach sanft ihren Namen aus, sie sah mich, und im nächsten Moment hielt ich sie in meinen Armen. Ihre Aufregung war so groß, dass ich befürchtete, ich hätte vorschnell gehandelt, aber Tränen erleichterten unsere Herzen, wir waren wieder einmal zusammen.

Und zusammen blieben sie für den Rest ihres Lebens. Wenn Audubons Leben einem Roman des 19. Jahrhunderts ähnelt, mit seinen verpassten Verbindungen, byronischen Ambitionen, dramatischen Umkehrungen und leidenschaftlichen Höhen und Tiefen, waren Romane des 19. Jahrhunderts offensichtlich realistischer, als die Moderne verstanden hat. Neben seiner Kunst, die beim ersten Umblättern genauso elektrisierend ist Die Vögel von Amerika heute wie vor zwei Jahrhunderten – niemand hat je besser Vögel gezeichnet – hinterließ Audubon eine große Sammlung von Briefen, fünf geschriebene Bände, zwei vollständig erhaltene Tagebücher, Fragmente von zwei weiteren und einen Namen, der zum Synonym für Wildnis und Tierwelt geworden ist Erhaltung. Alles, außer der Erinnerung an seine Güte, ist für immer verschwunden, schrieb Lucy traurig über den Tod ihres Mannes im Alter von 65 Jahren an den Folgen einer Demenz im Januar 1851. Für Lucy war alles verschwunden – sie lebte bis 1874 weiter – aber für den Rest des Jahres uns, wo immer es Vögel gibt, ist Audubon, selbst ein seltener Vogel, ein Vogel Amerikas.





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