Geschichte

Unsere Flagge war immer noch da | Geschichte

Jede Stunde tauchte es auf, dieses Gespenst aus der Vergangenheit. Ein Vorhang würde fallen, um ihn zu enthüllen, und er füllte eine ganze Wand der großen Lobby des National Museum of American History am Eingang der Mall. Es war natürlich die riesige amerikanische Flagge, die in einer heißen Sommernacht des Jahres 1814 über Baltimores Fort McHenry wehte. Die Auswirkungen des Alters ließen es sinken – etwas, das die Briten vor 186 Jahren nicht taten.

Diese riesige Flagge, einer der stolzesten Schätze des Smithsonian, wird in einem großen Raum etwa 50 Meter entfernt gereinigt und aufgerichtet, und Sie können sehen, wie es geschieht. Schauen Sie in das Konservierungslabor, und dort ist die alte Flagge ausgestreckt, als würde sie darauf warten, dass der Chirurg sie schrubbt. Aber es ist ein Team von Restauratoren, die hier operieren, neben dem zerbrechlichen Stoff sitzend, vorsichtig um ihn herum kriechen und jeden Fehler untersuchen. Sie werden 2002 fertig sein, heißt es.

Eine Ausstellung entlang der Bahnhofshalle bietet genügend Hintergrund, um viele Vorstellungen in Frage zu stellen, die Sie vielleicht über den Ruhm des Krieges von 1812 hegten. Eine Episode, die man, so sehr wir es gerne hätten, kaum vergessen kann, ist die Plünderung unserer Landeshauptstadt im Jahr 1814. Eine britische Landungstruppe landete in der Chesapeake Bay, marschierte in der feuchten Augusthitze landeinwärts und steuerte auf 'Washington City' zu. Wir kratzten alle Milizen zusammen, die wir konnten, und wagten es, den Eindringlingen in der Vorstadt Bladensburg zu begegnen. Beim ersten Anblick der sich nähernden Rotröcke mit glitzernden Bajonetten huschten die meisten von uns so schnell nach Hause, wie unsere müden Beine uns tragen konnten. Die Schlacht wurde als Bladensburg-Rennen bekannt.





Auch die Briten waren müde, aber sie drangen nach Washington vor, brannten das Kapitol und viele andere Gebäude nieder und stürmten ins Weiße Haus. Bevor es in Brand gesteckt wurde, setzten sich die Offiziere zu einem üppigen Abendessen für den Präsidenten und Mrs. James Madison, die hastig abgereist war, zusammen. Dolly Madison hielt Gilbert Stuarts Porträt von George Washington in der Hand.

Obwohl der Krieg kaum unsere schönste Stunde war, hatte er doch seine Momente, und dort hat die Flagge des Smithsonian jetzt ihren Bogen gemacht. Die britischen Truppen ließen Washington rauchen und marschierten voller Erfolg (und Wein) in Richtung der Bucht, um sich ihrer Flotte anzuschließen und den lebenswichtigen Seehafen Baltimore anzugreifen. Wir Amerikaner, demütig, aber wütend, stellten uns endlich der Situation. Fähige Anführer erschienen und verstärkten die Verteidigung von Baltimore, verstärkten Fort McHenry, das den Hafen bewachte, und fügten Küstenbatterien hinzu. Weitere Milizen kamen aus Pennsylvania und Virginia, und ein Regiment von Stammgästen tauchte auf.



Zuvor, im zweiten Kriegsjahr, hatte der neue Kommandant von Fort McHenry, Major George Armistead, um eine geeignete Flagge gebeten, um darüber zu wehen, „so groß, dass die Briten sie aus der Ferne problemlos erkennen können“. Der Anfrage wurde stattgegeben, und Mary Pickersgill, die ihre Witwenmilbe durch die Herstellung von Flaggen für Baltimore-Schiffe ergänzte, begann mit der Herstellung einer Garnisonsflagge in Standardgröße - 42 x 30 Fuß, mit 15 Sternen mit einer Breite von 26 Zoll und zwei Fuß langen Streifen - 15 von sie, da die Anzahl der Streifen erst 1818 auf die ursprünglichen 13 zurückfiel.

Jetzt kamen die Briten wirklich. Siegesübersättigt und todmüde lagerten sie in Upper Marlborough. Auf dem Weg nach Washington hatten sie das Herrenhaus von Dr. William Beanes an sich gerissen, einem lebhaften 65-Jährigen, der in seinem Beruf eine herausragende Stellung einnahm. Jetzt, als die Briten die Stadt wieder erreichten, störten lärmende Rotröcke Beanes und seine Gäste beim Abendessen. Sie gingen hinaus, um den Lärm zu stoppen, und sperrten die betrunkenen Soldaten ein. Dafür ordneten die britischen Militärs an, Beanes gefangen zu nehmen.

Entsetzt machten sich die Freunde des Arztes daran, ihn freizulassen. Eine Unterredung mit dem britischen Kommando verlangte nach einem geschickten Verhandlungsführer, der in der Lage war, Charme auszuüben, aber Generäle und Admirale fest in ihre Schranken zu weisen ... Aha! Francis Scott-Schlüssel!



Key war einer von denen, die jeden kannten. 1814 war er Anwalt und ein populärer Erfolg, mit einer wohlhabenden Frau und einem guten Haus in Georgetown, dem reichen alten Nachbarn des schlammigen kleinen Washington. Er kritzelte gerne Gedichte – eine nicht ungewöhnliche Abwechslung vor zwei Jahrhunderten. Er war ein gottesfürchtiger Mann, ein Pazifist, der diesen Krieg hasste, aber als Offizier in einer Artilleriekompanie in Georgetown diente. Insgesamt war dieser fähige, sympathische, gut vernetzte Dilettant die perfekte Wahl für eine äußerst heikle – wenn nicht gar unmögliche – Mission.

Briefe wurden über die Schlachtlinien hinweg ausgetauscht. Widerwillig stimmten die Briten zu, dass Key und Col. John Skinner, der für den Gefangenenaustausch verantwortlich war, ihre Bitte vorbringen könnten, die britische Flotte zu treffen, die den Chesapeake hinaufsegelte. Key und Skinner begrüßten das britische Flaggschiff von ihrem kleinen Schiff aus, wurden an Bord genommen und erfuhren, dass Beanes in Gefahr war, gehängt zu werden. Key machte sich an die Arbeit und wies darauf hin, dass der Arzt verwundete britische Soldaten mit der gleichen Sorgfalt und Freundlichkeit behandelt habe wie Amerikaner. Das überzeugte das britische Kommando. Dr. Beanes könnte gehen, aber er und seine Retter müssen bei der Flotte bleiben, bis Baltimore den Weg nach Washington einschlägt. Unter der Bewachung von Marinesoldaten landete Keys Gruppe in ihrem Schiff, das vom britischen Flaggschiff geschleppt wurde, als es die Bucht hinaufzog.

Am 11. September kam die britische Flotte zusammen – 50 Schiffe, vom 80-Kanonen-Flaggschiff über 74-Kanonen-Kriegsschiffe, 38- und 36-Kanonen-Fregatten bis hin zu Raketen- und Bombenschiffen (eigentlich riesige Flöße). Transporte transportierten 'Wellington's Invincibles', die etwa 4.000 Soldaten, die sich in Washington so amüsiert hatten.

Die Erde ist 4,6 Milliarden Jahre alt

Am frühen Morgen des 12. landeten die Rotröcke östlich von Baltimore und griffen die massierte Miliz an. Und diesmal brachen die Dinge für die Briten zusammen. Zwei amerikanische Scharfschützen nahmen den britischen kommandierenden General schnell auf, und obwohl einige Milizionäre auf die Straße gingen, hielten viele andere durch. Feuchtes, regnerisches Wetter half der amerikanischen Sache. Die Unbesiegbaren zogen sich zurück, lagerten und warteten darauf, dass die Marine ihre Aufgaben erledigte. Die Schiffe müssten erst das lästige Fort McHenry außer Gefecht setzen.

Am nächsten Morgen eröffneten Bombenschiffe bei strömendem Regen donnernd das Feuer etwa zwei Meilen unterhalb von Fort McHenry – weit außerhalb der Reichweite seiner Geschütze. Mörserbomben, von denen einige 200 Pfund schwer waren, flogen hoch in die Luft und stürzten in die Festung, um in Schuttregen zu explodieren. Key, Skinner und Beanes hatten von ihrem kleinen Schiff aus eine Fernsicht. Sie erkannten eine Fahne, die schlaff in der feuchten Luft lag.

Den ganzen Tag brüllten die Waffen. Neu eingeführte Congreve-Raketen kreischten auf das Fort zu, in der Hoffnung, Feuer zu entfachen. Als feindliche 'Bomben' oder Mörser-Schiffe vorrückten, um noch mehr Treffer zu erzielen, öffneten die Amerikaner mit allem, was sie hatten, und trieben die Briten zurück.

Die Nacht ist hereingebrochen. Das gewaltige Bombardement ließ nach, als Bootsladungen britischer Truppen an der Festung vorbeischlüpften, um die Stadt anzugreifen. Die Amerikaner entdeckten den Vorstoß, und ihre Geschütze brüllten, und wieder mussten die Briten außer Reichweite ziehen. Verzweifelt, das Fort zu erledigen, verdoppelten sie ihre Kanonade, Bomben kräuselten sich hoch in den Nachthimmel, ihre brennenden Zünder strichen darüber und dann zu ihrem hellen Feuer. Key, der unermüdlich zusah, erkannte, dass das Gebrüll der britischen Geschütze bedeutete, dass die Festung noch immer stand; durch die Bombenexplosion konnte er die Flagge sehen, die immer noch da war.

Und im schwachen Morgengrauen, ungefähr zu der Zeit, als das britische Kommando seinen Baltimore-Feldzug abbrach, entdeckte er es. Der Regen hatte aufgehört; ein Windstoß öffnete sie, und er erkannte das Rot der Streifen, das blaue Quadrat. Die amerikanische Flagge.

Als Dichter konnte Key plötzlich und tief bewegt sein und instinktiv schuf er rhythmische Phrasen, um seine Gefühle zu beschreiben. Die ganze Nacht über waren ihm Worte durch den Kopf gegangen: stolz gefeiert ... galant strömend ... Bomben explodierten in der Luft ... gaben Beweise ... Immer noch da! Jetzt kritzelte er sie auf die Rückseite eines Briefes, und später, sicher an Land in Baltimore, schrieb er das Lied auf und polierte es. Natürlich musste es ein Lied sein.

Die Formulierung von „Defence of Fort McHenry“, wie er es zuerst nannte, passte perfekt zu einem alten Favoriten: „To Anacreon in Heaven“. Dies war das Lied eines beliebten Londoner Gentlemen's Club, der Anacreontic Society, zu Ehren eines antiken griechischen Dichters, der die Freuden des Lebens lyrisiert. Die Mitglieder widmeten sich dem guten Essen, dem guten Wein, der guten Laune. Sie hatten eine angenehme, beschwingte Melodie komponiert, und einer der Präsidenten des Clubs hatte Worte geliefert, eine fantasievolle Kommunikation mit Anacreon, und es machte Spaß zu singen:

Zu Anacreon, im Himmel, wo er in voller Freude saß,
Ein paar Söhne der Harmonie schickten eine Petition,
Dass er ihr Inspirator und Patron wäre;
Als diese Antwort von dem lustigen alten Griechen kam –
'Stimme, Geige und Flöte,
Sei nicht länger stumm;
Ich werde dir meinen Namen leihen und dich dazu inspirieren;
Und außerdem werde ich dich anweisen, wie ich mich zu verflechten
Die Myrte der Venus mit Bacchus' Weinstock.'

Die Musik war ein Hit in Amerika. Ein patriotisches Lied, 'Adams and Liberty' (später geändert in 'Jefferson and Liberty'), übernahm die Melodie, die Anfang des 19. Jahrhunderts auch für ein Lied verwendet wurde, das den Seekrieg gegen die Berberpiraten feierte: 'Wenn der Krieger zurückkehrt' , aus der Schlacht in der Ferne, Zu Heimat und Land, die er edel verteidigte...“ Und wer hatte das geschrieben? Francis Scott Key.

'The Star-Spangled Banner' war beliebt, aber nicht unsere Nationalhymne. Erst 1931 gewährte der Kongress diesen Status. Davor hatten wir uns mit 'My Country 'Tis Of Thee', unserer Version von 'God Save the King (Queen)' als Hymne begnügt. (Viele Leute bedauern immer noch, dass 'America the Beautiful' nicht ausgewählt wurde.) Aber Keys Song, der langsamer gespielt wird als der Originalsong, mit ein paar krachenden Akkorden und Trommelwirbeln, funktioniert gut, weil er unsere Flagge behandelt. Wir Amerikaner haben keinen König oder eine Königin. Wir haben eine Flagge.

Das Smithsonian erhielt dieses 1907 als Leihgabe von Armisteads Enkel, die sich in ein Geschenk verwandelte. Ein seltsames rotes V könnte der Beginn eines A für Armistead gewesen sein. Einige fehlende Teile wurden wahrscheinlich für Souvenirs herausgeschnitten. Sie wurden während des Bombardements wahrscheinlich nicht weggeschossen. Bei diesem Regen wäre die Flagge mit geringer Wahrscheinlichkeit, getroffen zu werden, gegen ihren Mast herabgesunken.

Tatsächlich glauben einige Experten, dass die riesige Pickersgill-Flagge erst an diesem klaren Morgen gehisst wurde, als Key sie sah; ein weiteres Banner war im Regen geflogen. Der Aufprall auf Key, als die Morgenbrise endlich das riesige Wahrzeichen seines geliebten Landes enthüllte – geschlagen, verspottet, aber immer noch im Kampf – muss explosiv gewesen sein.

Sogar in diesen zynischen Tagen spüren Amerikaner, die eine Weile im Ausland gelebt haben und plötzlich die Stars and Stripes treffen, einen reißenden emotionalen Anstieg – der Puls beschleunigt sich, der Atem verkürzt sich, die Kehle wird enger. In Alice Duer Millers Erzählgedicht „The White Cliffs“ spürt ein amerikanisches Mädchen, das während des Ersten Weltkriegs in England lebte, Großbritanniens Wut und Bestürzung über unsere anhaltende Neutralität während dreier Leidensjahre. Dann kommen die amerikanischen Doughboys auf dem Weg zu den Schützengräben:

Im Takt einer prahlerischen Luft durch London marschieren,
Piccadilly und Leicester Square zum ersten Mal sehen,
Alle Bands spielen: 'Over There, Over There,
Senden Sie das Wort, senden Sie das Wort, um sich zu hüten - '
Und als die amerikanische Flagge vorbeiflatterte,
Engländer deckten sich auf, und ich begann zu weinen.




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