Amerikanische Geschichte

Was geschah, als ein Southern Airways-Flug 242 im Vorgarten von Sadie Burkhalter abstürzte | Geschichte

Der Duft von Kerosin und verbrannten Haaren waren noch Jahre später starke Sinnesreize, die Sadie Burkhalter Hurst in die Zeit zurückversetzten, als Feuer und Tod in ihre ruhige Welt eindrangen. Die meiste Zeit, sagte sie 40 Jahre später, erinnert man sich nicht daran, bis Dinge diese Erinnerungen auslösen. Und so viele Dinge werden die Erinnerungen zurückbringen. Brennendes Haar wird mir nur schlecht im Magen. Die Emotionen kommen zurück. Du willst sie nicht, du verlangst nicht nach ihnen, aber du kannst sie nicht aufhalten. Bis heute kann ich die Gerüche riechen und die Geräusche hören. Und ich kann diese Leute sehen.

Am Montag, dem 4. April 1977, war Sadie eine junge Mutter von drei Jungen, die in der kleinen Gemeinde New Hope, Georgia, lebte. An diesem schönen Frühlingsnachmittag stand sie in ihrem Wohnzimmer und wurde Zeugin einer Szene, die fast aus einem Horrorfilm stammte. Ein Mann rannte über ihren Vorgarten auf sie zu und wedelte hektisch mit den Armen, seine Kleidung glühte. Hinter ihm schlängelten sich heruntergefallene elektrische Drähte um verkohlte Leichen. Ein traumatisierter junger Mann mit roten Haaren und schwer verbrannten Händen hatte sich in den gelben Cadillac geflüchtet, der in Sadies Einfahrt geparkt war. Ein anderer Mann, der in Flammen stand, rannte blindlings auf den Bach hinter ihrem Haus zu. Dazwischen blieb nur noch eine blau schimmernde Linie auf einem Metallfragment, die den zerfetzten Rumpf einer DC-9-31-Passagiermaschine der Southern Airways identifizierte, die gerade in den ruhigen Vorgarten der Burkhalters gestürzt war.

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Southern Storm: Die Tragödie von Flug 242

Die fesselnde wahre Geschichte eines verheerenden Flugzeugabsturzes, die Untersuchung seiner Ursachen und der Wettlauf, ähnliche Katastrophen in Zukunft zu verhindern.

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Jede Fluggesellschaft wählt ihre Lackierungen mit Sorgfalt und Stolz aus. Das auffälligste Merkmal der offiziellen Bemalung der Southern Airways-Flotte war 1977 das kobaltblaue Band mit dem Firmennamen, das sich vom Nasenkegel bis zum Heck erstreckte.



An diesem Apriltag um 15:54 Uhr startete eine Southern Airways DC-9-31 mit 81 Passagieren und vier Besatzungsmitgliedern bei bewölktem Himmel und starkem Regen vom Huntsville International Airport in der Nähe von Huntsville, Alabama, auf dem Weg nach Atlanta. Irgendwann nach 16 Uhr, als es über Rom, Georgia, flog, geriet das Flugzeug in eine massive Gewitterzelle, die Teil einer größeren Böenlinie war – einer Kette von Stürmen, die ein wildes und gefährliches Gebräu aus Regen, Hagel und Blitz zusammenbrauen können.

Weit unten im Osten, in New Hope, war das Wetter idyllisch. Es war ein absolut schöner Tag, erinnerte sich Sadie, die mit ihrer Familie in einem Backstein-Ranchhaus lebte, das von der Georgia State Route 92 Spur (jetzt Georgia State Route 381, bekannt als Dallas-Acworth Highway für die beiden Städte, die sie verbindet) zurückversetzt wurde. Es war blauer Himmel, weiße Wolken, eine leichte Brise, die Sonne schien – einfach wunderschön.

Das warme Frühlingswetter hatte alle drei Burkhalter-Jungs nach draußen gelockt. Stanley (14) und Steve (12) fuhren zusammen mit Tony Clayton, dem Sohn des freiwilligen Feuerwehrchefs von New Hope, John Clayton, der in der Nähe wohnte, mit ihren Fahrrädern die Auffahrt auf und ab. Eddie, zweieinhalb Jahre alt, fuhr mit seinem Dreirad herum und versuchte, mit den älteren Jungen mitzuhalten.



Sadie hatte gerade einen Topf Chili zum Abendessen aufgesetzt, als das Telefon klingelte. Es war Emory, der in Atlanta für eine Firma arbeitete, die Versandkosten für Speditionen festlegte. Wenn er bei der Arbeit war, hielt er sein Büroradio auf einen Sender in Huntsville eingestellt, damit er Nachrichten über drohendes Wetter aus dem Westen auf dem Weg nach Paulding County erhalten konnte. Als das Wetter Huntsville erreichte, würden wir [die Nachrichten] hier bekommen, bevor sie die Radiosender in Atlanta erreichten, erklärte Sadie. Er sagte: ‚Schatz, wir haben schlechtes Wetter. Du musst die Kinder reinholen.“ Also legte ich sofort auf. Ich ging die Veranda hinunter und rief alle Kinder an. Ich sagte: ‚Jungs, ihr müsst reinkommen.‘

Steve konnte am Ton ihrer Stimme erkennen, dass sie es ernst meinte. Sie sagte, wir müssten ins Haus kommen, dass es schlechtes Wetter geben würde, dass wir uns darauf vorbereiten müssten. Keines der Kinder protestierte, sagte er, und Tony ging sofort wieder nach Hause.

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Frühling ist Tornado-Saison im Süden. Die Burkhalters hatten eine geordnete Vorbereitungsroutine, wenn aus dem Nichts Twister auftauchten und ihnen alles in den Weg rissen, und sie hatten in ihrem großen Keller einen bequemen und sicheren Rückzugsort. Die Jungs wollten ihrer Mutter helfen, sich auf alles vorzubereiten, was auf dem Weg war, sei es ein Wirbelsturm oder ein Gewitter mit Blitz. Ich habe sofort das Radio geholt, sagte Steve, und Mutter und Stanley besorgten die Batterien dafür – nur um sich auf das vorzubereiten, was passieren würde. Sadie war aufmerksam, aber ruhig, als sie neben dem großen Panoramafenster im Wohnzimmer vor dem Haus saß. Während die Jungen sich um das Funkgerät kümmerten, suchte sie den Himmel nach schwarzen Wolken ab, die das Herannahen eines schweren Sturms signalisieren würden. Aber wir haben nichts davon gesehen, sagte sie. Es war einfach noch nicht da.

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Dies waren die letzten normalen Momente an einem Tag, der ihr Leben verändern, Spuren in einer ganzen Gemeinschaft hinterlassen und Schockwellen über den Staat hinaus senden würde. Die erste Warnung vor einer Katastrophe kam in Form von etwas, was Sadie später als einen gewaltigen Lärm bezeichnete, ein Gebrüll, das von irgendwo in der Nähe ausging. Was könnte es anderes sein, dachte sie, als ein Wirbel, der auf sie zukam? Unsere Augen wurden riesig, sagte sie, und wir sahen uns nur an und starrten. Wir wussten nicht, was wir tun sollten, und rannten sofort in den Keller. Die Treppe war nur ein paar Meter entfernt, und wir rannten hinunter.

Sadie trug Eddie, die schwer in ihren Armen lag und eilte die Stufen hinunter, als sie von einem heftigen Ruck nach vorne geschleudert wurde, der die hölzernen Tragegurte unter ihr wegspringen ließ. Der Aufprall warf mich die Treppe hinunter und meine Füße trafen einfach auf den Zement.

Ein Tornado kündigt seine Ankunft meistens mit einem Grollen an, das oft mit dem Lärm eines Güterzuges verglichen wird. Aber das war eher eine Explosion, erinnerte sich Steve. Als das Flugzeug im Vorgarten aufschlug, war es ein starker und lauter Aufprall. Es hat uns buchstäblich die restlichen Stufen umgeworfen. Ich wusste also, dass es wirklich kein Tornado war, aber ich wusste einfach nicht, was es war.

Beunruhigt und entschlossen, ihre Kinder zu beschützen, übergab Sadie Eddie an Steve und sagte den Jungen, sie sollten in eine Ecke des Kellers gehen, wo die Familie bei schlechtem Wetter Schutz suchte. Sie taten genau das, was ich für sie geplant hatte. Als sie wieder nach oben ging, um die Kellertür zu schließen, um herumfliegende Trümmer auszuschließen, erblickte sie etwas Unheimliches und Beängstigendes: flackernde orangerote Flammen, die sich in der gläsernen Sturmtür spiegelten, die auf die vordere Veranda führte.

Von seinem Aussichtspunkt im Keller aus sah Steve dieselben Flammen durch die Fenster oben am Garagentor. Ich kann mich erinnern, ein helles orangefarbenes Licht um die Fenster herum gesehen und laute Geräusche gehört zu haben, anscheinend von der Stelle, an der das Flugzeug gerade auf dem Boden aufgeschlagen war.

Obwohl die Sturmtür geschlossen war, stellte Sadie fest, dass sie in ihrer Eile, um in den Keller zu gelangen, die Haustür offen gelassen hatte. Sie wagte sich ins Wohnzimmer, um nachzuforschen. Als sie durch die Sturmtür hinausschaute, stellte sie erstaunt fest, dass sich ihr Vorgarten in einen Vorraum der Hölle verwandelt hatte. Hohe Kiefern brannten und knisterten wie Fackeln. Eine schädliche schwarze Rauchwolke stieg in alle Richtungen auf und machte es schwer, über ihre Grundstücksgrenze hinaus zu sehen. Der Rauch war so dick, dass ich die Nachbarn nicht sehen konnte. Ich konnte Miss Bells Haus nicht sehen. Ich konnte das Haus der Claytons nicht sehen, und ich konnte das Haus der Pooles nicht sehen. Und ich dachte, sie wären alle tot.

Sie hatte nur Sekunden, um das Unglück zu verstehen. Ich sah eine riesige Menge Rauch und Flammen, aber sie bemerkte noch etwas anderes: ein metallisch blaues Band. Ich wusste immer noch nicht was es war. Ich sah gerade diese dünne blaue Linie und mein Verstand registrierte, dass es ein Flugzeug war. Und kein kleines Privatflugzeug, sondern ein Jetliner. Es war ein wirklich großes Flugzeug, sagte sie. Und ich dachte: ‚Das können wir hier nicht bewältigen. Wir haben einfach nicht genug Hilfe. Es gibt nicht genug Feuerwehren, nicht genug Krankenwagen. Was machen wir jetzt?'

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Das erste Geräusch, das die Burkhalters gehört hatten, war die DC-9, die einen Drittel einer Meile südlich ihres Hauses auf der Georgia State Route 92 Spur einschlug. Das Flugzeug kam holprig und sauste die zweispurige Autobahn entlang, schnitt Bäume und Strommasten auf dem Weg ab und pflügte in geparkte Autos. Sieben Mitglieder einer Familie wurden getötet, als das Flugzeug ihren Toyota Kompaktwagen traf, der vor Newman’s Grocery geparkt war; Das Flugzeug zerstörte auch die Zapfsäulen des Ladens, bevor es von der Autobahn abbrach und auf den Vorgarten der Burkhalters radelte, wo es in fünf Abschnitte zerbrach. Eine der Stadtbewohner, die bei dem Absturz am Boden getötet wurden, war eine ältere Nachbarin von Sadie, Berlie Mae Bell Craton, 71, die starb, als ein Reifen der DC-9 durch die Luft flog und sie am Kopf traf, als sie in ihr stand Vorgarten.

Das Heck war beim Aufprall aufgeplatzt und hatte Passagiere, Gepäck und Sitze über den Boden verstreut. Der Bugkegel hatte sich vom Rest des Flugzeugs getrennt und war im Seitenhof der Burkhalters in einen fünf Fuß großen Graben gepflügt und kopfüber gelandet. Der Kapitän der DC-9, William Wade McKenzie, war beim Aufprall getötet worden; der Erste Offizier, Lyman W. Keele Jr., der das Flugzeug geflogen hatte, starb, als er zum Kennestone Regional Medical Center in Marietta, Georgia, geflogen wurde.

Ein Arbeiter durchsucht die Trümmer

Ein Arbeiter durchsucht die Trümmer einer DC-9 von Southern Airways, die am 4. April 1977 auf einer Autobahn in New Hope, Georgia, abstürzte und 63 Menschen an Bord und neun am Boden tötete.(Bud Skinner / Atlanta Journal-Constitution via AP)

Unter den Überlebenden war Cathy Cooper, eine der beiden Flugbegleiterinnen. Bei der Bruchlandung hatte sie kurzzeitig das Bewusstsein verloren; sie war seitwärts geschleudert und heftig geschüttelt worden, bevor ihr Teil des Flugzeugs schließlich kopfüber zum Liegen kam. Sie befreite sich, indem sie ihren Sicherheitsgurt löste und sich auf die Decke des Flugzeugs fallen ließ. Eine nahe Tür war verklemmt, also kroch sie im Halbdunkel an zischenden und knallenden elektrischen Geräten vorbei, bis sie ein Loch über sich sah. Sie versuchte zweimal, herauszuklettern und fiel beide Male zurück, bevor sie es zum dritten Mal schaffte.

Als Cooper ins helle Tageslicht trat, war die 360-Grad-Ansicht, die sich vor ihr öffnete, surreal und schockierend. Als ich oben im Flugzeug ankam und hinausschaute, war ich fassungslos. Es gibt kein anderes Wort, um den Anblick der brennenden Teile des Flugzeugs, der brennenden Bäume und der in alle Richtungen rennenden Passagiere zu beschreiben. Es war ein Albtraumszenario. Sie war auch überrascht, dass sie lebendig und unverletzt war. Ihr erster Gedanke war, aus dem Flugzeug wegzukommen, von dem sie befürchtete, es würde explodieren. Sie sprang zwei Meter zu Boden und rannte aus den brennenden Trümmern.

Doch sie wusste, dass sie alles in ihrer Macht Stehende tun musste, um den verletzten Passagieren zu helfen. Der beste Weg, dies zu tun, war, zu einem Telefon zu gehen und Hilfe zu rufen. Dein Verstand konzentriert sich auf einige triviale Dinge. Das Telefon war zu diesem Zeitpunkt ein wirklich großes Thema. Ich war nur fest entschlossen, ein Telefon zu finden, und bin deshalb zu [Burkhalters] Haus gegangen. Anscheinend waren auch die anderen Passagiere dort hochgefahren. Ich weiß nicht warum. Vielleicht haben sie auch nach einem Telefon gesucht.

Von ihrem Aussichtspunkt hinter ihrer Haustür aus versuchte Sadie Burkhalter zu verstehen, was sie erlebte. Die Szene erinnerte sie an historische Wochenschauen, die sie gesehen hatte: Als ich aus der Tür schaute und sah, wie alle Leute auf mich zukamen, erinnerte ich mich, dass es genau wie das Stück vom Hindenburg-Absturz war, das Wrack des deutschen Passagierluftschiffs, das Mai 1937 bei dem Versuch, an einer Marineflugstation in New Jersey anzudocken, Feuer gefangen. Im Hintergrund konnte man die Hindenburg fallen sehen, das Feuer, die Flammen und die Leute, die auf einen rannten. Das habe ich an diesem Nachmittag gesehen.

Weder die Geschichte noch ihre eigenen Lebenserfahrungen hatten Sadie auf die Rolle vorbereitet, die der Zufall für sie gewählt hatte: die erste Person zu sein, der mehr als ein Dutzend traumatisierter und schwer verbrannter Passagiere begegneten, die vor den brennenden Trümmern des schlimmsten Flugzeugabsturzes in der Geschichte von Georgia. Das Feuer, das die Überreste des Flugzeugs verzehrt, würde sich als ebenso tödlich erweisen wie die Wucht des Aufpralls. Ich sah zu meiner Rechten einen jungen Mann, der völlig in Flammen stand, und er fiel und rollte, sagte Sadie. Und ich dachte, es wird ihm gut gehen, er wird sich ausstellen. Und auf der linken Seite war ein anderer Mann, der völlig in Flammen stand, aber er rannte immer noch [in Richtung des Baches] und er winkte mit den Armen, und ich hatte nicht viel Hoffnung, dass er sich selbst auslöschen würde. Mehrere weitere verbrannte Passagiere hatten den Bach hinter dem Haus gesehen und sich in das seichte, schlammige Wasser geworfen.

Die Luft war dick von den heißen, aufwallenden Dämpfen, die beim Verbrennen von Plastik und Kerosin erzeugt wurden. Barfuß traten verwirrte Passagiere aus der Rauchwolke und stolperten auf das Haus der Burkhalters zu. In zerlumpte, vom Feuer versengte Kleidungsreste gehüllt, glichen sie Schlafwandlern. Fast alle litten an einem Schock oder einer Rauchvergiftung; Tests ergaben später, dass viele einen hohen Kohlenmonoxidspiegel im Blut hatten, der Verwirrung und Benommenheit verursachte. Währenddessen konnten die drei Jungen im Keller nur verwirrende Einblicke von dem sehen, was draußen vor sich ging. Es waren vielleicht zwei Minuten [nach dem Absturz], als ich aus dem Fenster schaute, sagte Steve. Ich sah Leute, die um die Fenster und das Garagentor kamen. Ich kann mich erinnern, diese Leute gesehen zu haben, die ihre Hände an die Fenster hielten, hineinschauten und nach Hilfe suchten.

Als sie näher kamen, bemerkte Sadie, dass die Passagiere sie riefen. Die Leute sagten: ‚Hilf mir, hilf mir bitte.‘ Aber sie schrien nicht, sie schrien nicht, sie waren still, weil der Rauch, den sie eingeatmet hatten, ihre Stimmen heiser machte. Manche konnten kaum sprechen. Später, sagte sie, fragte mich ein Polizist, ob ich abschätzen könne, wie viele Leute ich gesehen habe. Und ich sagte, ich dachte an 10 oder 12, aber alles ging so schnell, dass es nur noch verschwommen war. Sie kamen einfach weiter.

Beunruhigt, aber entschlossen, alles zu tun, um zu helfen, öffnete Sadie die Sturmtür und führte einen Strom benommener und desorientierter Männer und Frauen herbei. Ihre Haare waren versengt oder ganz weggebrannt, ihre Gesichter und Hände geschwärzt. In der Hoffnung, die einfachste Erste Hilfe leisten zu können – Wasser – rannte sie in die Küche und drehte den Wasserhahn im Spülbecken auf. Sie war bestürzt, als sie sah, dass nichts herauskam. Damals wusste sie es nicht, aber der Absturz hatte das Wasser abgeschnitten und den Strom zu ihrem Haus und den meisten Häusern ihrer Nachbarn unterbrochen.

Verzweifelt, etwas zu tun, war ihr nächster Impuls, um Hilfe zu bitten. Ich rannte zum Telefon, um jemanden wissen zu lassen, was los war, aber es gab keinen Telefondienst. Dann rannte ich ins Badezimmer, um Wasser zu holen, um einem schwer verbrannten Mann zu helfen. Ich weiß nicht, warum ich das getan habe. Ich glaube, ich wollte ihn unter die Dusche stellen. Sie griff nach dem Knopf und drehte ihn, aber es kam kein Wasser aus dem Duschkopf. In dieser Minute, sagte sie, wurde mir klar, dass wir nichts hatten, um ihm zu helfen.

Der Rauch des Flugzeugabsturzes hatte das Haus umhüllt und verschlang ihren Hinterhof, wo sie durch die hintere Fliegengittertür Flammenzungen in der Luft sehen konnte. Auf Schritt und Tritt frustriert, stellte sie nun plötzlich fest, dass sie keine Ahnung hatte, wo ihre Kinder waren und ob sie in Sicherheit waren. Ich bin in den Keller gerannt, um sie herauszuholen, sagte sie.

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Alle drei Jungen jedoch hatten den Keller bereits verlassen und waren ins Wohnzimmer gewandert. Ich wusste, dass etwas nicht stimmte, sagte Steve. Und ich wollte nicht unten im Keller bleiben. Die Neugier überwältigte mich, und ich wollte sichergehen, dass es meiner Mutter gut ging. Als ich oben an der Treppe ankam, stand ein großer Mann. Er war schwer verbrannt. Und er sah mir direkt in die Augen und sagte: ‚Hilf mir‘. Seine Stimme war [fast] weg, aber ich konnte verstehen, was er sagte. Aber an diesem Punkt war ich buchstäblich wie versteinert.

Sadie fand ihre Söhne, die sich unter die benommenen Überlebenden im Wohnzimmer mischten, aber sie hatte keine Ahnung, dass sie bereits beim Anblick anderer, die um Hilfe an den Kellerfenstern erschienen waren, zutiefst erschrocken waren. Sie hatten auch gesehen, wie der Mann auf den in Flammen stehenden Bach zugelaufen war. Ich hörte das Baby [Eddie] sagen: ‚Monster, Mama, Monster‘, sagte sie. Sie merkte, sagte sie, dass sie schon zu viel gesehen hatten.

Nun versammelte Sadie ihre verängstigten Jungs und trieb sie in die Küche, wo sie erneut von Unfallopfern umzingelt wurde. Sie baten mich, ihnen zu helfen. Und ich sagte: ‚Du verstehst nicht, ich habe nichts, womit ich dir helfen kann.‘

Inzwischen hatte sich der Vorgarten der Burkhalters in ein Inferno verwandelt. Die Feuerwehr musste die Flammen löschen, bevor die Rettungssanitäter anfangen konnten, zwischen dem glühenden Metall, den schwelenden Sitzen und den Leichen, die überall lagen – einige von ihnen bis zur Unkenntlichkeit verbrannt, andere in elektrischen Leitungen verheddert – nach weiteren Verletzten zu suchen.

Sogar in ihrem Haus konnte Sadie die starke Hitze spüren, die von der Absturzstelle ausging. Sie war überzeugt, dass das Haus selbst in Gefahr war, Feuer zu fangen – Bei dieser Art von Explosion und diesem Feuer könnte dieses Haus aufblitzen. Es konnte sehr schnell Feuer fangen – und sie war sich bewusst, dass die Menschen in ihrem Haus so schnell wie möglich in ein Krankenhaus gebracht werden mussten. Sadie entschied, dass es zwecklos war, auf Hilfe zu warten, und dass alle im Haus aussteigen mussten. Sie würde den Weg durch die Hintertür führen, über den Bach und bergauf in Sicherheit. Sie verstanden nicht, wie nah wir am Flugzeug waren. Sie wussten nicht, dass diese Explosionen andauerten. Sie waren so geschockt, dass sie es einfach nicht wussten. Ich schätze, sie fühlten sich sicher und brauchten jemanden, der ihnen half. Aber ich wusste, dass wir da raus mussten.'

Auszug aus Southern Storm: Die Tragödie von Flug 242 von Samme Chittum, herausgegeben von Smithsonian Books.





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