Die Nugget Alley ist eine sagenumwobene Gabelung im San Gabriel River, nur eine Stunde außerhalb von Los Angeles. Goldsucher mit Namen wie Backpack Dave, Recon John und The Bulldozer strömen wieder dorthin und zu den anderen streikreichen Wasserstraßen Kaliforniens. In früheren Leben waren sie Filmbeleuchtungstechniker und Kapitäne von karibischen Sportbooten sowie Penny-Stock-Investoren und Soldaten. Jetzt jagen sie den ganzen Tag nach Farbe gegen graue Flussfelsen.

Aus dieser Geschichte

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Die heutigen Goldpreise sind ein überzeugendes Argument für den Columbia State Historic Park, eine restaurierte Goldgräberstadt.(Sarina Finkelstein)





Der Lebensstil der modernen Goldsucher ist nicht so weit von dem der Neunundvierzig entfernt.(Sarina Finkelstein)

Chris Mohr baut einen nahe gelegenen privaten Claim ab, der von einem Prospektorenverband betrieben wird.(Sarina Finkelstein)



Olan Makemson ist einer von vielen Bergleuten, der den stärksten Unterschied zwischen den modernen Prospektoren und ihren Vorgängern darstellt: das Alter.(Sarina Finkelstein)

Körpersprache nach links blickend

Sparky in der Nugget Alley, Angeles National Forest, CA, 2009.(Sarina Finkelstein)

Ty in der East Fork des San Gabriel, Angeles National Forest, CA.(Sarina Finkelstein)



Bernie McGrath, inoffizieller Bürgermeister von Nugget Alley, Angeles National Forest, CA, 2009.(Sarina Finkelstein)

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Avery in seinem Graben am Scott River, Klamath National Forest, CA, 2009.(Sarina Finkelstein)

Rich und Liz beim Schleusen am Stanislaus River bei Italian Bar, in der Nähe von Columbia, CA, 2009.(Sarina Finkelstein)

Freds erster Nugget, Scott Bar, Klamath National Forest, CA, 2011.(Sarina Finkelstein)

Kapitän Dougs Zelt, Italian Bar, Columbia, CA, 2011.(Sarina Finkelstein)

Fotogallerie

Ihre maroden Lager haben sich nach einigen Schätzungen in den letzten vier Jahren verdoppelt, als die Arbeitslosenquote in die Höhe schoss und das Edelmetall auf ein Rekordhoch von mehr als 1.500 USD pro Unze schoss. Unzählige hartgesottene Goldsucher arbeiten im San Gabriel, und vielleicht streichen 50.000 Menschen im ganzen Staat an einigen Wochenenden im Jahr mit Pfannen, Metalldetektoren und Wünschelruten umher. Wenn sie Glück haben, finden sie gelbes Pulver, so fein wie Mehl, Klinker (große Nuggets, die nach dem angenehmen Geräusch benannt sind, das sie auf dem Boden einer Pfanne machen) oder skulpturale kristalline Exemplare, die, lange genug angestarrt, an Spitzendeckchen und Drachen erinnern.

Gelegentlich kommt ein Fünf-Unzen-Nugget ans Licht, und ein hochqualifizierter und hartnäckiger Goldsucher könnte an einem Tag, an dem das Vermögen bei ihm ist, 1.000 Dollar aus dem Boden ziehen. Aber die meisten finden nur Flecken, kaum genug, um sie trotz all ihrer Strapazen in den Einkäufen zu halten. Bergarbeiter zerquetschen Finger, Zehen und sogar Zähne und schieben riesige Felsbrocken beiseite, um den Glanz darunter zu erreichen. Ich wurde dreimal unter Wasser begraben, sagt Bernie McGrath, ein Goldsucher und ehemaliger Pipeline-Arbeiter. Es ist eine tückische Art, Geld zu verdienen. Es ist auch in der Nugget Alley (Teil des Angeles National Forest) nicht autorisiert.

Sarina Finkelstein, eine Fotografin, die an einem Buch über die New 49ers in Kalifornien arbeitet, wie sie sie nennt, fragt sich, ob sie etwas anderes als der Traum vom Reichtum antreibt. Das Gold kann man fotografieren, sagt Finkelstein, der zuvor Straßenkünstler im New Yorker Central Park dokumentiert hat. Sie können die Landschaft fotografieren. Sie können die Gesichter fotografieren. Aber wie fotografiert man eine Motivation?

Kaliforniens Identität ist mit Gold durchzogen. Die moderne Jackpot-Industrie (Hollywood und Hightech) erbte ihren unaufhörlichen Optimismus von den unzähligen Jungen und Männern, die, als sie im Januar 1848 von dem in Sutter's Mill entdeckten Gold hörten, darauf warteten, dass das Frühlingsgras der Prärie wuchs, und dann steuerte ihre Wagen für die Bonanza.

Das Gold war für jeden mit Pickel und Pfanne verfügbar, sagt Malcolm J. Rohrbough, Historiker und Autor von Days of Gold: Der kalifornische Goldrausch und die amerikanische Nation . Es gab keine Lizenz, die Sie kaufen mussten. Es gab keine zentrale Autorität. Dies war eines der bemerkenswertesten Beispiele für die Demokratisierung der Wirtschaft. Es stand allen Amerikanern offen, wie es unser nationaler Mythos sagt.

Kalifornien war noch kein Staat, aber dank der Neunundvierzig würde es bald sein. Innerhalb weniger Jahre gab es 100.000 Goldsucher, viele von ihnen Fabrikarbeiter und Bauern, die daran gewöhnt waren, Gewinne in Pfennigen zu messen. Einige wurden reich – ein guter Bergmann konnte 20 Dollar pro Tag verdienen, verglichen mit dem nationalen Durchschnitt von 1 Dollar – und andere machten ihr Vermögen mit der Versorgung von Bergleuten. Leland Stanford, Gründer der gleichnamigen Universität, begann mit der Versorgung von Prospektoren. Levi Strauss auch.

Der Lebensstil der heutigen Goldsucher ist nach Finkelsteins Porträts in mancher Hinsicht nicht so weit von dem der Neunundvierzig entfernt. Mit ihren strömenden Bärten, tiefen Sonnenbränden und mit Flussschlamm verkrusteten Fingernägeln könnten sie aus der Mitte des 19. In den Minencamps gibt es keinen Handyempfang und nur wenige moderne Einrichtungen, und das Handwerkszeug hat sich kaum verändert: Viele Goldsucher benutzen die Pfanne und die Schleuse. Sie durchkämmen dieselben Flüsse und suchen oft nach Gold, das die Neunundvierzig übersehen haben. Tatsächlich verbot Kalifornien 2009 eine beliebte Baggertechnik, teilweise weil die Bergleute Quecksilbervorkommen aufwirbelten, die die 49er (die das giftige Metall verwendeten, um feinkörniges Gold anzuziehen) zurückgelassen hatten. Kalifornische Umweltschützer, die auch den ersten Goldrausch bekämpften, äußern weiterhin Bedenken darüber, wie sich die Goldgräber auf die Landschaft auswirken.

Die Atmosphäre in den Lagern kann durchaus dunkler sein als in alten Zeiten. Eine Reihe von Bergleuten sind verzweifelte Menschen und wissen nichts über Goldbergbau, aber sie träumen davon, dass Sie damit ihren Lebensunterhalt bestreiten können, und es ist traurig, sagt Gregg Wilkerson, ein Goldbergbauexperte des Bureau of Land Management.

Die Neunundvierzig wollten Teil des Aufbaus einer Gesellschaft und einer Gemeinschaft sein, aber die meisten Goldsucher, die ich in diesen Tagen kennengelernt habe, wollen einfach nur in Ruhe gelassen werden, sagt Jon Christensen, Geschäftsführer des Bill Lane Center in Stanford Amerikanischer Westen.

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Der vielleicht gravierendste Unterschied zwischen den modernen Prospektoren und ihren Vorgängern ist das Alter. Der Goldrausch war ein Spiel junger Männer, aber viele der heutigen Bergleute sind Rentner mit knappen Mitteln, die versuchen, ihren goldenen Jahren ein wenig Glanz zu verleihen. Dies gibt der neuen Bergbaubewegung, so Christensen, das Gefühl, eher das Ende von etwas als der Anfang zu sein.

Finkelstein glaubt jedoch, dass die Bergleute der Neuzeit etwas vom Geist der Neunundvierzig teilen. Sie müssen keine Goldsucher sein, sagt sie und fügt hinzu: Goldsucher haben eine bestimmte Persönlichkeit. In vielerlei Hinsicht ist es die Persönlichkeit eines aufgeregten 7-jährigen Jungen, der jeden Tag auf Entdeckungsreise gehen, ein Risiko eingehen, spielen und sich die Hände schmutzig machen möchte.

Die meisten in der Nugget Alley sind frei von Auto- und Hauszahlungen. Sie genießen den Schatten der Erlen am Flussufer und fangen gelegentlich Forellen. Und jede Nacht haben sie Plätze in der ersten Reihe zum herrlichen Sonnenuntergang von San Gabriel, der den Fluss vergoldet und die staubigen Berge in Gold verwandelt.





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