Niagara Falls hat im Laufe der Jahrhunderte viele dramatische Stunts erlebt, seit ein lokaler Hotelbesitzer 1827 ein verurteiltes Schiff mit einer Ladung wilder Tiere über die Fälle schickte. (Nur die Gans überlebte den Sturz.) Aber keine Leistung hat mehr Besucher angezogen als eine wissenschaftliche Umfrage im Jahr 1969. In diesem Jahr schaltete das US Army Corps of Engineers American Falls ab. Die Ingenieure wollten einen Weg finden, die unschönen Felsbrocken zu entfernen, die sich seit 1931 an seinem Fuß angehäuft hatten und die Höhe der Fälle halbiert hatten. Aber die Studie selbst erwies sich als attraktiver als jede Verbesserung, die sie empfehlen konnten. Am ersten Wochenende nach der Entwässerung kamen rund 100.000 Menschen, um dieses Naturwunder ohne Flüssigkeitsschleier zu sehen.

Die Aufführung wird irgendwann in den kommenden Jahren eine Zugabe haben, wenn der Staat New York American Falls erneut entwässert. Der Zweck ist diesmal eher Fußgänger - zwei Brücken zu ersetzen - aber der Prozess wird der gleiche sein. Ingenieure werden einen Damm zwischen dem amerikanischen Ufer des Niagara River und der Ostspitze von Goat Island bauen, um den Wasserfluss – fast 76.000 Gallonen pro Sekunde – über den 11-stöckigen Fall zu stoppen.

Warum ist das Fünfeck so geformt, wie es ist?

Werden dieses Mal Menschenmassen auftauchen? Fotos aus dem Jahr 1969 deuten darauf hin, dass das Grundgestein nichts Besonderes ist. Ohne Wasser sind American Falls nur eine Klippe. Und doch erfüllt das Spektakel eine Fantasie, die älter ist als die amerikanische Nation: die menschliche Beherrschung der Natur. Die Wasserfälle vollständig zu saugen, scheint der ultimative Triumph zu sein – aber tatsächlich wurden die Niagarafälle vor langer Zeit zum Stillstand gebracht.





Die Wasserfälle – American Falls, Horseshoe Falls und die kleinen Bridal Veil Falls – entstanden vor etwa 12.000 Jahren, als Wasser aus dem Eriesee einen Kanal zum Ontariosee schnitzte. Der Name Niagara stammt von Onguiaahra, wie das Gebiet in der Sprache der Irokesen bekannt war, die sich ursprünglich dort niederließen. Nachdem der französische Entdecker Samuel de Champlain 1604 die Wasserfälle beschrieben hatte, verbreitete sich die Nachricht von der großartigen Sehenswürdigkeit in ganz Europa.

Ein Besuch der Niagarafälle war praktisch ein religiöses Erlebnis. Als ich spürte, wie nahe ich meinem Schöpfer stand, schrieb Charles Dickens 1842, war die erste und dauerhafte – sofortige Wirkung – des gewaltigen Schauspiels Frieden. Alexis de Tocqueville beschrieb bei seinem Besuch im Jahr 1831 eine tiefe und erschreckende Dunkelheit, aber er erkannte auch, dass die Wasserfälle nicht so unbesiegbar waren, wie sie schienen. Beeil dich, drängte Tocqueville einen Freund in einem Brief, oder dein Niagara ist für dich verdorben.



Niagarafälle-Postkarte

Eine Postkarte aus dem frühen 20. Jahrhundert zeigt American Falls, wie es vor zwei massiven Felsrutschen aussah.(Öffentliche Bibliothek von New York)

Für viele waren diese Katarakte keine Naturwunder, sondern natürliche Ressourcen. Als Tocqueville zu Besuch war, drangen bereits Fabriken am Wasser vor. Im Jahr 1894 sagte König C. Gillette, der zukünftige Rasiermessermagnat, voraus, dass die Niagarafälle Teil einer Stadt namens Metropolis mit 60 Millionen Einwohnern werden könnten. Einige Jahre später entwarf Nikola Tesla eines der ersten Wasserkraftwerke in der Nähe der Wasserfälle. Er sah darin einen Höhepunkt der Menschheitsgeschichte: Es bedeutet die Unterwerfung der Naturgewalten in den Dienst des Menschen.

Die heutigen Niagarafälle sind das Ergebnis von Ausbeutung und Erhaltung. Die Free Niagara Movement setzte sich in den 1880er Jahren erfolgreich dafür ein, einen Park um das Gelände herum zu schaffen, aber die Veränderungen gingen weiter. Im Jahr 1950 beschlossen die Vereinigten Staaten und Kanada, während der Hauptverkehrszeiten 50 Prozent des Wassers von den Niagarafällen durch Unterwassertunnel zu Wasserturbinen umzuleiten. Nachts wird der Wasserfluss über die Fälle wieder halbiert. (Ingenieure manipulieren den Fluss mit 18 Toren stromaufwärts.)



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Der Historiker Daniel Macfarlane hat die modernen Wasserfälle als vollständig von Menschenhand geschaffenen und künstlichen Katarakt bezeichnet. Ironischerweise hat dies sie als Touristenattraktion erhalten. Die Leute wollen das Bild sehen, das sie von Postkarten kennen, aber die Niagarafälle sind sich selbst überlassen und gehören zu den am schnellsten erodierenden Wasserfällen der Welt. Es hat sich seit seiner Entstehung sieben Meilen bewegt; Die Umleitung von Wasser hat dazu beigetragen, die Erosionsrate um mehr als 85 Prozent zu reduzieren.

Die Ingenieure, die die Umleitungstunnel gebaut haben, nahmen auch mehrere Modifikationen an den tatsächlichen Fällen vor. Sie gruben beide Ränder der Horseshoe Falls aus, um einen optisch ansprechenden Kamm zu schaffen. Die Entwässerung 1969 war ein weiterer ästhetischer Eingriff, aber die Ingenieure beschlossen überraschend, die gefallenen Felsbrocken in Ruhe zu lassen. Die jüngste Betonung von Umweltwerten hat Fragen nach sich ändernden natürlichen Bedingungen selbst bei nachgewiesenen natürlichen und messbaren sozialen Vorteilen aufgeworfen, schrieben sie in ihrem Abschlussbericht.

Irgendwann stehen die USA und Kanada wieder vor dem gleichen Dilemma: Greifen sie ein, um die Wasserfälle aufrechtzuerhalten oder lassen sie natürliche Prozesse sich entfalten? Trotz der geringeren Verschlechterungsrate gehen die Stürze jedes Jahr ein wenig zurück. In etwa 15.000 Jahren wird die Klippe ein Flussbett aus weichem Schiefer erreichen – und dann wird die Natur alle menschlichen Bemühungen in den Schatten stellen. Die Niagarafälle werden zerfallen und unwiderruflich verschwinden.

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American Falls abschalten

Recherche von Keith Rutowski

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Dieser Artikel ist eine Auswahl aus der Juni-Ausgabe des Smithsonian-Magazins

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