Als Amerika am Rande eines Zweiten Weltkriegs stand, wurde der Drang nach aeronautischem Fortschritt immer größer und trieb einen unersättlichen Bedarf an Mathematikern an. Frauen waren die Lösung. 1935 in das Langley Memorial Aeronautical Laboratory eingeführt, um die Last der Zahlenverarbeitung zu übernehmen, fungierten sie als menschliche Computer und befreiten die Ingenieure in den Jahrzehnten vor dem digitalen Zeitalter von Handberechnungen. Scharf und erfolgreich schoss die weibliche Bevölkerung in Langley in die Höhe.

Viele dieser Computer bekommen endlich ihr Recht, aber in dieser Geschichte weiblicher Errungenschaften fehlen auffallend die Bemühungen mutiger afroamerikanischer Frauen. Genannt die Westcomputer, nach dem Gebiet, in das sie verbannt wurden, halfen sie dabei, Mathematikern und Ingenieuren aller Rassen und Geschlechter den Weg zu ebnen.

Diese Frauen waren sowohl gewöhnlich als auch außergewöhnlich, sagt Margot Lee Shetterly. Ihr neues Buch Versteckte Figuren beleuchtet die inneren Details des Lebens und der Errungenschaften dieser Frauen. Die Verfilmung des Buches mit Octavia Spencer und Taraji P. Henson in den Hauptrollen ist jetzt in den Kinos zu sehen.





Wir hatten Astronauten, wir hatten Ingenieure – John Glenn , Gene Kranz , Chris Kraft , Sie sagt. Diese Jungs haben alle ihre Geschichten erzählt. Jetzt sind die Damen an der Reihe.

Raum in Minnesota, der den Ton blockiert

Shetterly wuchs in den 1970er Jahren in Hampton, Virginia, auf und lebte nur wenige Kilometer von Langley entfernt. Der 1917 erbaute Forschungskomplex war Sitz der Nationaler Beirat für Luftfahrt (NACA), die die zappelnden Fluggeräte der damaligen Zeit in Kriegsmaschinen verwandeln sollte. Die Agentur wurde 1958 aufgelöst und durch die . ersetzt Nationale Luft- und Raumfahrtbehörde (NASA) als das Weltraumrennen an Geschwindigkeit zunahm.



Die West Computers waren das Herzstück der Weiterentwicklung des Zentrums. Sie arbeiteten Gleichungen durch, die jede Funktion des Flugzeugs beschrieben, und führten die Zahlen oft ohne Sinn für die größere Mission des Projekts durch. Sie trugen zum sich ständig ändernden Design einer Menagerie von Kriegsflugmaschinen bei, die sie schneller, sicherer und aerodynamischer machten. Schließlich ermöglichte ihre herausragende Arbeit einigen, den Computerpool für bestimmte Projekte zu verlassen. Christine Darden arbeitete daran, den Überschallflug voranzutreiben, Katherine Johnson berechnete die Flugbahnen für die Mercury- und Apollo-Missionen. Die NASA hat die verbleibenden wenigen menschlichen Computer aufgelöst in den 1970ern als der technologische Fortschritt ihre Rolle obsolet machte.

Die ersten schwarzen Computer kamen erst in den 1940er Jahren nach Langley. Obwohl der dringende Bedarf des Krieges groß war, blieb die Rassendiskriminierung stark und es gab nur wenige Jobs für Afroamerikaner, unabhängig vom Geschlecht. Das war bis 1941, als A. Philip Randolph, ein Pionier für Bürgerrechtler, einen Marsch auf Washington D.C. vorschlug, um auf die anhaltenden Ungerechtigkeiten der Rassendiskriminierung aufmerksam zu machen. Angesichts der Bedrohung von 100.000 Menschen, die ins Kapitol schwärmen, erließ Präsident Franklin D. Roosevelt die Executive Order 8802, die Rassendiskriminierung bei der Einstellung von Mitarbeitern für Bundes- und Kriegsarbeit verhindert. Dieser Befehl ebnete auch den schwarzen Computern mit dem Rechenschieber in der Hand den Weg in die NACA-Geschichte.

Katherine Johnson an ihrem Schreibtisch in Langley mit einem

Katherine Johnson an ihrem Schreibtisch in Langley mit einem 'himmlischen Trainingsgerät'.(NASA)



Wie viele Computerfrauen bei der NACA (und später bei der NASA) im Laufe der Jahre genau arbeiteten, ist noch unbekannt. Einer 1992 Studie schätzte, dass die Gesamtzahl mehrere Hundert überstieg, aber andere Schätzungen, einschließlich Shetterlys eigener Intuition, gehen davon aus, dass die Zahl in die Tausende geht.

Gefriertemperatur des Wassers in Fahrenheit

Als Kind kannte Shetterly diese brillanten Mathematiker als ihre Pfadfinderinnen, Sonntagsschullehrer, Nachbarn und als Eltern von Mitschülern. Auch ihr Vater arbeitete in Langley, begann 1964 als Ingenieurpraktikant und wurde ein angesehener Klimawissenschaftler. Sie waren einfach Teil einer lebendigen Gemeinschaft von Menschen, und jeder hatte seinen Job, sagt sie. Und das waren ihre Jobs. Arbeiten bei NASA Langley.

Umgeben von den Westcomputern und anderen Akademikern dauerte es Jahrzehnte, bis Shetterly das Ausmaß der Frauenarbeit erkannte. Erst als mein Mann, der nicht aus Hampton stammte, meinem Vater zuhörte, wie er über einige dieser Frauen und die Dinge sprach, die sie getan haben, wurde mir klar, sagt sie. Das ist nicht unbedingt die Regel

Der Funke der Neugierde entzündete sich und Shetterly begann, diese Frauen zu recherchieren. Im Gegensatz zu den männlichen Ingenieuren wurden nur wenige dieser Frauen in wissenschaftlichen Publikationen oder für ihre Mitarbeit an verschiedenen Projekten gewürdigt. Noch problematischer war, dass die Karrieren der Westcomputer oft flüchtiger waren als die der Weißen. Die sozialen Gepflogenheiten der Ära diktierten, dass sich diese Frauen nach der Heirat oder den Kindern zurückziehen würden, um Vollzeit-Hausfrauen zu werden, erklärt Shetterly. Viele blieben nur wenige Jahre in Langley.

Aber je mehr Shetterly grub, desto mehr Computer entdeckte sie. Meine Nachforschungen wurden eher zu einer Obsession, schreibt sie in dem Buch. Ich würde jeden Weg gehen, wenn es bedeutete, eine Spur von einem der Computer an seinem Ende zu finden.

Sie durchforstete Telefonverzeichnisse, lokale Zeitungen, Mitarbeiter-Newsletter und die NASA-Archive, um ihre wachsende Namensliste zu ergänzen. Sie verfolgte auch vereinzelte Memos, Nachrufe, Hochzeitsankündigungen und mehr, um einen Hinweis auf den Reichtum des Lebens dieser Frauen zu erhalten. Es war eine Menge, die Punkte zu verbinden, sagt sie.

Ich bekomme ständig E-Mails von Leuten, deren Großmütter oder Mütter dort gearbeitet haben, sagt sie. Gerade heute bekam ich eine E-Mail von einer Frau, die fragte, ob ich noch nach Computern suche. [Sie] hatte von Juli 1951 bis August 1957 in Langley gearbeitet.

Langley war nicht nur ein Labor für Wissenschaft und Technik; In vielerlei Hinsicht war es ein Labor für Rassenbeziehungen, ein Labor für Geschlechterbeziehungen, sagt Shetterly. Die Forscher kamen aus ganz Amerika. Viele kamen aus Teilen des Landes, die mit der entstehenden Bürgerrechtsbewegung sympathisierten, sagt Shetterly, und unterstützten die progressiven Ideale erweiterter Freiheiten für schwarze Bürger und Frauen.

Vorschau-Miniaturansicht für Video

Versteckte Figuren: Der amerikanische Traum und die unerzählte Geschichte der schwarzen Mathematikerinnen, die zum Sieg im Weltraumrennen beigetragen haben

Die phänomenale wahre Geschichte der schwarzen Mathematikerinnen bei der NASA, deren Berechnungen dazu beigetragen haben, einige der größten Errungenschaften Amerikas im Weltraum voranzutreiben.

Kaufen

Aber das Leben in Langley bestand nicht nur aus geschmierten Zahnrädern. Die Frauen hatten nicht nur selten die gleichen Chancen und Titel wie ihre männlichen Kollegen, sondern die West Computers lebten auch mit der ständigen Erinnerung daran, dass sie Bürger zweiter Klasse waren. In dem Buch hebt Shetterly einen besonderen Vorfall hervor, bei dem es um ein beleidigendes Schild im Esszimmer mit der Bezeichnung „Colored Computers“ geht.

Eine besonders dreiste Computer, Miriam Mann, betrachtete die Reaktion auf den Affront als ihre persönliche Rache. Sie nahm das Schild vom Tisch und verstaute es in ihrer Handtasche. Als das Schild zurückkam, entfernte sie es wieder. Das war unglaublicher Mut, sagt Shetterly. Dies war noch eine Zeit, in der Menschen gelyncht wurden, als man aus dem Bus gezogen werden konnte, weil man auf dem falschen Sitz saß. [Es gab] sehr, sehr hohe Einsätze.

Paul Revere und die Mitternachtsreiter

Aber schließlich gewann Mann. Das Schild ist verschwunden.

Die Frauen kämpften viele weitere dieser scheinbar kleinen Kämpfe, gegen getrennte Toiletten und eingeschränkten Zugang zu Besprechungen. Es waren diese kleinen Schlachten und täglichen Details, die Shetterly in ihrem Buch festhalten wollte. Und außerhalb des Arbeitsplatzes sahen sie sich mit vielen weiteren Problemen konfrontiert, darunter getrennte Busse und baufällige Schulen. Viele hatten Mühe, in Hampton eine Wohnung zu finden. Die weißen Computer konnten in der Anne Wythe Hall leben, einem Wohnheim, das den Wohnungsmangel linderte, aber die schwarzen Computer wurden sich selbst überlassen.

Geschichte ist die Summe dessen, was wir alle täglich tun, sagt Shetterly. Wir stellen uns die Geschichte der Hauptstadt H als diese riesigen Figuren vor – George Washington, Alexander Hamilton und Martin Luther King. Trotzdem, erklärt sie, geht man nachts ins Bett, wacht am nächsten Morgen auf und dann ist das Gestern Geschichte. Diese kleinen Aktionen sind in gewisser Weise wichtiger oder sicherlich genauso wichtig wie die einzelnen Aktionen dieser überragenden Figuren.

Das Buch und der Film markieren nicht das Ende von Shetterlys Arbeit. Sie sammelt diese Namen weiter, in der Hoffnung, die Liste schließlich online verfügbar zu machen. Sie hofft, die vielen Namen, die über die Jahre ausgesiebt wurden, zu finden und ihr jeweiliges Lebenswerk zu dokumentieren.

Die wenigen Westcomputer, deren Namen man sich merken konnte, sind zu fast mythischen Figuren geworden – ein Nebeneffekt der wenigen afroamerikanischen Namen, die in der Mainstream-Geschichte gefeiert wurden, argumentiert Shetterly. Sie hofft, dass ihre Arbeit diesen Frauen Tribut zollt, indem sie Details ihres Lebenswerks ans Licht bringt. Nicht nur die Mythologie, sondern die tatsächlichen Fakten, sagt sie. Denn die Fakten sind wirklich spektakulär.





^