Reise

Die verlorene Stadt Kambodschas | Geschichte

Jean-Baptiste Chevance spürt, dass wir unserem Ziel näher kommen. Auf einer Dschungellichtung im Nordwesten Kambodschas macht der französische Archäologe eine Pause, studiert sein GPS und wischt sich mit einem Kopftuch den Schweiß von der Stirn. Die Temperatur drückt auf 95 und die äquatoriale Sonne brennt durch die Baumkronen. Seit zwei Stunden führt mich Chevance, allen als JB bekannt, zusammen mit einem zweiköpfigen kambodschanischen Forschungsteam auf eine zermürbende Wanderung. Wir haben uns Arme und Gesichter an zwei Meter hohen, mit Dornen gespickten Sträuchern aufgerissen, wurden von roten beißenden Ameisen verwüstet und sind über Ranken gestolpert, die sich in Knöchelhöhe über den Waldboden erstrecken. Chevance überprüft die Koordinaten. Man sieht, dass die Vegetation hier sehr grün ist und die Pflanzen sich von denen unterscheiden, die wir gesehen haben, sagt er. Das ist ein Hinweis auf eine dauerhafte Wasserquelle.

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Sekunden später gibt der Boden unter unseren Füßen wie aufs Stichwort nach, und wir versinken in einem drei Fuß tiefen Schlammbecken. Chevance, ein schlaksiger 41-Jähriger in olivfarbenem Kleid und mit einem schwarzen Rucksack, lächelt triumphierend. Wir sind wahrscheinlich die ersten Menschen, die diesen quadratischen, von Menschenhand geschaffenen Stausee seit mehr als 1.000 Jahren betreten haben. Dies ist jedoch nicht nur ein überwucherter Teich, in den wir gestolpert sind. Es ist ein Beweis für ein fortschrittliches Ingenieursystem, das eine untergegangene Zivilisation vorangetrieben und unterstützt hat.



Das riesige städtische Zentrum, das Chevance jetzt erforscht, wurde erstmals vor mehr als einem Jahrhundert beschrieben, war jedoch im Dschungel verloren, bis Forscher um ihn und einen australischen Kollegen, Damian Evans, es 2012 wiederentdeckten. Es liegt auf diesen überwucherten 1.300 Quadratmetern -Fußplateau, bekannt als Phnom Kulen (Berg der Lychee-Frucht), nordöstlich von Siem Reap. Zahlreiche Ausgrabungen sowie High-Tech-Laseruntersuchungen von Hubschraubern aus haben gezeigt, dass die verlorene Stadt weitaus raffinierter war, als sich irgendjemand jemals vorgestellt hatte – ein weitläufiges Netzwerk aus Tempeln, Palästen, gewöhnlichen Wohnhäusern und Wasserwerksinfrastruktur. Wir wussten, dass dies dort draußen sein könnte, sagt Chevance, während wir einen Dschungelpfad hinunter zu seinem Haus in einem ländlichen Dorf auf dem Plateau rauschen. Aber das gab uns die Beweise, auf die wir gehofft hatten.

Phnom Kulen liegt nur etwa 40 Kilometer nördlich einer Metropole, die drei Jahrhunderte später ihren Höhepunkt erreichte – die größte Stadt des Khmer-Reiches und möglicherweise das glorreichste religiöse Zentrum in der Geschichte der Menschheit: Angkor, abgeleitet vom Sanskrit-Wort nagara , oder heilige Stadt, Standort des berühmten Tempels Angkor Wat. Aber zuerst entstand Phnom Kulen, der Geburtsort der großen Khmer-Zivilisation, die vom 9. bis zum 15. Jahrhundert den größten Teil Südostasiens beherrschte. Das Khmer-Imperium würde in Angkor seinen höchsten Ausdruck finden. Aber die bestimmenden Elemente von Kulen – heilige Tempel, die den Einfluss des Hinduismus widerspiegeln und mit Bildern regionaler Gottheiten und des Hindu-Gottes Vishnu geschmückt sind, und ein brillant konstruiertes Wasserversorgungssystem zur Unterstützung dieser frühen Khmer-Hauptstadt – würden später gespiegelt und vergrößert auf Angkor. Im 12. Jahrhundert sollte in Angkor das Festhalten am Buddhismus auch den dortigen Tempeln seinen eigenen Stempel aufdrücken.



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Nichts beflügelt die Vorstellungskraft eines Archäologen wie die Aussicht auf eine verlorene Stadt. Im späten 19. Jahrhundert hackten sich französische Entdecker und Gelehrte auf der Suche nach bruchstückhaften Hinweisen auf die Existenz von Phnom Kulen ihren Weg durch den Dschungel Südostasiens. Inschriften, die an Tempeltüren und -wänden gefunden wurden, erwähnten eine prächtige Hauptstadt auf einem Hügel namens Mahendraparvata (der Berg des großen Indra, des Königs der Götter) und ihren Kriegerpriester-Monarchen Jayavarman II., der mehrere unabhängige Fürstentümer zu einem einzigen Königreich organisierte Anfang des neunten Jahrhunderts.

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Diese Geschichte ist eine Auswahl aus der April-Ausgabe des Smithsonian-Magazins



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Ein anderer französischer Archäologe, Philippe Stern, wanderte 1936 auf die Spitze des Phnom Kulen Plateaus und entdeckte in fünfwöchigen Ausgrabungen die Ruinen von 17 Hindu-Tempeln, gefallene geschnitzte Stürze, Statuen des Hindu-Gottes Vishnu, und Reste einer großen Steinpyramide. Stern glaubte, Mahendraparvata gefunden zu haben. Aber die Tempel von Angkor, die auf einer leichter zugänglichen flachen Ebene gebaut und in größerem Maßstab sichtbar waren, waren für Archäologen überzeugender, und die Ausgrabungen in Phnom Kulen kamen nie weit über Sterns anfängliche Ausgrabungen hinaus. Dann kamen Jahrzehnte der Vernachlässigung und des Schreckens.

1965, auf dem Höhepunkt des Vietnamkrieges, erlaubte Norodom Sihanouk den Nordvietnamesen, Stützpunkte in Kambodscha zu errichten, um die von den USA unterstützte südvietnamesische Armee anzugreifen. Vier Jahre später eskalierte Präsident Nixon eine geheime Bombardierung Kambodschas, bei der Zehntausende getötet und aus einer bunt zusammengewürfelten Gruppe kommunistischer Guerillas die fanatischen Roten Khmer gemacht wurden. Diese radikalisierte Armee marschierte im April 1975 in Kambodschas Hauptstadt Phnom Penh ein, erklärte das Jahr Null, leerte Städte und trieb Millionen in Reisanbaugemeinden. Ungefähr zwei Millionen Menschen – fast ein Viertel der Bevölkerung – wurden hingerichtet oder starben an Hunger und Krankheiten, bevor die Vietnamesen 1979 die Roten Khmer stürzten. Phnom Kulen wurde das letzte Heiligtum der Roten Khmer, und ihr Anführer Pol Pot wurde bekannt als Bruder Nummer eins. Die letzten Guerillas ergaben sich erst 1998 und stiegen vom Plateau ab – Pol Pot starb in diesem Jahr nahe der thailändischen Grenze, nicht weit von Phnom Kulen – und hinterließ eine traumatisierte Bevölkerung und eine Landschaft, die mit Blindgängern übersät war.

Chevance erreichte Phnom Kulen im Jahr 2000, während er Forschungen für höhere Abschlüsse in Khmer-Archäologie durchführte. Es gab keine Brücken, keine Straßen; es war kurz nach Kriegsende, sagt Chevance, während wir mit seinen Mitarbeitern gedämpften Reis und Schweinefleisch essen. Wir alle sitzen auf dem Holzdielenboden eines traditionellen Stelzenhauses, ihr Hauptquartier in Anlong Thom, einem Dorf auf das Plateau. Ich war einer der ersten Westler, der seit Kriegsbeginn in dieses Dorf zurückgekehrt ist, sagt Chevance. Die Leute sagten ‚Wow‘. Und ich hatte a Liebe auf den ersten Blick —das Gefühl, sich zu verlieben — in die Menschen, die Landschaft, die Architektur, die Ruinen, den Wald.

Es dauerte jedoch bis 2012, als Chevance High-Tech-Beweise für eine verlorene Stadt zusammenstellte, nachdem er sich mit Evans zusammengetan hatte, der in Siem Reap mit der French School of Asian Studies ansässig ist. Evans war fasziniert von Lidar (für Light Detection and Ranging), das Laser verwendet, um eine Landschaft, einschließlich verborgener Strukturen, zu untersuchen. An einem Helikopter montiert, richtet der Laser kontinuierlich Impulse auf den Boden, von denen viele durch die Zwischenräume zwischen Blättern und Ästen streifen, zum Flugzeug zurückreflektiert und von einem GPS-Gerät registriert werden. Durch die Berechnung der genauen Entfernungen zwischen dem in der Luft befindlichen Laser und unzähligen Punkten auf der Erdoberfläche kann eine Computersoftware ein dreidimensionales digitales Bild der darunter liegenden Lage erzeugen. Lidar hatte kürzlich Details der Maya-Ruinen von Caracol im Regenwald von Belize enthüllt und La Ciudad Blanca oder The White City enthüllt, eine legendäre Siedlung im honduranischen Dschungel, die sich jahrhundertelang der Bodensuche entzogen hatte.

Der Dschungel von Kulen stellte jedoch ein Problem dar: Der zügellose illegale Holzeinschlag wertvoller Harthölzer hatte einen Großteil des Primärwaldes abgeholzt, sodass dichtes neues Unterholz die Lücken füllen konnte. Es war unklar, ob die Laser genügend Löcher in der Baumkrone finden konnten, um bis zum Waldboden vorzudringen. Trotz der Skepsis sammelte Evans mit Hilfe von Chevance genug Geld, um mehr als 90.000 Hektar sowohl in Phnom Kulen als auch in Angkor zu untersuchen. Das Ganze sei mit Kaugummi und Klebeband zusammengezogen worden, sagt Evans.

Die Ruinen von Angkor Wat sind fast so erhalten, wie sie in den 1860er Jahren entdeckt wurden. Hier wächst ein Baum aus dem Tempel von Ta Prohm, der von Khmer-König Jayavarman VII als buddhistisches Kloster und Universität errichtet wurde.(Chiara Goia)

Auf seinem Höhepunkt im späten 12. und 13. Jahrhundert war Angkor Wat (hier von Westen aus gesehen) eine weitläufige, mondäne Metropole mit einem ausgeklügelten Wasserwerk.(Chiara Goia)

In der Ebene von Angkor liegt der Prasat Pram-Tempel aus dem zehnten Jahrhundert in Trümmern. Das gesamte Gelände beherbergte einst 10.000 Einwohner.(Chiara Goia)

Sturz am Prasat Pram(Chiara Goia)

Als Henri Mouhot 1860 Angkor erreichte, beschrieb er die Stätte und ihre Skulpturen als das Werk eines antiken Michael Angelo.(Chiara Goia)

(Chiara Goia)

Der Tempel von Ta Prohm ist bei Touristen wegen der massiven Bäume, die aus seinen bröckelnden Wänden wachsen, und der üppigen Dschungellandschaft beliebt.(Chiara Goia)

Das Tor zu Angkor Thom zeugt von der Größe der Khmer.(Chiara Goia)

Der Kopf der Gottheit von Angkor Thom(Chiara Goia)

Rong Chen-Tempel(Chiara Goia)

In Phnom Kulen haben Archäologen im Brennofen gebrannte Keramik ausgegraben, aber viele Reichtümer wurden vor Jahrhunderten geplündert.(Chiara Goia)

Ein Tonkrug aus dem neunten Jahrhundert ist ein bescheidenes Fragment von Kulens königlichem Palast, dem 74 Hektar großen Komplex im Herzen der Stadt.(Chiara Goia)

Ein buddhistischer Mönch segnet eine Familie in Angkor Wat. Die Tempelanlage ist heute das wichtigste religiöse Zentrum Südostasiens.(Chiara Goia)

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Im April 2012 schloss sich Evans den Lidar-Technikern an, als sie in einem Hubschrauber in einer Höhe von 2.600 Fuß in einem Schraffurmuster über Phnom Kulen flogen. Ungefähr zwei Monate nach den Überflügen schaltete Evans, der auf die Verarbeitung der von ihnen gesammelten visuellen Daten wartete, auf seinen Desktop. Er habe erstaunt gestarrt, sagt er, als sich das gespenstische sagenumwobene Königreich vor seinen Augen in ein kompliziertes Stadtbild auflöste: Überreste von Boulevards, Stauseen, Teichen, Dämmen, Deichen, Bewässerungskanälen, landwirtschaftlichen Grundstücken, Siedlungskomplexen geringer Dichte und geordneten Tempelreihen . Sie alle gruppierten sich um einen königlichen Palast, den die Archäologen erkannten, ein riesiges Bauwerk, das von einem Netz aus Erddeichen umgeben war – die Festung von König Jayavarman II. aus dem neunten Jahrhundert. Zu vermuten, dass es irgendwo unter dem Wald eine Stadt gibt, und dann die gesamte Struktur mit solcher Klarheit und Präzision offenbart zu sehen, war außergewöhnlich, sagte mir Evans. Es war wundervoll.

Jetzt nutzen die beiden Archäologen die Lidar-Bilder, um zu verstehen, wie sich Mahendraparvata als königliche Hauptstadt entwickelt hat. Das frühe Wassermanagementsystem, das sie jetzt im Detail sahen, zeigt, wie Wasser in Gebiete auf dem Plateau umgeleitet wurde, die keinen stetigen Fluss hatten, und wie verschiedene Strukturen die Versorgung in regenlosen Zeiten kontrollierten. Sie verwendeten eine komplexe Reihe von Umleitungen, Deichen und Dämmen. Diese Dämme sind riesig, und sie erforderten riesige Arbeitskräfte, sagt Chevance. Zu Beginn des Khmer-Imperiums, fährt er fort, zeigten sie bereits eine technische Fähigkeit, die sich in Wohlstand, Stabilität und politischer Macht niederschlug.

Die Lidar-Bilder haben auch das Vorhandensein von Dutzenden von drei Meter hohen und neun Meter breiten Hügeln in symmetrischen Reihen auf dem Dschungelboden gezeigt. Chevance und Evans spekulierten zunächst, dass es sich um Begräbnisstätten handelte – aber bei nachfolgenden Ausgrabungen fanden sie keine Knochen, Asche, Urnen, Sarkophage oder andere Artefakte, die diese Hypothese stützten. Sie waren archäologisch unfruchtbar, sagt Evans. Sie sind ein Mysterium, und sie können ein Mysterium bleiben. Wir werden vielleicht nie wissen, was diese Dinge sind. Lidar-Untersuchungen von Angkor entdeckten auch mehrere Hügel, die mit denen in Phnom Kulen praktisch identisch sind – nur eine von vielen verblüffenden Ähnlichkeiten der beiden Städte. Als die Archäologen die Bilder von Mahendraparvata studierten, erkannten sie mit einem Blitz der Einsicht, dass sie die Vorlage für Angkor betrachteten.

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Chevance und ich machten uns auf Dirtbikes auf, hüpften über wacklige Holzbrücken, die schlammbeladene Bäche überqueren, ächzten steile Hügel hinauf und stürzten uns in Serpentinen, die von dichten Cashewbäumen (die in diesem Reservat illegal angebaut werden) gesäumt sind. Auf einer großen Lichtung stoßen wir auf die ausrangierten Überreste riesiger Mahagonibäume, die mit einer Kettensäge gefällt, in Stücke geschnitten und in Ochsenkarren herausgeschleppt wurden. Chevance vermutet, dass es sich bei dem Täter um einen wohlhabenden Bewohner des Dorfes Anlong Thom handelt, sagt aber, dass es sinnlos sei, ihn zu fingern. Wir werden einen Bericht an einen Minister der Regierung schicken, aber es ändert sich nichts, sagt er. Die Ranger sind auf dem Vormarsch.

Am höchsten Punkt des Plateaus führt mich Chevance zu Fuß einen Hang hinauf zu einer monumentalen fünfstufigen Plattform aus Sandstein und Laterit (ein rostroter Felsen): die Bergpyramide von Rong Chen. Der Name bedeutet übersetzt 'Garten der Chinesen' und bezieht sich auf einen lokalen Mythos, in dem chinesische Seefahrer ihr Schiff gegen die Bergspitze zerschmetterten, als ein Ozean den Gipfel angeblich umgab. Hier ließ sich Jayavarman II. 802 n. Chr. nach einer Inschrift in Sanskrit und alten Khmer, die in einem Tempel aus dem 11. Jahrhundert in Ostthailand gefunden wurden, zum König des Khmer-Reiches weihen, damals eine Herrschaft, die wahrscheinlich etwas kleiner war als zeitgenössisches Kambodscha. Auch hier schuf der König einen Kult der göttlich verordneten königlichen Autorität. Mehr als 1200 Jahre später, im Jahr 2008, war Chevance mit einem Team von 120 lokal angeheuerten Arbeitern auf dem Berggipfel angekommen. Regierungsexperten haben das Gebiet entmint; dann begann das Team zu graben. Die Ausgrabung deutete darauf hin, dass es das Herzstück einer königlichen Metropole war – eine Überzeugung, die später durch die Lidar-Überflüge bestätigt wurde. Du baust keinen Pyramidentempel mitten im Nirgendwo, sagt mir Chevance. Es ist ein archäologischer Typ, der zu einer Hauptstadt gehört.

JB Chevance

JB Chevance trotzt Blutegeln und Kobras und zeichnet Bodenfunde auf, um die Ergebnisse der größten archäologischen Lidar-Untersuchung der Welt zu bestätigen.(Chiara Goia)

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Heute ist Rong Chen ein düsterer, numinöser Ort, an dem der Ruhm einer alten Khmer-Zivilisation mit den Schrecken einer modernen Zivilisation kollidiert. Nicht explodierte Minen liegen hier vergraben – das Ergebnis der Bemühungen der Roten Khmer, ihre Bergschanze vor Angriffen zu schützen. Wir haben im letzten Moment bei den Ausgrabungen ein paar Minen gesehen, sagt Chevance und warnt mich, mich nicht zu weit von der Pyramide zu entfernen. Die meisten Dörfer auf Phnom Kulen wurden vermint. Die Straße zwischen den Dörfern wurde vermint.

Das Lager auf einem Hügel bot den kommunistischen Kämpfern einen Zufluchtsort in der Nähe der strategisch wichtigen Stadt Siem Reap, die damals in Regierungshand war, und diente als Basis, von der aus die Roten Khmer Sabotageakte durchführten - einschließlich der Blockierung eines Überlaufs, der Wasser von Phnom Kulen in die Stadt. Sie verhinderten, dass das Wasser Siem Reap erreichte, und die kambodschanische Armee wusste das. Das Ergebnis, sagt Chevance, war, dass der Berg bombardiert wurde. Sie können hier immer noch B-52-Bombenkrater finden.

Chevance und ich steigen wieder auf unsere Dirtbikes und hüpfen einen Pfad hinunter zum am besten erhaltenen Überrest der Hauptstadt von Jayavarman II: einem 25 Meter hohen Turm, Prasat O Paong (Tempel des Baumes des kleinen Flusses), der allein in eine Dschungellichtung. Die Fassade des Hindu-Tempels leuchtet in der untergehenden Sonne in einem brünierten Rot, und filigranes Mauerwerk reicht bis zur Spitze der sich verjüngenden Säule. Keramiken in diesem und anderen Tempeln, die auf Phnom Kulen ausgegraben wurden, beweisen, dass sie noch im 11. Jahrhundert Pilgerstätten blieben – ein Hinweis darauf, dass die Strukturen den Rest des Khmer-Reiches noch lange nachdem Jayavarman II. seine Hauptstadt von Phnom Kulen nach Angkor . verlegte, beeinflussten Ebene und die ursprüngliche Bevölkerung der Stadt war verschwunden.

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Angkor – das Chevance und Evans als eine künstliche Landschaft beschreiben, die in der vorindustriellen Welt vielleicht ohnegleichen ist – ist ein Ort, der Superlative inspiriert. Der Ort erreichte seinen Höhepunkt im späten 12. und frühen 13. Jahrhundert und war auf seinem Höhepunkt ein städtisches Zentrum, das sich über fast 400 Quadratmeilen erstreckte. Chevance führt mich die fast senkrechten Steinstufen von Pre Rup hinauf, einem hoch aufragenden Gebäude aus dem 10. Jahrhundert mit einer Plattform aus Laterit und Sandstein. Es stellt einen Übergangspunkt dar, eine Synthese der beiden außergewöhnlichen Tempel, die wir auf dem Plateau erkundet haben, Prasat O Paong und Rong Chen. Es ist eine Pyramide mit drei Ebenen, sagt mir Chevance, während wir in der Hitze zwischen den verlassenen Ruinen klettern. Oben haben Sie auch fünf Türme, ähnlich denen, die wir auf dem Berg gesehen haben. Es ist eine Kombination aus zwei Baustilen.

Wie nun deutlich wurde, beeinflusste Phnom Kulen, der 40 Kilometer entfernt am Horizont schwach sichtbar ist, dank Lidar weit mehr als die sakrale Architektur der späteren Stadt. Um die wachsende Bevölkerung von Angkor, die möglicherweise eine Million erreicht hat, zu unterstützen, entwickelten Ingenieure ein Wasserverteilungssystem, das dem auf dem Plateau verwendeten widerspiegelte. Sie sammelten Wasser aus dem Siem Reap River, einem Nebenfluss des Mekong, der aus dem Plateau fließt, in zwei riesigen Stauseen und bauten dann eine komplizierte Reihe von Bewässerungskanälen, Dämmen und Deichen, die das Wasser gleichmäßig über die Ebene verteilten. Obwohl der Boden von Angkor sandig und nicht sehr fruchtbar ist, ermöglichte die meisterhafte Technik den Landwirten, jährlich mehrere Reisernten zu produzieren, die zu den höchsten Erträgen in Asien gehören. Das Geheimnis ihres Erfolgs war ihre Fähigkeit, die Höhen und Tiefen saisonal und jährlich auszugleichen, das Wasser zu stabilisieren und somit die Nahrungsmittelproduktion zu maximieren, erzählt mir Damian Evans.

Ein Dschungel gibt seine längst vergrabenen Geheimnisse preis: Als Archäologen Lidar-Überflüge auf dem Phnom Kulen-Plateau durchführten, räumte die Technologie dichten Wald effektiv ab, um ein neues 3D-Modell von Stätten wie dem Rong Chen-Tempel zu erstellen (erhabene Rechtecke, Bildmitte). Die Beziehung zwischen Phnom Kulen und Angkor Wat – wo urbane Zentren durch einen monumentalen Tempel im Zentrum definiert werden – wurde plötzlich deutlich: Sie haben die gleichen grundlegenden Elemente, sagt der Wissenschaftler Damian Evans.(5W Infografiken. Recherche von Nona Yates)

Das Phnom Kulen-Plateau. Das schwarze Quadrat in der grünen Grafik repräsentiert den Vermessungsbereich.(5W Infografiken)

Der Blick von der kürzlich wiederentdeckten verlorenen Stadt Phnom Kulen auf die Ebene zeigt die Schäden, die durch den Holzeinschlag angerichtet wurden.(Chiara Goia)

Angkor erlebte seinen Höhepunkt während der Herrschaft von Jayavarman VII (ca. 1181-1220), der von Gelehrten als der größte König des Khmer-Reiches angesehen wurde. Zwei Tage nach meiner Ankunft in Angkor stehe ich mit Evans auf der höchsten Plattform des Meisterwerks des Königs, dem Tempel namens Bayon. Evans gestikuliert über ein atemberaubendes Tableau aus Sandsteinterrassen, Säulen und Türmen sowie Galerien mit Reliefs, die Krieger zeigen, die in die Schlacht marschieren. Kein König, der danach kam, hat jemals wieder in dieser Größenordnung gebaut, sagt Evans. Jayavarman VII., der den Mahayana-Buddhismus zur Staatsreligion des Khmer-Reiches machte, pfropfte einer heiter lächelnden buddhistischen Gottheit seine eigenen Züge auf. Sein massives Steingesicht strahlt in Dutzenden von Wiederholungen durch diesen Komplex und strahlt Mitgefühl und Freundlichkeit in alle vier Ecken des Imperiums aus.

Hier, im Herzen der Hauptstadt von Jayavarman VII, laufen die Geschichten von Angkor und Mahendraparvata am stärksten zusammen. Sie betrachten Städte, die räumlich und zeitlich weit voneinander getrennt sind, erzählt mir Evans. Aber jeder hat einen urbanen Kern, der von einem Straßenraster und einem zentralen Staatstempel – dem Bayon hier, Rong Chen dort – in der Mitte definiert wird.

Doch die Lidar-Daten zeigen, dass die Städte unterschiedliche Wege eingeschlagen haben. Während Mahendraparvata ein Meisterwerk der Stadtplanung war, mit Tempeln und Wohnungen, die Jayavarman II. sorgfältig um breite Boulevards angelegt hatte – eine Khmer-Version von Haussmanns Paris – entwickelte sich Angkor planlos. Dicht besiedelte Viertel mit Holzhäusern drängten sich an die Ränder des Bayon. Evans beschreibt Angkor als eine unordentliche Ansammlung von Jahrhunderten der Entwicklung, mit Merkmalen, die übereinander liegen.

Unter dem Dschungeldach südlich der Stadt haben Evans’ Lidar-Untersuchungen riesige Spiralen entdeckt, die in die Landschaft eingeschrieben sind und sich über eine Quadratmeile erstrecken und an die alten Geoglyphen erinnern, die in der Nazca-Wüste im Süden Perus entdeckt wurden. Wie die mysteriösen Hügel enthielten die Spiralen keine Artefakte, keine Hinweise auf ihre Funktion. Sie könnten eine Bedeutung haben, die möglicherweise nie bekannt ist, sagt Evans.

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Der reine Ehrgeiz der Khmer-Könige, ihre Umgestaltung einer Dschungellandschaft in eine städtische, säte die Saat der Zerstörung. Neue Forschungen haben ein klareres Bild der Abfolge von Ereignissen ergeben, die Mahendraparvata möglicherweise zum Untergang geweiht haben. Die Lidar-Daten zeigten, dass die Bevölkerung in ihrer Bergmetropole keinen terrassierten Reisanbau betreibt – was bedeutete, dass sie sich mit ziemlicher Sicherheit auf die Brandrodung verließ. Das hätte den Boden schnell erschöpft und wahrscheinlich zum Niedergang und Fall der Stadt beigetragen. Die Beweise stützen die Forschungen von Chevance und einem Kollegen, die Bodenproben aus einem Reservoir auf Phnom Kulen analysierten. Beweise zeigten, dass riesige Mengen Erde und Sand in das Tal gespült wurden, was auf Entwaldung hindeutet, sagt Chevance. Spätere Böden enthielten eine hohe Dichte an Dschungelvegetation, was darauf hindeutet, dass das Land aufgegeben und wieder vom Tropenwald eingenommen wurde.

Im Fall von Mahendraparvata verlief dieser Prozess wahrscheinlich schneller als in Angkor – einem wichtigen Bevölkerungszentrum für etwa 600 Jahre –, wo der Rückgang langsamer erfolgte. Im Laufe der Zeit führte die künstlich angelegte Landschaft mit ziemlicher Sicherheit zu einer Verschlechterung des Oberbodens, Entwaldung und anderen Veränderungen, die die Fähigkeit zur Ernährung der Bevölkerung drastisch reduzierten und Angkor immer schwieriger zu verwalten machten.

Angkor wurde 1431 von den Führern des rivalisierenden Königreichs Ayutthaya im heutigen Thailand geplündert. Es wurde verlassen und dem Verfall überlassen und dem gleichen Schicksal wie seinem Vorgänger Mahendraparvata ausgesetzt. Es gibt im Königreich Kambodscha die Ruinen einer antiken Stadt, von der einige sagen, dass sie von Römern oder von Alexander dem Großen erbaut wurde, schrieb der spanische Entdecker Marcelo de Ribadeneyra, als er fast zwei Jahrhunderte später auf Angkor stieß. Es ist eine wunderbare Tatsache, dass keiner der Eingeborenen in diesen Ruinen leben kann, die die Zufluchtsorte wilder Tiere sind.

Es sind noch viele Fragen zu beantworten, sagt Chevance. Wir wissen mehr über Tempel und Könige als über den Alltag. Wenn es um die Einwohner Mahendraparvatas geht, so Chevance, liege seiner Arbeit eine grundlegende Frage zugrunde: Wie haben sie gelebt?

Diese Frage zu beantworten wird schwierig sein, denn es sind nur noch wenige Spuren des gewöhnlichen Khmer-Lebens übrig: Während Tempel – für die Ewigkeit gebaut – bestehen bleiben, baute Mahendraparvatas Bevölkerung ihre Wohnstätten aus Holz, das vor langer Zeit verrottet war. Selbst der königliche Palast, der wahrscheinlich Tausende von Menschen beschäftigte, wurde auf ein paar bröckelnde Plattformen, Bürgersteige, Dachrinnen, Deiche und Dachziegel reduziert.

Im vergangenen Jahr führten Evans und Chevance im Rahmen der kambodschanischen Archäologischen Lidar-Initiative eine neue Reihe von Helikopter-Untersuchungen von Phnom Kulen durch, um die gesamte Bergkette zu erfassen, sagt Evans – mehr als 160 Quadratmeilen mit archäologischen Stätten, Steinbrüchen und Spuren von antike Städte. Das CALI-Projekt umfasste auch Überflüge zur Untersuchung alter Provinzzentren von militärischer und industrieller Bedeutung sowie der Khmer-Hauptstadt Sambor Prei Kuk, 160 km südlich von Angkor. Die Stadt bestand vom siebten bis zum neunten Jahrhundert und verfiel ebenso wie Angkor auf dem Vormarsch war. Insgesamt umfasste die CALI-Kampagne mehr als 700 Quadratmeilen.

Zehn Bodenteams arbeiteten in abgelegenen Gebieten und bei extremer Hitze zusammen mit den Luftvermessungsteams Sensoren würden den Boden nicht durch Rauch verdunkeln.

Das Ergebnis dieser ehrgeizigen Bemühungen, die vom Europäischen Forschungsrat finanziert wurden, war laut Evans ein einzigartiges Archiv über die Art und Weise, wie der Mensch die natürliche Umwelt verändert und die Khmer-Geschichte über 2.000 Jahre geprägt hat. Die Ergebnisse werden noch in diesem Jahr in einem Peer-Review-Journal veröffentlicht. Weitere Vermessungen sind mit Drohnen und Satelliten geplant. Evans’ Teams sind derzeit in ganz Kambodscha vor Ort und untersuchen die von Lidar gezeigten Überreste. Dieser ehrgeizige Versuch, glaubt er, wird schließlich das gesamte Mosaik der größten Zivilisation Südostasiens offenbaren, das erst jetzt in den Fokus rückt. Letztendlich, so glaubt er, wird ein schillerndes, nuanciertes Verständnis einer komplexen Hierarchie von unvergleichlichem Ausmaß entstehen.



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