Sechs Seismologen und ein Beamter, die wegen Totschlags angeklagt sind, weil sie ein Erdbeben im Jahr 2009 nicht vorhergesagt haben, bei dem 308 Menschen in der Apenninenstadt L’Aquila in Italien ums Leben kamen, werden sechs Jahre im Gefängnis sitzen. Die Ladung ist auch deshalb bemerkenswert, weil sie davon ausgeht, dass Wissenschaftler jetzt nicht nur unter die Erdoberfläche, sondern auch in die Zukunft sehen können. Noch außergewöhnlicher ist jedoch, dass die Staatsanwälte ihren Fall auf eine wissenschaftliche Erkenntnis stützten, die vor nicht allzu langer Zeit Gegenstand öffentlicher Lächerlichkeit war.

Aus dieser Geschichte

[×] SCHLIESSEN

Alfred Wegeners Buch von 1915; er war sich sicher, dass seine Ideen Visionen der Erdgeschichte vereinen würden.(Alfred-Wegener-Institut, Deutschland)





Alfred Wegener, in Grönland, c. 1930, wurde wegen der Wanderpolpest verspottet.(Alfred-Wegener-Institut, Deutschland)

Fotogallerie



[ Anmerkung der Redaktion : Die Geschichte wurde am 22. Oktober 2012 aktualisiert, um die Entscheidung widerzuspiegeln.]

In diesem Frühjahr vor einem Jahrhundert schlug ein wenig bekannter deutscher Meteorologe namens Alfred Wegener vor, dass die Kontinente einst zu einem einzigen Superkontinent zusammengeballt waren und dann allmählich auseinanderdrifteten. Er hatte natürlich recht. Kontinentaldrift und die neuere Wissenschaft der Plattentektonik sind heute das Fundament der modernen Geologie und helfen dabei, wichtige Fragen zu beantworten, wie etwa, wo wertvolle Öl- und Mineralvorkommen zu finden sind und wie man San Francisco aufrecht erhält. Aber zu Wegeners Tagen stand das geologische Denken fest auf einer festen Erde, auf der Kontinente und Ozeane dauerhafte Merkmale waren.

Wir stellen uns gerne vor, dass Wissen Tatsachen sachliche Tatsachen vorantreibt, um präzise und unwiderlegbare Wahrheiten zu enthüllen. Aber es gibt kaum ein besseres Beispiel dafür, wie chaotisch und emotional Wissenschaft sein kann, als Wegeners Entdeckung der gewaltigen, turbulenten Kräfte, die sich in der Erdkruste bewegen. Wie so oft, wenn es mit schwierigen neuen Ideen konfrontiert wird, schloss sich das Establishment seinen Reihen an und riss Löcher in seine Theorien, verspottete seine Beweise und verleumdete seinen Charakter. Es hätte das Ende eines geringeren Mannes sein können, aber wie bei den bösartigen Kämpfen um Themen, die von der darwinistischen Evolution bis zum Klimawandel reichen, wirkte sich der Konflikt letztendlich zum Vorteil der wissenschaftlichen Wahrheit aus.



Die Idee, die die alte Orthodoxie zerschmetterte, begann an Weihnachten 1910, als Wegener (das W wird wie ein V ausgesprochen) durch den neuen Atlas eines Freundes blätterte. Anderen vor ihm war aufgefallen, dass die Atlantikküste Brasiliens aussah, als hätte sie sich einmal an Westafrika angelehnt, wie ein Paar, das im Bett löffelt. Aber niemand hatte viel daraus gemacht, und Wegener war kaum die logische Wahl, um zu zeigen, was ihnen gefehlt hatte. Er war Dozent an der Universität Marburg, nicht nur unbefristet, sondern ehrenamtlich, und seine Spezialgebiete waren Meteorologie und Astronomie, nicht Geologie.

Aber Wegener war nicht schüchtern, was disziplinäre Grenzen oder vieles mehr anging. Er war Arktisforscher und Ballonfahrer, der Rekorde aufstellte, und als sein wissenschaftlicher Mentor und zukünftiger Schwiegervater ihm riet, bei seinen Theorien vorsichtig zu sein, antwortete Wegener: Warum sollten wir zögern, die alten Ansichten über Bord zu werfen?

Er schnitt Karten der Kontinente aus und streckte sie, um zu zeigen, wie sie ausgesehen haben könnten, bevor die Landschaft zu Bergkämmen zusammenbrach. Dann fügte er sie wie Puzzleteile zu einem Globus zusammen, um den Superkontinent zu bilden, den er Pangäa nannte (die griechischen Wörter für alle und die Erde). Als nächstes sammelte er die Beweise dafür, dass Pflanzen und Tiere auf gegenüberliegenden Seiten der Ozeane oft auffallend ähnlich waren: Es war nicht nur so, dass die Beuteltiere in Australien und Südamerika gleich aussahen; ebenso die Plattwürmer, die sie parasitierten. Schließlich wies er darauf hin, dass geschichtete geologische Formationen oft auf der einen Seite eines Ozeans abfielen und auf der anderen wieder aufgenommen wurden, als ob jemand eine Zeitungsseite entzweigerissen hätte und doch über den Riss hinweglesen könnte.

Wegener nannte seine Idee kontinentale Verdrängung und stellte sie Anfang 1912 in einem Vortrag vor der Frankfurter Geologischen Gesellschaft vor. Im Protokoll des Treffens heißt es, dass es aufgrund der fortgeschrittenen Stunde keine Diskussion gab, ähnlich wie zu Beginn der Darwinschen Evolution. Wegener veröffentlichte seine Idee in einem Artikel im April dieses Jahres ohne große Aufmerksamkeit. Später erholte er sich von Wunden, die er während des Ersten Weltkriegs für Deutschland erlitten hatte, und entwickelte seine Idee in einem Buch weiter. Der Ursprung der Kontinente und Ozeane , erschienen 1915 auf Deutsch. Als es 1922 auf Englisch erschien, explodierte das geistige Feuerwerk.

Die anhaltende antideutsche Stimmung verstärkte zweifellos die Angriffe, aber auch deutsche Geologen häuften sich weiter und verachteten das, was sie Wegeners wahnsinnige Rasereien und andere Symptome der Wanderkrustenkrankheit und der Wanderpolpest nannten. Die Briten machten ihn lächerlich, weil er die Kontinente verzerrt hatte, um sie fit zu machen, und, noch schlimmer, dass er keinen glaubwürdigen Mechanismus beschrieb, der stark genug war, um Kontinente zu bewegen. Bei einem Treffen der Royal Geographical Society dankte ein Zuhörer dem Redner dafür, dass er Wegeners Theorie in Stücke gesprengt hatte – und dankte dann dem abwesenden Professor Wegener, dass er sich für die Explosion angeboten hatte.

Aber es waren die Amerikaner, die gegen die Kontinentalverschiebung am härtesten zu kämpfen hatten. Ein Paläontologe nannte es germanische Pseudowissenschaft und warf Wegener vor, mit den Beweisen gespielt zu haben, um sich in einen Zustand der Autovergiftung zu versetzen. Wegeners Mangel an geologischen Referenzen beunruhigte einen anderen Kritiker, der erklärte, es sei falsch, wenn ein Unbekannter die von ihm behandelten Fakten verallgemeinere. Dann produzierte er seine eigenen ausgeschnittenen Kontinente, um zu zeigen, wie ungeschickt sie zusammenpassen. Es war das Äquivalent der Geologie zu O.J. Simpsons Handschuh.

Der ergreifendste Angriff kam von einem Vater-Sohn-Duo. Wie Wegener hatte der Geologe Thomas C. Chamberlin von der University of Chicago seine Karriere mit einem ikonoklastischen Angriff auf das Denken des Establishments begonnen. Laut der Historikerin Naomi Oreskes definierte er eine ausgesprochen demokratische und amerikanische Art, Wissenschaft zu betreiben. Die Beweise an grandiose Theorien anzupassen, sei der fatale Fehler in der Wissenschaft der Alten Welt, sagte Chamberlin; die Rolle des wahren Wissenschaftlers bestand darin, die Fakten darzulegen und alle Theorien unter gleichen Bedingungen konkurrieren zu lassen. Wie ein Elternteil mit seinen Kindern war es ihm moralisch verboten, seine Zuneigung unangemessen an einem von ihnen zu hängen.

Gibt es eine kostenlose Verbindungsseite?

In den 1920er Jahren war Chamberlin der Dekan der amerikanischen Wissenschaft und seine Kollegen schmeichelten ihm, dass ihn seine Originalität mit Newton und Galileo gleichstellte. Aber er war auch von seiner eigenen Theorie über den Ursprung der Erde vernarrt, die die Ozeane und Kontinente als feste Merkmale behandelte. Diese große Liebesaffäre mit seinem eigenen Werk sei gekennzeichnet, schreibt der Historiker Robert Dott, durch aufwendige, rhetorische Pirouetten mit alten und neuen Beweisen. Chamberlins demokratische Ideale – oder vielleicht eine persönlichere Motivation – erforderten es, Wegeners grandioses Theoretisieren mit den Füßen zu schleifen.

Rollin T. Chamberlin, der auch Geologe an der University of Chicago war, hat die Drecksarbeit seines Vaters gemacht: Die Drifttheorie nimmt sich mit unserem Globus erhebliche Freiheiten, schrieb er. Es ignoriert unangenehme, hässliche Tatsachen und spielt ein Spiel, in dem es wenige restriktive Regeln gibt. Young Chamberlin zitierte auch eine Bemerkung eines ungenannten Geologen, die versehentlich den Kern des Problems offenbarte: Wenn wir Wegeners Hypothese glauben wollen, müssen wir alles vergessen, was in den letzten 70 Jahren gelernt wurde, und von vorne beginnen.

Stattdessen entschieden sich Geologen, Alfred Wegener weitgehend zu vergessen, außer um mitten im Zweiten Weltkrieg eine weitere Flut von Angriffen auf seine Märchentheorie zu starten. Jahrzehnte später warnten ältere Geologen Neuankömmlinge, dass jeder Hinweis auf ein Interesse an der Kontinentalverschiebung ihre Karriere zum Scheitern bringen würde.

Wegener nahm den Angriff zum Anlass, seine Ideen zu verfeinern und berechtigte Kritikpunkte anzusprechen. Als Kritiker sagten, er habe keinen plausiblen Mechanismus für die Drift präsentiert, lieferte er sechs davon (einschließlich eines, der die Idee der Plattentektonik vorwegnahm). Wenn sie auf Fehler hinwiesen – seine Zeitachse für die Kontinentalverschiebung war viel zu kurz – korrigierte er sich in nachfolgenden Ausgaben seines Werkes. Aber er habe nie etwas zurückgenommen, sagt der Historiker Mott Greene, Autor einer kommenden Biografie. Alfred Wegeners Leben und wissenschaftliches Werk . Das war immer seine Antwort: Einfach noch einmal behaupten, noch stärker. Als Wegener 1929 die endgültige Version seiner Theorie veröffentlichte, war er sich sicher, dass sie andere Theorien beiseite fegen und alle sich ansammelnden Beweise zu einer vereinheitlichenden Vision der Erdgeschichte zusammenführen würde. (Aber selbst er wäre erstaunt gewesen über die Vorwürfe gegen die Italiener, weil sie es versäumt hätten, die Kontinentalverschiebung in ein Vorhersagegerät umzuwandeln; dieser Prozess wird voraussichtlich noch Monate andauern.)

Die Wende für seine Theorie kam relativ schnell, Mitte der 1960er Jahre, als ältere Geologen starben und jüngere begannen, Beweise für die Ausbreitung des Meeresbodens und riesige tektonische Platten zu sammeln, die tief in der Erde übereinander schleiften.

Wegener hat es nicht mehr erlebt. Wegen des Versagens eines Untergebenen mussten er und ein Kollege zwei seiner Wetterforscher, die den Winter 1930 tief im grönländischen Packeis verbrachten, lebensrettende Lebensmittel liefern. Die 250-Meilen-Rückreise an die Küste im November verlief verzweifelt. Wegener, 50, sehnte sich danach, mit seiner Frau und seinen drei Töchtern zu Hause zu sein. Er träumte von Urlaubsreisen ohne Bergsteigen oder anderen halbpolaren Abenteuern und von dem Tag, an dem auch die Heldenpflicht endet. Aber ein Zitat in seinen Notizen erinnerte ihn daran, dass niemand etwas Wertvolles erreicht hat, außer unter einer Bedingung: Ich werde es schaffen oder sterben.

Irgendwann verschwanden die beiden Männer im endlosen Schnee. Sucher fanden später Wegeners Leiche und berichteten, dass seine Augen geöffnet waren und sein Gesichtsausdruck ruhig und friedlich war, fast lächelte. Es war, als hätte er seine endgültige Rechtfertigung vorausgesehen.





^