Vier Meilen von der GroßenTempel von Angkor Wat, tief im kambodschanischen Dschungel, öffnete ich die Tür eines provisorischen Schuppens mit Wellblechdach und ging in einen staubigen, hellgrau gestrichenen Raum. Tausende von Brocken und Steinplatten bedeckten den Erdboden: zertrümmerte Köpfe von Statuen von Khmer-Königen und Hindu-Göttern, zerbrochene Stürze und Türrahmen verlassener Tempel, Überreste von Stelen mit uralter Schrift. Nach Jahren des Suchens war ich endlich hier angekommen, in der Hoffnung, einen einzelnen in einen rötlichen Stein gemeißelten Punkt zu finden, ein bescheidenes Zeichen von unglaublicher Bedeutung, ein Symbol, das die Grundlage unseres Zahlensystems werden würde – unsere erste Null.

Es war eine lebenslange Liebe, die mich an diese Schwelle geführt hat. Ich bin auf einem Kreuzfahrtschiff im Mittelmeer aufgewachsen, das oft Monte Carlo anlegte, und die verführerischen Zahlen auf den Rouletterädern haben mich angezogen: halb rot, halb schwarz. Meine Faszination führte zu einer Karriere als Mathematiker, und als ich mich mit mathematischer Archäologie beschäftigte, habe ich viele alte Zahlen aufgespürt, darunter ein magisches Quadrat (diese mysteriösen Zahlengitter, in denen die Summe jeder Spalte, Reihe und Diagonale gleich ist). am Eingang eines Jain-Tempels aus dem zehnten Jahrhundert in Khajuraho, Indien.



Ich bin überzeugt, dass die Schaffung von Ziffern zur Darstellung der abstrakten Einheiten, die wir Zahlen nennen, unsere größte intellektuelle Leistung war. Das einfache Zeichen 3 repräsentiert alle Trios im Universum; es ist die Eigenschaft, drei zu sein – anders als fünf oder sieben. Zahlen erlauben es uns, Besitztümer zu verfolgen, Daten zu erfassen, Handelsgüter zu erfassen, so genau zu kalkulieren, dass wir zum Mond fliegen und am Gehirn operieren können.



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Wir verwenden sie mit einer solchen Leichtigkeit, dass wir sie für selbstverständlich halten. Überraschenderweise setzte sich unser Zahlensystem im Westen erst im 13. Jahrhundert durch, nachdem der italienische Mathematiker Leonardo von Pisa – besser bekannt als Fibonacci – den Europäern die Zahlen vorstellte. Er hatte sie von arabischen Händlern gelernt, die sie vermutlich auf Reisen auf den indischen Subkontinent adoptierten.

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Finding Zero: Die Odyssee eines Mathematikers, um den Ursprung der Zahlen aufzudecken

Die Erfindung der Zahlen ist vielleicht die größte Abstraktion, die der menschliche Geist je geschaffen hat. Praktisch alles in unserem Leben ist digital, numerisch oder quantifiziert. Die Geschichte, wie und woher wir diese Zahlen haben, von denen wir so abhängig sind, ist seit Tausenden von Jahren geheimnisumwittert. „Finding Zero“ ist eine abenteuerliche Saga von Amir Aczels lebenslanger Besessenheit: die Originalquellen unserer Ziffern zu finden.



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Von allen Ziffern ist 0 – allein in Grün auf dem Roulette-Rad – am signifikantesten. Einzigartig in der Darstellung des absoluten Nichts, verleiht seine Rolle als Platzhalter unserem Zahlensystem seine Kraft. Es ermöglicht, dass die Ziffern durchlaufen und an verschiedenen Stellen unterschiedliche Bedeutungen annehmen (vergleiche 3.000.000 und 30). Mit Ausnahme des Maya-Systems, dessen Null-Glyphe Amerika nie verlassen hat, ist unseres das einzige, von dem bekannt ist, dass es eine Ziffer für Null hat. Babylonier hatten ein Zeichen für das Nichts, sagen einige Berichte, behandelten es jedoch hauptsächlich als Satzzeichen. Auch Römer und Ägypter hatten keine solche Zahl.

Ein in einen Tempel in Gwalior, Indien, eingravierter Kreis aus dem neunten Jahrhundert galt weithin als die älteste Version der Null in unserem System, dem Hindu-Arabischen. Zu der Zeit, als es hergestellt wurde, verband der Handel mit dem arabischen Reich Ost und West, sodass er von überall her kommen konnte. Ich war auf der Suche nach einer älteren Null, einer bestimmten Instanz, die für eine östliche Herkunft spricht.

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Es wurde auf einer Steinstele gefunden und 1931 von einem französischen Gelehrten namens George Coedès dokumentiert. Die Inschrift mit dem Erkennungsetikett K-127 liest sich wie ein Kaufvertrag und enthält Hinweise auf Sklaven, fünf Ochsenpaare und Säcke mit weißem Reis. Obwohl einige der Schriften nicht entziffert waren, trug die Inschrift eindeutig das Datum 605 in einem alten Kalender, der im Jahr 78 n. Chr. begann. Sein Datum war somit 683 n. Chr. Zwei Jahrhunderte älter als das von Gwalior, war es weitaus älter Arabischer Handel. Aber K-127 verschwand während der Terrorherrschaft der Roten Khmer, als mehr als 10.000 Artefakte absichtlich zerstört wurden.



Ich beschreibe meine Besessenheit, diese früheste Null zu finden, in meinem bevorstehenden Buch, Null finden . Ich verbrachte unzählige Stunden damit, in Bibliotheken von London bis Delhi über alte Texte zu grübeln und E-Mails zu schreiben und jeden anzurufen, der jemanden kennt, der mir helfen könnte, K-127 zu finden. Ich habe mehrere gemachterfolglose Reisen nach Kambodscha, für die ich einen erheblichen Teil meines eigenen Geldes ausgeben musste. Kurz vor dem Aufgeben erhielt ich ein Stipendium der Alfred P. Sloan Foundation und machte mich weiter. Kambodschas Generaldirektor des Ministeriums für Kultur und Schöne Künste, Hab Touch, wies mich zu den Schuppen der Angkor Conservation, einer für die Öffentlichkeit geschlossenen Restaurierungs- und Lagerstätte. Als ich zweimal abgewiesen wurde, telefonierte Touch freundlicherweise und Anfang Januar 2013 wurde ich eingeladen. Ich wusste immer noch nicht, ob K-127 überhaupt überlebt hatte.

Und doch drehte sich innerhalb von zwei Stunden das Rouletterad zu meinen Gunsten. Mein Blick fiel auf ein Stück Klebeband mit einem mit Bleistift gekritzelten K-127, und dann erkannte ich diesen einzelnen Punkt auf der 3 mal 5 Fuß großen Platte, intakt, aber oben mit einem groben Bruch. Ich war begeistert. Ich wagte es nicht, die Steinoberfläche zu berühren, aus Angst, ich könnte ihr schaden.

Seit diesem zufälligen Moment habe ich über die Leistung nachgedacht, die uns Zahlen gebracht hat, diesmal nicht wo und wann, sondern wie? Ich habe Dutzenden von Mathematikern eine lange diskutierte Frage gestellt: Wurden Zahlen entdeckt oder erfunden? Die Mehrheitsmeinung ist, dass Zahlen außerhalb des menschlichen Geistes existieren. Anders als Beethovens Symphonie Nr. 9 brauchen sie keinen menschlichen Schöpfer. Was Zahlen ihre Macht verlieh, war der Akt, sie zu benennen und aufzuschreiben. Ich arbeite jetzt mit kambodschanischen Beamten zusammen, um K-127 in ein Museum in Phnom Penh zu verlegen, wo ein breites Publikum die unglaubliche Entdeckung schätzen kann, die es darstellt.



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