Allan Pinkerton war wütend, als er die Nachricht erhielt. Joseph Whicher, ein vertrauenswürdiger Agent von Pinkertons National Detective Agency, war in den Wäldern von Missouri entdeckt, gefesselt, gefoltert und erschossen worden – ein weiteres Opfer von Jesse James, dem Gesetzlosen, dessen Bande Whicher beauftragt worden war, sie aufzuspüren. Nicht nur empört, sondern auch gedemütigt über das Scheitern, schwor Pinkerton, James zu holen, und erklärte: 'Wenn wir uns treffen, muss es der Tod von einem oder beiden von uns sein.'

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Pinkerton widmete sein Leben dem Kampf gegen Kriminelle wie Jesse James und wurde einmal von der als „größter Detektiv des Zeitalters“ bezeichnet Chicago-Tribüne . Fast vier Jahrzehnte lang haben er und seine Agenten Bankräuber gefangen und Unterschlager vereitelt. Aber Pinkerton hatte sich nicht vorgenommen, Amerikas ursprünglicher Privatdetektiv zu werden; der bescheidene schottische Einwanderer stolperte in die Verbrechensbekämpfung.

Allan Pinkerton, 1819 in Glasgow, Schottland, geboren, war arm aufgewachsen und half als Arbeiter, seine Familie zu ernähren, nachdem sein Vater, ein Polizist, im Dienst gestorben war. Pinkerton sprach sich als junger Mann für demokratische Reformen in Großbritannien aus und wurde wegen seiner Radikalität verfolgt. 1842 zwang die Politik Pinkerton und seine Frau Joan, nach Amerika auszuwandern. Das Paar landete in der kleinen Stadt Dundee, 40 Meilen außerhalb von Chicago, wo Pinkerton eine Küferei oder ein Fassgeschäft gründete.





Eines Tages im Jahr 1847 gingen Pinkerton die Fassdauben aus und er suchte auf einer unbewohnten Insel in einem nahe gelegenen Fluss nach mehr Holz. Dort entdeckte er die Überreste eines Campingplatzes. Es kam ihm verdächtig vor, und so kehrte er nachts zurück und fand eine Gruppe von Fälschern vor, die Münzen herstellten. Pinkerton, der kein kriminelles Verhalten tolerierte, holte den Sheriff und die Bande wurde festgenommen. Zu einer Zeit, in der weit verbreitete Fälschungen Geschäfte gefährdeten, lobten lokale Händler Pinkerton als Helden und baten ihn, andere Vorfälle zu untersuchen.

»Plötzlich sah ich mich von allen Seiten aufgerufen, Dinge zu unternehmen, die detektivisches Geschick erforderten«, schrieb Pinkerton in seinen Memoiren von 1880. Er wurde so gut darin, Stacheloperationen durchzuführen, um Fälscher zu fangen, dass der Sheriff von Kane County, Illinois, ihn zu einem Stellvertreter ernannte. 1849 wurde Pinkerton zum ersten Vollzeitdetektiv Chicagos ernannt und gab das Fassgeschäft endgültig auf. Er gründete 1850 Pinkertons Detective Agency und richtete sein erstes Büro in der Innenstadt von Chicago ein. Bis 1866 hatte die Agentur Niederlassungen in New York und Philadelphia.



Mitte des 19. Jahrhunderts waren die Polizeikräfte klein, oft korrupt und nicht bereit, mutmaßlichen Kriminellen außerhalb ihrer eigenen Gerichtsbarkeit zu folgen. Die Leute hatten nicht das Gefühl, dass die Polizei auf sie aufpasste, und Pinkerton nutzte diesen Mangel aus und gründete Pinkertons Protective Police Patrol, ein Korps uniformierter Nachtwächter, die Geschäfte schützten. Bald waren diese „Pinkerton-Männer“, wie sie genannt wurden – obwohl einige Undercover-Agenten Frauen waren – für die Strafverfolgung genauso wichtig wie die offizielle Polizei. Als die Eisenbahnen nach Westen rasten, entstand eine neue Aufgabe: die Jagd auf Gesetzlose.

Die Gesetzlosen des 19. Jahrhunderts wurden in der Populärkultur viel romantisiert, aber sie waren tatsächlich gefährlich, rücksichtslos und oft brutal. Kriminelle wie Jesse James und sein Bruder Frank ermordeten jeden, der ihnen in die Quere kam; die Ermordung von Joseph Whicher im Jahr 1874 war charakteristisches Verhalten. Als aktiver Bank- und Zugräuber seit 1866 war James auch ein nicht reformierter Südstaaten-Sezessionist. Pinkerton, der für die Underground Railroad gearbeitet und einst den Zug von Abraham Lincoln bewacht hatte, war besonders bestrebt, Jesse James vor Gericht zu stellen.

Die Pinkerton-Agentur hatte normalerweise Erfolg, wenn es darum ging, Kriminelle festzunehmen. Gegen Ende seines Lebens verfasste Pinkerton eine beliebte Buchreihe, die auf den berühmtesten Fällen seiner Agentur basiert – prototypische Geschichten über wahre Kriminalität, die spätere Detektivautoren inspirierten. Im Bankräuber und die Detektive , erklärte Pinkerton seine Errungenschaften mit dem Hinweis auf 'zielgerichtete und unermüdliche Energie' und 'die Entschlossenheit, nicht nachzugeben, bis der Erfolg gesichert ist'.



Allan Pinkerton (eine Illustration aus Harpers Wochenzeitung im Jahr 1884) widmete sein Leben dem Kampf gegen Kriminelle wie Jesse James und wurde einmal als 'größter Detektiv der Zeit' bezeichnet.(Kongressbibliothek)

Pinkerton (im Jahr 1862) gründete 1850 seine Detektei und richtete das erste Büro in der Innenstadt von Chicago ein. Bis 1866 hatte die Agentur Niederlassungen in New York und Philadelphia.(Kongressbibliothek)

Pinkerton, hier mit Abraham Lincoln gezeigt, arbeitete für die Underground Railroad und bewachte einst Lincolns Zug.(Kongressbibliothek)

Im Jahr 2000 spendete die Pinkerton-Agentur der Library of Congress ein umfangreiches Archiv historischer Kriminalakten und Fahndungsfotos. Eine ganze Schublade ist Jesse James gewidmet (Pinkerton und andere in Antietam, Maryland, 1862).(Kongressbibliothek)

In den späten 1860er Jahren nahm die Pinkerton-Agentur die Bande der Reno-Brüder gefangen, die ersten organisierten Zugräuber in den Vereinigten Staaten – Pinkerton selbst jagte Frank Reno bis nach Windsor, Ontario. Im selben Zeitraum schnappten sich Pinkerton-Detektive mehrere weitere hochkarätige Bank- und Bahnräuber und stellten in einigen Fällen Tausende von gestohlenen Dollar wieder her. In einem Fall folgten Pinkerton-Männer einer anderen Gruppe von Banditen von New York nach Kanada, wo sie sie festnahmen und fast 300.000 US-Dollar in bar erbeuteten. Die Agentur wurde für ihre Hartnäckigkeit bekannt, und die von Gesetzlosen terrorisierten Bürger betrachteten die Pinkertons als Helden.

Nach dem Mord an Whater schickte Pinkerton weitere Agenten hinter die James-Bande. Im Januar 1875 eilte eine Gruppe von Pinkerton-Männern und eine lokale Truppe auf einen Hinweis hin zur Farm von James' Mutter in Missouri. Die Mutter, Zerelda Samuel, war gemein, hässlich und willensstark sowie eine engagierte Sklavenhalterin und Sezessionistin. Immer noch wütend über den Verlauf des Krieges, sah Samuel Jesse und Frank, die Söhne aus erster Ehe, als Freiheitskämpfer für die unterdrückten Südstaaten und nicht als bloße Banditen und Mörder. Als die von Pinkerton angeführten Räuber eines Nachts spät auf ihrer Farm auftauchten, weigerte sie sich, sich zu ergeben.

Es folgte eine Pattsituation, und jemand warf eine Laterne in das dunkle Haus, angeblich um die Sicht zu verbessern. Es gab eine Explosion, und die Truppe rannte hinein und sah, dass Zerelda Samuels rechter Arm weggeblasen wurde. Auch Reuben Samuel, ihr dritter Ehemann, und ihre drei kleinen Kinder waren drinnen gewesen. Zum Entsetzen der Detektive lag der achtjährige Archie, der Halbbruder von Jesse James, tödlich verwundet auf dem Boden.

Der Tod von Archie Samuel war für Pinkertons Detektei ein Albtraum in der Öffentlichkeitsarbeit. Nicht nur, dass es der Pinkerton-Agentur wieder einmal nicht gelungen war, Jesse und Frank James festzunehmen (die Brüder waren informiert worden und waren in dieser Nacht nicht im Haus), sondern auch ein kleiner Junge war in die Luft gesprengt worden und Zerelda Samuel rief nach Blut. Die öffentliche Meinung, die bis dahin hauptsächlich die Pinkertons unterstützt hatte, änderte sich. Eine sensationelle Biographie von James, die einige Jahre nach seinem Tod veröffentlicht wurde, urteilte, dass die Explosion „ein heimtückisches Geschäft war … eine feige Tat, völlig unentschuldbar“. Obwohl Pinkerton darauf bestand, dass es einer der Einheimischen war, nicht einer seiner Männer, der die Bombe warf, trug die Tragödie viel dazu bei, die Legende von Jesse James aufzubauen und den Ruf der Pinkerton-Agentur zu beschmutzen.

Zum ersten Mal war der Mann, der einmal sagte, er kenne die Bedeutung des Wortes 'fehlschlagen' nicht, besiegt worden. Es sollte noch sieben Jahre dauern, bis James sein Ende fand, in den Händen eines Mitkriminellen, der ein Kopfgeld von 10.000 Dollar forderte.

Trotz der geringeren öffentlichen Zustimmung arbeitete Pinkertons Detektei nach dem Vorfall mit Archie Samuel weiter. Pinkerton-Männer nahmen mehr Kriminelle gefangen; löste die Molly McGuire-Bande irischer Terroristen auf; und verfolgte Butch Cassidy und das Sundance Kid nach Bolivien, wo die Banditen von den örtlichen Strafverfolgungsbehörden getötet wurden. Gegen Ende des 19. Jahrhunderts wurde die Agentur immer stärker in Arbeitskämpfe verwickelt, immer auf Seiten der Geschäftsleitung. Diese Art von Operation trug wenig zum Ruf der Agentur bei, besonders als Pinkerton-Männer versehentlich einen tödlichen Aufruhr von 1892 in einem Stahlwerk in Homestead, Pennsylvania, anstifteten. Der Name „Pinkerton“ wurde in der Arbeiterklasse bald zu einem Schimpfwort.

Pinkerton starb am 1. Juli 1884, und sein Nachruf in der Chicago-Tribüne beschrieb ihn als „einen erbitterten Feind der Schurken“. Zu diesem Zeitpunkt hatte sein Sohn William die Zentrale der Agentur in Chicago übernommen, und sein Sohn Robert hatte den Betrieb in New York übernommen. Im 20. Jahrhundert verlagerte die Agentur ihren Schwerpunkt allmählich von der Detektivarbeit auf den privaten Sicherheitsdienst und blieb ein Familienunternehmen, bis Robert Pinkerton II, Allans Urenkel, 1967 starb. Er hinterließ ein Unternehmen mit 18.000 Mitarbeitern und 63 Niederlassungen in der ganzen Welt die Vereinigten Staaten und Kanada.

Heute bietet die Pinkerton-Agentur als Tochtergesellschaft eines internationalen Unternehmens namens Securitas Group private Sicherheit für Unternehmen und Regierungen auf der ganzen Welt. Pinkerton Consulting and Investigative Services schützt Schiffscontainer vor Terroristen, führt Hintergrundüberprüfungen durch und bewacht Führungskräfte vieler Fortune-500-Unternehmen, sagt Pinkerton General Counsel John Moriarty. „Wir sind stolz darauf, eine direkte Abstammung bis ins Jahr 1850 beanspruchen zu können“, sagt er. 'Es gibt kein anderes Unternehmen, das diese Art von Service anbietet, das seine Ursprünge bis zu den Anfängen zurückverfolgen kann.' In gewisser Weise, sagt er, 'sind sogar das FBI und der Secret Service Nachkommen der Pinkerton Agency.'

Obwohl Pinkertons keine Gesetzlosen mehr jagen, führte die Agentur bis 2000 ein riesiges Archiv historischer Kriminalakten und Fahndungsfotos, als sie die Materialien an die Library of Congress spendete. Die Sammlung umfasste eine volle Schublade über Jesse James.

Ehemalige Smithsonian Redaktionsassistent Amy Crawford besucht die Graduate School of Journalism der Columbia University.





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