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Der Wettlauf um die archäologischen Schätze Syriens | Geschichte

Vorsichtig schreiten wir durch eine Reihe schöner Bögen in die engen Gassen des alten Souk al-Medina, der mit etwa 13 Kilometern Länge einer der prächtigsten überdachten Märkte im gesamten Mittleren Osten ist, als würden wir auf Zehenspitzen um den Tatort herumlaufen East, wo alles von Seife und Gewürzen bis hin zu Schmuck, Schuhen, Keramik und Textilien verkauft wird. Hier im syrischen Aleppo treffen sich seit dem 13. Jahrhundert Händler aus Europa und China und dem Iran, aus dem Irak und Ägypten, um ihre Waren zu verkaufen. Genauso lange tauchen Reisende in die verzierten türkischen Bäder ein, oder Hammam . Als ich das letzte Mal vor fünf Jahren über den Markt schlenderte, konnte ich mich im Trubel kaum bewegen.

Jetzt ist es ein leeres Ödland und ein Kriegsgebiet. Die Eingeweide alter Gebäude – Gewirr aus Beton- und Metall-Miederwaren – ragen von der Decke oder hängen schlaff an ihren Seiten. Viele wurden von Mörsern zerschlagen oder durch die folgenden Brände zu geschwärzten Schalen geröstet. Einige der alten Steinbögen, die wir durchqueren, scheinen kurz vor dem Einsturz zu stehen. In die Mauer einer alten Moschee wurden Löcher gesprengt, und ihre Kuppel ist wie aufgeblasenes Gebäck zerbröckelt. Während ich über eine Stunde den Markt entlang laufe, sehe ich als einzige nichtmilitärische Bewohner zwei Hähne, die hintereinander schreiten und vorsichtig durch die Glasscherben stochern. Abgesehen von Mörsergranaten, die anderswo in der Altstadt auf den Boden schlagen, und gelegentlichen Schüssen ist nur das Taumeln und Knarren von Stahl und umgestülptem Mauerwerk wie ein unheimliches Windspiel zu hören.

Der Souk befindet sich innerhalb der Mauern von Aleppos historisches Stadtzentrum , einer von sechs Standorten in Syrien als Weltkulturerbe gelistet von Unesco. Bevor 2011 weitgehend friedliche Proteste gegen den autokratischen syrischen Präsidenten Bashar al-Assad mit Regierungsgewalt beantwortet wurden und in einen verheerenden Bürgerkrieg übergingen, bei dem mindestens eine Viertelmillion Menschen getötet und Millionen vertrieben wurden, war das Land bisher eines der stärksten schön auf Erden. Ein Großteil seines Zaubers stammte aus seiner reichen Antike, die nicht wie in europäischen Hauptstädten eingezäunt war, sondern unzeremoniell herumlag – Teil der lebendigen, atmenden Textur des Alltags. Das Land, an der Schnittstelle von Europa, Afrika und Asien, bietet Zehntausende von archäologischen Stätten, von den Ruinen unserer frühesten Zivilisationen bis hin zu Festungen aus der Kreuzfahrerzeit und Wundern der islamischen Anbetung und Kunst.





Jetzt sind diese Antiquitäten in großem Maßstab und unmittelbar bedroht. Einige der wertvollsten wurden bereits als Kollateralschaden durch den Beschuss und das Kreuzfeuer zwischen Regierungstruppen und verschiedenen Rebellenfraktionen zerstört; andere wurden Stück für Stück verkauft, um Waffen oder, ebenso wahrscheinlich, Nahrung zu kaufen oder dem Chaos zu entfliehen. Satellitenbilder von wertvollen historischen Stätten zeigen, dass der Boden, das Ergebnis Tausender illegaler Ausgrabungen, so vollständig von Löchern übersät ist, dass er der Oberfläche des Mondes ähnelt – Zerstörung und Plünderung, wie Unesco-Generaldirektorin Irina Bokova im letzten Herbst auf einem industriellen Rahmen.

Und dann ist da noch der Islamische Staat oder ISIS, die Terrorgruppe, deren Eroberung riesiger Gebiete zuerst in Syrien und dann im Irak die Zerstörung von Kulturerbe zu einer neuen Art von historischer Tragödie gemacht hat. Wie in Videos zu sehen ist, die von seinem berüchtigten Propagandaflügel fröhlich online verbreitet wurden, haben ISIS-Militante unbezahlbare Artefakte mit Presslufthämmern angegriffen, durch Museumsgalerien mit historisch einzigartigen Sammlungen randaliert und Orte in von ihnen kontrollierten Territorien explodiert, um eine erschreckende Wirkung zu erzielen. Im vergangenen Mai überrannten Hunderte von IS-Kämpfern eine weitere Unesco-Stätte in Syrien, die antike Stadt Palmyra , bekannt für seine Ruinen aus der Römerzeit.



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Dieser Artikel ist eine Auswahl aus der März-Ausgabe des Smithsonian-Magazins

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Angesichts des monumentalen Ausmaßes der archäologischen Verluste des Landes wäre es leicht, dem Fatalismus zu erliegen. Das wäre falsch. Es wurde viel gespart, und es gibt noch mehr, das getan werden kann. Hinter den Kulissen arbeiten Männer- und Frauengruppen hart daran, Antiquitäten aus der Gefahrenzone zu bringen, in Not geratene Gebäude zu unterstützen und den Schaden zu dokumentieren, in der Hoffnung, später etwas dagegen tun zu können. Als britisch-irischer Journalist, der seit langem von Syrien fasziniert war, hatte ich den Krieg von Anfang an berichtet: mal mit Visa des syrischen Regimes, mal eingebettet in regierungsfeindliche Rebellenkräfte im Norden des Landes. Jetzt war ich entschlossen, die Zerstörung von Kulturgütern aus erster Hand zu überprüfen, und bat das syrische Regime um die Erlaubnis, nach Aleppo zu gehen und mit führenden Persönlichkeiten im Kampf dagegen zusammenzutreffen; zu meiner Überraschung sagten die Behörden ja.

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Aleppo ist die größte Stadt Syriens, und ihre Altstadt, seit drei Jahren ein Schlachtfeld zwischen der syrischen Armee und bewaffneten Rebellen, hat einige der umfangreichsten archäologischen Zerstörungen erlebt. Eintausend der alten Marktstände des Souks und 140 historische Gebäude in der restlichen Altstadt wurden irreparabel beschädigt. Ich werde von einem militärischen Chaperon begleitet, und zweimal werden wir zu einem Sprint gezwungen, um der Aufmerksamkeit eines Scharfschützen zu entgehen. Die Regierung, die Anfang 2014 die Altstadt von Rebellengruppen zurückerobert hat, macht Rebellenmilizen für die Zerstörung hier verantwortlich, aber das ist unaufrichtig. Wie bei vielen historischen Stätten Syriens bieten die engen Ritzen und natürlichen Befestigungsanlagen der Altstadt eine gute Deckung, und keine Seite hat die Gelegenheit abgelehnt, den Ort zu militärischen Vorteilen zu nutzen. An den Kreuzungen, die heute militärische Außenposten sind, stapeln sich Sandsäcke. Überall gibt es Falltüren, die vielleicht einst zu Rebellentunneln führten. Ebenso improvisierte Barrieren; An manchen Stellen türmen sich die Felsbrocken so hoch vor uns, dass wir umkehren müssen.

Der Souk von Aleppo, einschließlich seiner türkischen Bäder, ist jetzt zerstört. Wir können den Verlust an Kultur nicht verzeihen, sagte ein Anwohner.(Jean-Baptiste Rabouan / Laif / Redux Bilder)

Der Abriss des Baalshamin-Tempels in Palmyra wurde von den Vereinten Nationen als Kriegsverbrechen bezeichnet.(Social Media / AP-Bilder)

Der Palmyran-Bogen 1866-67.(Myron Bement Smith Collection, Freer and Sackler Archives, Smithsonian)

Die Ummayad-Moschee von Aleppo war berühmt für ihr Minarett aus dem 11. Jahrhundert.(Kok Leng Yeo)

Es ruht jetzt in einem Haufen Ziegel.(Halabi-Objektiv / Demotix / Corbis)

Im Libanon werden palmyranische Statuen beschlagnahmt.(Der Asahi Shimbun / Getty Images)

Im Wohnviertel ist fast alles, woran wir vorbeigehen, nicht mehr zu reparieren; ganze fünfstöckige Häuser sind durch Feuer ausgebrannt, ihre Balken sind unter der Belastung doppelt verbogen. Ein altes Herrenhaus aus Stein, das in den Souk hineingebaut wurde, wurde zu dicken Mauerwerksbrocken reduziert, von denen jeder einige Fuß lang ist und einem riesigen Ziegelstein ähnelt; nur die Metalltür mit Namensschild steht noch. Eine Moschee aus dem mamlukischen Sultanat im Mittelalter ist geschwärzt, mit frischen Rissen an der Seite; in der Bibliothek wurden Bücher auf den Boden geworfen; leere Regale lassen vermuten, dass andere fehlen. Alles, was zurückbleibt, ist mit Ruß bedeckt.

Unter einem langen gewölbten Dach, das sich durch die Überreste der Souk-Durchgangsstraße schlängelt, stoßen wir auf einen mit Teppich ausgelegten Nebenraum mit einem imposanten rechteckigen Bau in seiner Mitte. Etwa drei Meter lang und in Decken gehüllt, ähnelt es einem Tier. Die Kiste ist ein Schrein für einen berühmten Scheich und eine historische Persönlichkeit namens Ma’rouf Ibn Jamr. Obwohl die umgebende Architektur einschließlich einer angeschlossenen Moschee stark beschädigt wurde, blieb das Innere des Scheichschreins verschont. Mein Dolmetscher vom syrischen Informationsministerium, ein bebrillter, anspruchsvoller Mann, dessen Klingelton die Ouvertüre aus Mozarts Hochzeit von Figaro , erklärt die Entscheidung der Regierung, es hier zu behalten, anstatt es zu dekonstruieren und woanders zu verwahren. Es zu entfernen, würde es ruinieren, sagt er. Er weist auch darauf hin, dass die beigesetzten menschlichen Überreste nicht gestört werden sollten. Es ist ein Grab, also hat es seinen eigenen Respekt. Es hier zu belassen und das gesamte Gebiet zu schützen, ist eine bessere Option.

Während wir uns durch die Trümmer bewegen, versucht mein Guide, optimistisch zu bleiben. Dies ist das Geschäftsherz Syriens, erinnert er mich und vielleicht er selbst. Sie können es wieder aufbauen. Sie werden ihre Arbeit haben. Nach Schätzungen der Unesco sind 60 Prozent der Altstadt zerstört.

Wir erreichen einen Aussichtspunkt, von dem aus wir nach oben blicken und nur wenige Meter entfernt die antike Zitadelle sehen können, die die Skyline dominiert. Das 50 Fuß hohe Plateau wurde bereits im dritten Jahrtausend v. Chr. erstmals besiedelt. Alte Keilschrifttexte haben es als den Ort eines Tempels identifiziert, der dem Sturmgott Haddad geweiht war. Nach dem Koran bestieg Abraham einst seine Hügel, um sich auszuruhen und seine Schafe zu melken. Es wurde auch von der Zeit der Griechen bis zu den Byzantinern verwendet. Im 12. Jahrhundert grub der Sohn von Saladin – dem großen kurdischen Krieger und Gründer der Ayyubiden-Dynastie – einen Wassergraben und erweiterte die Anlage durch den Bau massiver Steinmauern, die bis heute erhalten sind. Die Zitadelle steht jetzt unter der Kontrolle der syrischen Armee und ist eine der wenigen Stätten in Aleppo, die nicht getroffen wurde.

Etwa 500 Meter entfernt befindet sich das Juwel der Altstadt, die Ummayad-Moschee, die mehrere Jahre in der Hand islamistischer Rebellen war. Im April 2013 war ich in Aleppo, auf der Rebellenseite der Schlachtlinien, und sah mit Kämpfern, die lose mit der Freien Syrischen Armee verbunden waren, fern, als die Nachricht eintraf, dass das schöne und imposante Minarett der Moschee, das 1090 n. Chr. erbaut wurde, vermutlich zerstört worden war durch staatliche Artillerie. Die Rebellen, mit denen ich zusammensaß, beklagten mit ihrer eigenen Propaganda die Brutalität des syrischen Regimes und, wie sie es sahen, die mutwillige Zerstörung ihrer religiösen Symbole und Kultstätten.

Aber es braucht mindestens zwei Seiten, um einen Krieg zu führen, und nun hoffte ich zu sehen, ob ich die Moschee, die als eine der schönsten der muslimischen Welt gilt, aus dem vom Regime kontrollierten Teil der Stadt erblicken könnte. Nachdem mich ein freundlicher Armeeoffizier in seinen Wachturm gelassen hat, sause ich im Dunkeln acht Treppen hoch, stecke meinen Kopf aus einem winzigen improvisierten Turm – und da ist er, im Vordergrund eingerahmt unter der Zitadelle und dem Rest der Alten Stadt, weniger als hundert Meter entfernt auf dem Territorium islamistischer Rebellen. Seine Bögen sind immer noch prachtvoll und die meisten des rechteckigen Gebäudes und des kunstvoll gemusterten Innenhofs sind intakt, aber eine seiner beiden Kuppeln ist durchbohrt und das tausendjährige Minarett liegt in einem Haufen Ziegel eingestürzt.

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Innerhalb der Nationalmuseum in Damaskus , erzählt mir Ma’amoun Abdulkarim, der Direktor für Antiquitäten und Museen, wie düster sein Job geworden ist. Wenn man neue Kollektionen hinzufügt, ist das eines der schönsten Dinge, sagt Abdulkarim, der bis 2012 als Universitätsprofessor in Damaskus ein relativ ruhiges Leben geführt hat. Aber jetzt erreichen ihn täglich düstere Nachrichten: Ich bin der Erste, der alle Berichte über die Zerstörung erhält – psychologisch ist es sehr schlimm. Das Nationalmuseum ist eine grandiose Angelegenheit aus der Zwischenkriegszeit des französischen Kolonialmandats, und Abdulkarims großes, elegantes Büro ist spartanisch und kaum möbliert, als hätte er keine Zeit gehabt, es sich zu eigen zu machen.

Unsere Wege hatten sich schon einmal gekreuzt. Im März 2014 hatte an der türkischen Grenze zu Syrien ein lokaler Fixer, der Journalisten in das von Rebellen kontrollierte Nordsyrien schmuggelte, versucht, mich in den Handel mit gestohlenen syrischen Antiquitäten zu verwickeln. Fotos seiner Beute zeigten eine Reihe von Keramiktöpfen, eine Platte, die einem Kalksteinrelief ähnelte, und Münzen mit dem Gesicht von Zenobia, Palmyras syrischer Königin im dritten Jahrhundert, die eine Revolte gegen das Römische Reich anführte. Es ist sehr schlimm, aber ich muss meinen Lebensunterhalt verdienen, sagte der Mann achselzuckend. Er fragte sich, ob ich ihn mit wohlhabenden amerikanischen Käufern in Kontakt bringen könnte.

Die Unesco hat mich mit Abdulkarim in Verbindung gebracht, der in einer Reihe von Gesprächen über Skype eine bewaffnete archäologische Mafia für die Krise verantwortlich machte, die mit Rebellenmilizen zusammenarbeitet und am Chaos des bewaffneten Aufstands gedeiht. Sein Interesse an Konfliktarchäologie und -konservierung, sagte er mir, rühre von der Beobachtung des weit verbreiteten Diebstahls von Antiquitäten her, der nach der amerikanisch geführten Invasion im Irak folgte. Ein Großteil der Beute landete nebenan in Syrien, wo er und seine Kollegen ihr Bestes gaben, um sie zu finden und zurückzuschicken.

Abdulkarim trug einen dunklen Anzug und eine Krawatte und wurde von einem Dolmetscher flankiert, weil er wegen seiner Englischkenntnisse unangebracht nervös war, und leistete eine einnehmende Gesellschaft. Unsere Videogespräche wurden von seinem Kichern über meine Versuche unterbrochen, Arabisch und Französisch zu sprechen; seine Belustigung stand im Gegensatz zu seinem offensichtlichen Entsetzen über das, was mit seinem Land geschah.

Syrische Staatsgebäude sind normalerweise mit offiziellen Porträts von Bashar al-Assad geschmückt, aber in Abdulkarims geräumigem Büro gibt es viel weniger politische Dekoration. Viele seiner ehemaligen Studenten arbeiten in Aktivistenorganisationen, die die syrische Opposition unterstützen, und versuchen jetzt, Antiquitäten in Rebellengebieten zu schützen, oft mit Hilfe ausländischer Regierungen. Als ich ihm erzähle, dass ich mit Cheikhmous Ali gesprochen habe, einem syrischen Akademiker im europäischen Exil, der eine solche Organisation leitet, freut er sich über die Anerkennung und sagt stolz, dass Ali einer seiner ehemaligen Studenten ist. Er sei jetzt in der Opposition, sagt Abdulkarim. Er ist sehr politisch, aber ich verstehe verschiedene Stimmen. (Ali seinerseits beschreibt seinen ehemaligen Professor als einen guten Mann, der für ein schlechtes Regime arbeitet: Er kann nicht die ganze Wahrheit sagen. Er will es, aber er hat nicht die Macht zu sagen, dass diese Zerstörung durch die Syrische Armee.)

Aber gegensätzliche politische Loyalitäten haben Syriens Archäologen nicht davon abgehalten, zum Wohle der Allgemeinheit zusammenzuarbeiten. Eine kürzliche Zusammenarbeit mit oppositionsfreundlichen Archäologen in der nordsyrischen Provinz Idlib, erzählt mir Abdulkarim, führte zu einer Vereinbarung aller bewaffneten Parteien und der lokalen Gemeinschaft, wertvolle Gegenstände, darunter gravierte Tafeln aus der babylonischen Zeit, hinter einer dicken Schicht aus Beton im Provinzmuseum in Idlib City. Sie können es nicht leicht öffnen, versichert mir Abdulkarim, wegen der improvisierten Sicherheitsvorkehrungen. Sie brauchen eine elektrische Maschine. Dennoch befürchtet er, dass islamistische Extremistengruppen das Abkommen nicht einhalten könnten. Wegen der lokalen Gemeinschaft hat es bis jetzt noch niemand genommen, sagt er. Aber alle Gruppen wissen, wo es ist.

Abdulkarim hat 2.500 Menschen, die unter ihm arbeiten, nicht nur Archäologen, sondern auch Ingenieure und Architekten – plus Wachen – darunter viele, die weiterhin in Gebieten außerhalb der Kontrolle der Regierung arbeiten. Im August 2012, eine Woche nachdem er Direktor für Antiquitäten und Museen wurde, begann er, mit internationalen Organisationen wie der Unesco zusammenzuarbeiten, um den Großteil der archäologischen Schätze Syriens aus dem ganzen Land zu sammeln und sie zum Nationalmuseum und anderen sicheren Einrichtungen zu transportieren . Wir versuchen, es aufzuteilen, nur für den Fall, dass es zu einer Katastrophe kommt, sagt er. Es ist gefährliche Arbeit – zehn seiner Angestellten wurden getötet. Aber seit er den Job angenommen hat, sagt Abdulkarim, seien 300.000 Objekte, die überwältigende Mehrheit der syrischen Museumssammlungen, sicher versteckt.

Jetzt taumelte er jedoch von einer neuen Katastrophe: Wochen zuvor war ein Video aufgetaucht, das die Religionspolizei des IS, die bereits einen Großteil Nordsyriens im Griff hatte, zeigt, wie sie mit Druckluftbohrern, Bulldozern und Sprengstoff einen Palast und Statuen im antiken Assyrische Stadt Nimrud im Nordirak. Das neunte Jahrhundert v. das königliche Gelände wurde von König Ashurnasirpal II. erbaut, der es mit kunstvoll geschnitzten Steinreliefskulpturen schmücken ließ, die militärische Eroberungen, rituelle Zeremonien und geflügelte Kreaturen darstellen; Viele der Kunstwerke waren bemerkenswert gut erhalten. In einem Editorial im englischsprachigen Hochglanzmagazin von ISIS Dabiq , mit dem Titel Erasing the Legacy of a Ruined Nation, beriefen sich die Extremisten auf die koranische Schrift und die Sünde von drücken , oder Götzendienst, um alles vorislamische als profan zu bezeichnen, und es verherrlichte die Zerstörung von Statuen, Skulpturen und Gravuren von Götzen und Königen. Es zielte auch direkt auf Archäologen und die Idee einer nationalen Identität ab. Das kuffar – Ungläubige – hatten diese Statuen und Ruinen in den letzten Generationen ausgegraben und versucht, sie als Teil eines kulturellen Erbes und einer Identität darzustellen, auf die die Muslime des Irak stolz sein sollten. Die Zerstörung von Nimrud hatte einen weltweiten Aufschrei ausgelöst, aber das war ein Teil des Punktes – es hatte dazu gedient, die Kuffar zu erzürnen, eine Tat, die an sich Allah geliebt wird, erklärte die ISIS-Propaganda.

Niemals wurde mehr Geschichte in einem Teil der Welt mutwillig zerstört als in den letzten Jahren. Im Jahr 2014 stahl ISIS assyrische Statuen und andere Artefakte und plünderte Tell Ajaja und Tell Brak, die aktiven archäologischen Stätten auf Siedlungshügeln in der nordöstlichen Provinz Hasakah in Syrien, die bis ins 3. Jahrtausend v. Chr. zurückreichen.(PRISMA-ARCHIV / Alamy)

Dura-Europos, Syrien | Beschädigt: 2013-heute | Das im 4. Jahrhundert v. Chr. erbaute Pompeji der Wüste rühmte sich einer Synagoge mit biblischen Gemälden und einer Kirche mit dem frühesten bekannten Baptisterium. Der IS hat weit verbreitete Plünderungen und Vandalismus begangen.(Khaled al-Hariri / Reuters)

Löwe von Al-Lat, Syrien | Zerstört: 2015 | Die einer vorislamischen arabischen Göttin gewidmete, fast 3 Meter hohe Statue mit einem Gewicht von 15 Tonnen wurde nach ihrer Entdeckung im Jahr 1977 rekonstruiert. ISIS-Kämpfer benutzten Vorschlaghämmer, um sie zu zerschlagen.(Alter Fotostock / Alamy)

Kloster Mar Elian, Syrien | Zerstört: 2015 | Der 1.500 Jahre alte Wallfahrtsort für syrische Christen, der jahrhundertealte Wandgemälde mit biblischen Figuren trug, wurde vom IS planiert, der auch Hunderte Zivilisten aus der Gegend entführte.(Diana Dunkel)

Omari-Moschee, Syrien | Zerstört: 2013 | Benannt nach dem frühen islamischen Kalifen (und einem Zeitgenossen Mohammeds), der sie erbaute, wurde die Moschee aus dem 7. Jahrhundert zu einem Treffpunkt für Demonstranten und Rebellen, bevor sie vom syrischen Regime bombardiert wurde.(Wsam Almokdad / Reuters)

Apamea, Syrien | Geplündert: 2011-heute | Gegründet 300 v. vom ersten König der Seleukiden, einem hellenistischen Reich, wurde die Stadt später von den Römern erweitert, die ein Theater und einen 1,25-Meilen-Kolonnadenboulevard bauten. Illegale Ausgrabungen sind weit verbreitet.(Andrea Jemolo / Electa / Mondadori-Portfolio über Getty Images)

Chorsabad, Irak | Zerstört: 2015 | Die Ruinen dieser assyrischen Stadt, die 700 v. Chr. von König Sargon II. erbaut wurde. und gefeiert für seine kolossale lamassu , wurden von IS-Extremisten Wochen geplündert und zerstört, nachdem sie in der Nähe von Nimrud und Hatra dem Erdboden gleichgemacht hatten.(Marc DEVILLE / Gamma-Rapho über Getty Images)

Imam al-Daur Mausoleum, Irak | Zerstört: 2014 | Ein emblematisches Beispiel islamischer Architektur seiner Zeit, der schiitische Schrein mit Muqarnas-Kuppel aus dem 11. Jahrhundert, der erste seiner Art im Irak und einer von sechs im Land verbliebenen, wurde vom IS in Schutt und Asche gelegt.(Yasser Tabbaa / Yasser Tabbaa Archive, Aga Khan Documentation Center am MIT / Archnet.org)

Kloster Mar Behnam, Irak | Zerstört: 2015 | Als der IS dieses syrische Kloster aus dem 4. Jahrhundert eroberte, das für seine kunstvollen Reliefskulpturen aus dem Mittelalter berühmt ist, die lokale Legenden darstellen, vertrieben die Militanten die Mönche und sprengten es mit Sprengstoff.(DeAgostini / Getty Images)

Hatra, Irak | Zerstört: 2015 | Die Stadt aus dem Seleukidenreich, das einen großen Teil der von Alexander dem Großen eroberten antiken Welt beherrschte, wurde von IS-Extremisten mit Sturmgewehren und Vorschlaghämmern verwüstet.(DEA / C. Sappa / Getty Images)

Nergal-Tor in Ninive, Irak | Zerstört: 2015 | Dieser Eingang zur ältesten assyrischen Stadt war einem mesopotamischen Gott geweiht und wird von einem Paar Lamassu oder geflügelten Bullen mit Menschenkopf bewacht. ISIS zerstörte die Statuen mit automatischen Bohrern.(DeAgostini / C. Sappa / Getty Images)

Moschee des Propheten Yunus, Irak | Zerstört: 2014 | Das sunnitische Gotteshaus soll die Überreste von Yunus, dem arabischen Namen für Jona, einer Schlüsselfigur des Islam, des Christentums und des Judentums, enthalten. ISIS plünderte das Grab und sprengte das Gebäude dann mit Sprengstoff.(AP-Foto)

Kloster St. Elias, Irak | Zerstört: 2014 | Eine der ältesten christlichen Stätten des Irak, die seit dem 11. Jahrhundert über eine Taufkapelle, ein Kirchenschiff und einen Altar verfügt, wurde kürzlich von ISIS-Extremisten, die die Unesco als von der Geschichte erschreckt bezeichnete, zerstört.(AP-Bilder)

Sidi Sha'ab Moschee, Libyen | Zerstört: 2012 | Extremisten benutzten einen Bulldozer, um diesen Schrein zu zerstören, der die Gräber von Dutzenden von Sufi-Figuren beherbergte.(Ismail Zitouny / REUTERS)

Ahmed Pasha Karamanli Grab und Moschee, Libyen | Beschädigt: 2012 | Salafi-Kämpfer betrachteten diese Sufi-Gräber aus dem 18. Jahrhundert als ketzerisch.(Paul Doyle / Alamy)

Ahmed Baba Institut, Mali | Zerstört: 2013 | Extremisten zündeten diese Sahara-Bibliothek an, die mehr als 20.000 wissenschaftliche Manuskripte beherbergte.(Ben Curtis / AP-Foto)

Mausoleum von Alpha Moya, Mali | Zerstört: 2012 | Islamistische Militante, die mit Al-Qaida in Verbindung stehen, verwüsteten dieses beispielhafte Erdgrab, eines von 16 in Timbuktu.(Joe Penney / Reuters / Corbis)

Abu Sir al-Maluq, Ägypten | Geplündert: 2011 | Siebzig Prozent der Artefakte dieser 5.000 Jahre alten Grabstätte der ägyptischen Elite wurden nach der Revolution von 2011 gestohlen.(Amr Nabil / AP-Foto)

Mallawi Museum, Ägypten | Geplündert: 2013 | Verschiedene Diebe stahlen mehr als 600 Artefakte, darunter Tiermumien, bemalte Särge und Grabmasken.(Roger Anis, El Shorouk Zeitung, Datei / AP Photo (ÄGYPTEN OUT))

Altstadt von Sanaa, Jemen | Beschädigt: 2015 | Dieses Zentrum der islamischen Geschichte mit mehr als 100 Moscheen aus der Zeit vor dem 11. Jahrhundert wurde Berichten zufolge von Saudi-Arabien bombardiert.(DeAgostini / Getty Images)

Grab des Heiligen Sufi Sufyan Bin Abdullah, Jemen | Zerstört: 2015 | Al-Qaida-nahe Terroristen bombardierten diesen Schrein an einen Gelehrten und verehrten Angehörigen von Saladins Armee.(Sam Hardy / HyperAllergic über Shabwaah Press und Al Amal News / arcgis.com)

Die vernichtende Psychopathie der Gruppe schien im August ihren Höhepunkt zu erreichen, als sie Khaled al-Asaad . öffentlich hingerichtet , Palmyras 82-jähriger Leiter der Antiquitätenabteilung seit mehr als 40 Jahren und ein beliebter Archäologe. ISIS enthauptete al-Asaad und hängte seinen Körper an einer Säule in der Stadt auf und verurteilte ihn als Direktor des Götzendienstes. Doch einigen Berichten zufolge töteten ihn die Islamisten, weil er sich während mehr als einem Monat der Gefangenschaft und des Verhörs geweigert hatte, die Fundorte von Antiquitäten preiszugeben, die seine Mitarbeiter versteckt hatten.

Das Eroberung von Palmyra , und die Ermordung ihres leitenden Archäologen, war ein Schlag für Abdulkarim. Palmyra, ein alter Handelsposten und weitläufige Säulenstadt in der zentralsyrischen Wüste, war eine etablierte Karawanenoase, bevor es im ersten Jahrhundert unter die Kontrolle des Römischen Reiches kam, und seine kulturelle Bedeutung als Handelsroute, die Rom mit Persien, Indien und China zeichnete sich durch seine einzigartige Kunst und Architektur aus, die griechische, römische, levantinische und persische Einflüsse vereinte. ISIS-Kämpfer hatten versprochen, Palmyras berühmte Steintempel nicht zu zerstören, vermutlich weil dies mit ihrer Interpretation der Koranprinzipien in Konflikt geraten würde, aber Abdulkarim war nicht geneigt, ihnen zu glauben. Sie sind Barbaren, Extremisten, sagte er. Wir können ihren Worten nie trauen. Wenn die Armee kommt, werden sie sie aus Rache angreifen. Es ging das Gerücht, dass ISIS-Kämpfer Minen um einige der berühmtesten Monumente gelegt hätten. Von seinen Mitarbeitern hörte er, dass sie versuchten, in das Palmyra-Museum einzubrechen. Sie dachten, dass darin 2.000 Kilo Gold versteckt seien, sagte er. Sie sind sehr dumme Leute.

Abdulkarim erzählte mir, dass Palmyras wichtigste Artefakte und Statuen still und leise nach Damaskus gebracht wurden, als sich der IS näherte. Die letzte Rettungsaktion war drei Stunden vor dem Fall von Palmyra abgeschlossen; drei seiner Mitarbeiter waren bei den Zusammenstößen verletzt worden. Abdulkarim, selbst Spezialist für die Römerzeit, zeigt mir Bilder einer robusten, zwei Jahrtausende alten Statue, bekannt als der Löwe von Al-Lat, die 15 Tonnen wog und fast 3 Meter hoch war. Sein Stab in Palmyra hatte den großen Löwen im Garten des Stadtmuseums in einer mit Sandsäcken befestigten Metallkiste begraben, aber der IS hatte ihn lokalisiert und zerstört. Jetzt hatte er auch Angst um seine Mitarbeiter. Einige hatten nach Homs fliehen können, hundert Meilen westlich, andere waren mit ihren Familien in Palmyras moderner Stadt gestrandet – die Gegend hatte einst etwa 50.000 Einwohner und war vor kurzem von Binnenflüchtlingen aus anderen Teilen des Landes angeschwollen – und durften nicht gehen. Wie die antike Stadt selbst wurden sie von ISIS als Geiseln gehalten und konnten jederzeit für maximale Propagandawirkung oder scheinbar ohne Grund beseitigt werden.

Abdulkarim lädt mich mehrere Treppen hinunter, um einige seiner Mitarbeiter bei der Arbeit zu sehen. Hinter sprengsicheren Türen im Keller des Nationalmuseums sitzen reihenweise junge Männer und Frauen in Vinylhandschuhen über Tischen gebeugt, die Mundschutzmasken tragen. Einige halten winzige Tontafeln, die mit Keilschrift bedeckt sind, der alten von den Sumerern entwickelten Schrift, die zu den vielen transformativen Beiträgen der Region zu Geschichte und Kultur gehört; Diese sind Teil eines Stapels, der stillschweigend aus Mari, einer bronzezeitlichen Stadt in Ostsyrien, transportiert wurde, die sich jetzt in einem vom Islamischen Staat kontrollierten Gebiet befindet. Ein Arbeiter untersucht jedes Tablet und weist eine Seriennummer zu, die in einen Computer eingegeben wird; dann wird der Artikel fotografiert und fein in Geschenkpapier eingehüllt, bevor er so lange verpackt wird, bis das Land für Antiquitäten wieder sicher ist.

Auf den Tischen stapeln sich Hunderte dieser winzigen, sorgfältig beschrifteten Kartons. Illegale Ausgrabungen haben das Gelände zerstört, flüstert ein Assistent. Als ich meine Kamera herausziehe, dreht ein Mann in einem karierten Hemd, den ich für einen Wächter gehalten hatte, schnell den Rücken und stellt sich mit verschränkten Armen fest an die Wand. Bitte, bitte, sagt der Assistent und deutet mit den Handflächen, dass ich meine Kamera weglegen soll. Es stellt sich heraus, dass der Mann derjenige ist, der zwischen hier und Mari hin und her geht, um die unbezahlbaren Tafeln zu holen. Wenn er vom Islamischen Staat identifiziert und gefasst würde, würde das den sicheren Tod bedeuten.

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Stätten und Gegenstände von archäologischem Interesse waren in Konfliktzeiten immer Kollateralschäden. Niemand konnte zum Beispiel die riesigen Schätze des kulturellen Erbes leugnen, die während des Zweiten Weltkriegs verloren gingen. Aber die gezielte Zerstörung jahrtausendealter Antiquitäten am Geburtsort der menschlichen Zivilisation, Heimat alter Machtzentren, in denen Schrift, Landwirtschaft und die ersten Städte der Welt Gestalt annahmen, deutet darauf hin, dass wir Zeugen einer noch nie dagewesenen Bedrohung des gemeinsamen Erbes der Menschheit werden .

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Als ich Glenn Schwartz, einen Archäologen und Direktor für Nahoststudien an der Johns Hopkins University, fragte, ob ihm irgendwelche Vorläufer für die absichtliche Vernichtung archäologischer Schätze unter seiner Kontrolle durch den Islamischen Staat einfallen könnten, dachte er einen Moment über die Frage nach und erwähnte die religiöse Ikonen und Bilder, die im 8. und 9. Jahrhundert von den byzantinischen Bilderstürmern verboten und zerstört wurden. Aber selbst bei diesen Vandalismus-Akten handelte es sich normalerweise um Artefakte, die, wie er sagt, relativ zeitgleich mit den Zerstörungsakten waren. Im Gegensatz dazu zielt ISIS auf Gebäude ab, die seit 2.000 Jahren oder länger stehen. Palmyra in Syrien, Nimrud im Irak: Diese antiken Städte waren von entscheidender Bedeutung für die Menschheitsgeschichte und sind unersetzlich.

Sogar die weit verbreitete Plünderung, die Syriens Abrutschen ins Chaos begleitete, ist ein relativ neues Phänomen – ein Nebenprodukt, so Schwartz, von westlichem Interesse und globalisierten Märkten. Vor fünfhundert Jahren hätten sich die Leute nicht die Mühe gemacht, nach Artefakten zu suchen, sagt Schwartz. Es gab einfach keinen Markt für sie. Das liegt daran, dass wir im Westen diese Dinge auf eine Weise schätzen, die vor 1800 niemand getan hat. Schwartz glaubt, dass der IS dies versteht und dass seine im Fernsehen übertragene Kampagne archäologischer Trümmer die modernen Staaten Syrien und Irak untergraben soll, auf die sie stolz waren ihre Verwalterschaft und jeden zu schockieren, der diese Antiquitäten hoch schätzt. Und jetzt, da die archäologische Zerstörung zu einer etablierten Waffe in der Bewaffnung des Islamischen Staates geworden ist, sagt Graham Philip, Experte für Archäologie des Nahen Ostens an der Durham University in Großbritannien, könnten andere Gruppen in der Region oder darüber hinaus sie übernehmen.

Unterdessen geht die Zerstörung in Syrien unvermindert weiter. Im Juli letzten Jahres stürzte ein Teil der Zitadelle von Aleppo ein. Rebellen hatten darunter einen Tunnel gegraben, und um sie herauszuholen, sprengte die syrische Armee den Tunnel und beschädigte die Zitadellenmauer. Im November führte eine weitere Explosion zu weiteren Schäden in der Nähe eines berühmten Eisentors, das mit Dutzenden von Hufeisen geschmückt war – die Mamlukenarmee des 13. bis 16. Jahrhunderts kämpfte zu Pferd mit Pfeil und Bogen – das den Eingang der Bogenbrücke zur Zitadelle bewacht. Der Anblick, den ich aus einem winzigen Militärturm im Souk gestohlen hatte, der seit Tausenden von Jahren unverändert war, würde nie wieder derselbe sein.

Dann, im August, Tage nach der Ermordung von Khaled al-Asaad, zeigte ein Video des Islamischen Staates, wie IS-Kämpfer Fässer mit Sprengstoff in den Baalshamin-Tempel aus dem ersten Jahrhundert rollen, der dem phönizischen Himmelsgott geweiht ist Palmyra; Kurz darauf gab es eine Explosion, und als sich der Staub gelegt hatte, war offensichtlich, dass der Ort dem Erdboden gleichgemacht worden war. Satellitenbilder bestätigten die Zerstörung des Tempels – ein neues Kriegsverbrechen und ein immenser Verlust für das syrische Volk und die Menschheit, sagte Bokova von der UNESCO.

Aber den meisten Syrern geht es heute vor allem um Leben und Tod, und irgendwann habe ich Abdulkarim gefragt, warum man sich um Antiquitäten sorgen soll, wenn Menschen in unvorstellbarem Ausmaß getötet werden. Ich verstehe das humanitäre Problem in Syrien, sagte er mir. Aber wir sind vom Volk – wir leben dieses Leben in Syrien. Die Geographie des Landes bedeutet, dass es von einer Kaskade verschiedener Reiche und Zivilisationen berührt wurde, von den Sumerern, Assyrern, Akkaden und Babyloniern bis hin zu den Hethitern, Griechen, Persern, Römern, Mongolen und Arabern. Syrer auf vielen Seiten des Konflikts spüren die Bedrohung dieses gemeinsamen Erbes intensiv.

Abdulkarim, ein Mann gemischter ethnischer Herkunft – seine Mutter ist Kurdin und sein Vater ist Armenier – sieht in der Zerstörung des archäologischen Erbes Syriens einen Schlag gegen die hybride Identität der modernen Nation, die von zahlreichen ethnischen und religiösen Gruppen geprägt wurde. Syriens unvergleichliche uralte physische Geschichte wird seit langem vom Regime angepriesen, das es zu einer Priorität machte, es zu schützen, genauso wie sein Sicherheitsstaat das zerbrechliche sektiererische Mosaik des Landes brutal aufrechterhielt. Die Auflösung des Landes schien noch nie so erschreckend real zu sein. Syrien ist für mich wie ein Verwundeter, fuhr Abdulkarim fort. Meine Aufgabe ist es, seinen Kopf zu bewahren. Wenn dieser Verwundete eines Tages seine Gesundheit wiedererlangt, kann er sehen, was er ist. Aber wenn wir das syrische Erbe verlieren, verlieren wir das syrische gemeinsame Gedächtnis. Und dann verlieren wir die syrische Identität.

Das Pulitzer-Zentrum für Krisenberichterstattung unterstützte die jüngsten Reisen von James Harkin nach Syrien und in den Irak für diese Entsendung.





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