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Was macht einen Planeten aus? | Wissenschaft

Wie fast jeder im Sonnensystem inzwischen weiß, haben sich Mitglieder der Internationalen Astronomischen Union, die sich im August in Prag, Tschechien, traf, eine neue Definition von Planeten ausgedacht, die Pluto im Regen stehen lässt.

Das Problem war, dass der Begriff „Planet“ keine feste Definition hatte, genauso wie „Kontinent“ in der Geologie ein etwas willkürlicher Begriff bleibt. (Europa und Asien bilden eine ununterbrochene Landmasse, aber sie sind getrennte Kontinente.) Größe allein verleiht noch keine Planetlichkeit. Die Monde von Jupiter und Saturn sind breiter als Merkur und Pluto ist kleiner als der Erdmond. Jahrelang versuchten Astronomen, einen Planeten anhand seiner Form, seiner Umlaufbahn um einen Stern und seines Einflusses auf andere Körper zu definieren. Aber sie konnten sich nicht einigen.

Im Jahr 2000 degradierte eine Ausstellung im American Museum of Natural History in New York City Pluto lediglich zum größten Objekt im Kuipergürtel, einem riesigen Schwarm eisiger Körper jenseits von Neptun. Der daraus resultierende Aufruhr über die Degradierung machte deutlich, dass die Erdlinge unsere vertraute Familie mit neun Planeten liebten. Einige Astronomen stellten fest, dass die Kontroverse wirklich in Gang kommen würde, wenn empfindlichere Teleskope beginnen würden, Objekte zu entdecken, die größer als Pluto sind. Wie würden wir sie nennen?





Genau dieses Dilemma ergab sich Ende letzten Jahres, als ein Team um Michael Brown vom California Institute of Technology in Pasadena ein Objekt namens 2003 UB313 im Kuipergürtel untersuchte, das informell als Xena bekannt war. Die Analyse ergab, dass Xena – mehr als doppelt so weit von der Sonne entfernt wie Pluto – einen Durchmesser von etwa 2.500 Meilen hat, verglichen mit Plutos 1.430 Meilen. Und Sonnensystemexperten sagen voraus, dass Umfragen Xenas noch größere Geschwister in entfernten Umlaufbahnen aufdecken werden. 'Es ist absurd, dass Dutzende von Pluto-großen Objekten alle Planeten sein sollten', sagte der Planetenjäger Geoff Marcy von der University of California in Berkeley. 'Es degradiert sie alle durch bloße Zahlen.'

Viele Astronomen argumentierten, dass ein Planet über eine ausreichende Schwerkraft verfügen sollte, um die Trümmer in seiner Umlaufbahn aufzuheben oder zu vertreiben und seinen eigenen Weg um seinen Stern zu ebnen. Die acht Hauptplaneten haben dies weitgehend getan, aber nicht Pluto oder Xena. Das war letztlich der Schlüsselfaktor in Prag. 'Es ist wissenschaftlich das Richtige', sagte Brown nach der Abstimmung und verzichtete elegant auf das Recht, Xena - die Entdeckung seines Teams - den zehnten Planeten zu nennen.



Dennoch halten einige Forscher die Orbit-Clearing-Regel für zu unscharf. (Zum Beispiel hat Neptun seine Umlaufbahn nicht von großen Körpern befreit – einschließlich Pluto, der Neptuns Weg kreuzt.) „Das ist eine schlampige Definition“, sagt Alan Stern vom Southwest Research Institute in Boulder, Colorado, Direktor der NASA-Mission New Horizons NASA . „Das ist schlechte Wissenschaft. Es ist noch nicht vorbei.' Er und andere wollen für eine neue Definition kämpfen; zu diesem Zweck organisieren sie für diesen Winter eine Konferenz.

Pluto wird immer etwas Besonderes sein. Wir werden es aus nächster Nähe sehen, wenn die im Januar gestartete Raumsonde New Horizons 2015 daran vorbeifliegt. Aber Pluto ist mit ziemlicher Sicherheit einer von Dutzenden oder sogar Hunderten von beeindruckend großen Eiskörpern im Kuipergürtel. Also, wie Xena und Ceres, der größte Asteroid in einem Band zwischen Mars und Jupiter, wird er jetzt als 'Zwergplanet' klassifiziert. Es ist vielleicht eine grausame Logik, aber es macht Sinn.

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