Ein weißes Leuchten vor der braunen Sommertundra fiel mir ins Auge. Durch ein Fernglas konnte ich erkennen, dass es sich um eine männliche Schneeeule handelte. Sein Körper war mit dicken, weißen Daunen bedeckt, die von einem schwarzen Schnabel, schwarzen Krallen und ein paar schwarzen Punkten auf seinen Federn abgesetzt wurden. Sein Kopf drehte sich von einer Seite zur anderen, während seine nach vorne gerichteten gelben Augen nach dem Rascheln von Beute Ausschau hielten.

Die Schneeeule nimmt wie der Eisbär einen besonderen Platz in der menschlichen Vorstellungskraft ein, von alten Moralgeschichten, die rund um arktische Feuer erzählt werden, bis hin zu Hedwig aus der Zauberwelt von Harry Potter. Diese nördlichen Wanderer sind in Kanada, Skandinavien, Russland, Island und den britischen Inseln anzutreffen – gelegentlich sogar bis nach Hawaii. Sie können über Kontinente hin und her fliegen. Eine weibliche Eule, die 2012 aufgespürt wurde, reiste 7.000 Meilen hin und zurück von Boston nach Nunavut. Bei einem als Einbruch bekannten Phänomen tauchen in einer bestimmten Jahreszeit manchmal viele Schneeeulen aus ihren Nestern auf und gelangen in die Vororte von US-Städten wie Seattle und Boston – sogar bis nach Texas.

Eine männliche Schneeeule wacht von einem nahegelegenen Hügel aus über das Nest.

Eine männliche Schneeeule wacht von einem nahegelegenen Hügel aus über das Nest.(Melissa Groo)





basiert Dreamgirls auf den Obersten
Denver Holt, Gründer und Präsident des gemeinnützigen Owl Research Institute, untersucht die arktische Tundra nach Anzeichen von Schneeeulennestern.

Denver Holt, Gründer und Präsident des gemeinnützigen Owl Research Institute, untersucht die arktische Tundra nach Anzeichen von Schneeeulennestern.(Melissa Groo)

Nach einer kurzen Abwesenheit für eine Toilettenpause kehrt ein Weibchen in ihr Nest zurück.

Nach einer kurzen Abwesenheit für eine Toilettenpause kehrt ein Weibchen in ihr Nest zurück.(Melissa Groo)



Wie Eis werden diese langjährigen Ikonen des Hohen Nordens immer seltener. In der letzten Roten Liste gefährdeter Arten, die im Dezember letzten Jahres veröffentlicht wurde, hat die Internationale Union für Naturschutz (IUCN) den Status der Schneeeule zum ersten Mal als gefährdet eingestuft, nachdem Untersuchungen ergeben hatten, dass die erwachsene Population auf 28.000 von 200.000 im Jahr 2013. Die IUCN warnte davor, dass die Art bei einem noch höheren Rückgang möglicherweise für eine weitere Aufnahme in die Liste „gefährdet“ in Frage kommt.

Denver Holt, der Gründer und Präsident des gemeinnützigen Owl Research Institute (ORI) und einer der herausragenden Eulenbiologen des Landes, hat diese Anzeichen von Problemen seit langem dokumentiert. Seit mehr als zwei Jahrzehnten reist er nach Utqiagvik (ehemals Barrow), Alaska, der nördlichsten Stadt der USA und einem der besten Brutgebiete der Schneeeule. 1995 zählte Holt 54 Schneeeulennester. 2006 waren es 38. In diesem Jahr fand er nur sieben, und drei dieser Nester scheiterten.

Eine weibliche Schneeeule umkreist ihr Nest in Utqiagvik, Alaska. Telefonmasten wie der im Hintergrund bieten bequeme Sitzgelegenheiten, um zu jagen und Wache zu halten.

Eine weibliche Schneeeule umkreist ihr Nest in Utqiagvik, Alaska. Telefonmasten wie der im Hintergrund bieten bequeme Sitzgelegenheiten, um zu jagen und Wache zu halten.(Melissa Groo)



Im Alter von drei Wochen beginnen die Küken, in der Nähe des Nestes zu wandern. Holt macht sich Notizen über ihre Entwicklung.

Im Alter von drei Wochen beginnen die Küken, in der Nähe des Nestes zu wandern. Holt macht sich Notizen über ihre Entwicklung.(Melissa Groo)

Holt muss den Tauchbombenangriffen des Männchens ausweichen, wenn er alle drei Tage die Küken in ihrem Nest überprüft.

Holt muss den Tauchbombenangriffen des Männchens ausweichen, wenn er alle drei Tage die Küken in ihrem Nest überprüft.(Melissa Groo)

Eulen bauen keine Nester wie andere Vögel. Stattdessen kratzt ein Weibchen schneebedeckt – größer und dunkler als ihr männliches Gegenstück – eine flache Schale in die Erde, normalerweise auf einem kleinen Hügel. Auf der Suche nach Raubtieren legt sie etwa alle zwei Tage ein Ei. Insgesamt kann sie je nach Nahrungsverfügbarkeit etwa ein Dutzend legen. Braunlemminge sind hier das Endergebnis für Schneeeulen, sagt Holt. Männchen bringen die Lemminge nach Hause, und Weibchen stapeln sie um den Nistplatz herum in Caches von 10 oder 15 Stück.

Aksum Äthiopien die Bundeslade

Obwohl Schneeeulen Wühlmäuse, Schneehasen und kleinere Vögel fressen, zeigte eine Studie des Eulenforschungsinstituts, dass von 43.000 Beutetieren, die an Schneeeulenbrutplätzen gesammelt wurden, 90 Prozent Lemminge waren. Diese kleinen, mausartigen Nagetiere bleiben den ganzen Winter über aktiv und fressen Moos, wenn keine grünen Blätter vorhanden sind. Alles muss stimmen, damit sie gedeihen. Zu viel Schnee schmilzt zu früh in der Saison und die Lemminge sind gezwungen, mehr Zeit oberirdisch zu verbringen, was sie anfällig für jedes Raubtier in der Gegend macht. Zu wenig Schneeschmelze und zu wenig Vegetation für die Lemminge. (Ein Risiko, dem sich Lemminge nicht stellen, besteht darin, sich selbstmörderisch von Klippen zu verfolgen. Dieser Mythos stammt aus einer Disney-Dokumentation von 1958. Weiße Wildnis , in dem Filmemacher eine Gruppe von Lemmingen von einer Klippe getrieben haben, um eine dramatische Szene zu schaffen.) Schneeeulen brauchen täglich bis zu einem Pfund Beute, um die harten arktischen Bedingungen zu überleben, und das Fangen von Lemmingen ist effizienter als die Jagd auf Seevögel.

Es wird angenommen, dass die Lemming-Zahlen drei bis vierjährige Boom- und Bust-Zyklen durchlaufen. Einige Wissenschaftler glauben, dass Schneeeulen und andere Raubtiere wie Hermeline und Füchse diese Trends antreiben. Wenn es viele Lemminge gibt, gedeihen die Kreaturen, die sie fressen. Wenn Lemminge verschwinden, schrumpft auch die Zahl ihrer Räuber, sodass die Zahl der Lemminge steigen kann. Sobald wieder mehr Lemminge am Boden sind, steigen die Schneeeulenpopulationen entsprechend an.

Ein brauner Lemming hält inne, bevor er in Deckung eilt.(Melissa Groo)

Eine männliche Schneeeule kehrt mit einem Lemming im Schnabel zum Nest zurück. Er wird es an das Weibchen weitergeben, das es in Stücke bricht, um die Küken zu füttern.

Ein 2 Wochen altes Küken versucht, einen von seiner Mutter gefütterten Lemming zu verschlingen.(Melissa Groo)

Doch Holt glaubt nicht, dass es so einfach ist: Es ist eine Bevölkerungsfluktuation und für einen Boom muss alles stimmen. Aber es ist kein Kreislauf. Und die Gesamtzahlen gehen deutlich nach unten. Im November 2017 erhielt ORI einen Zuschuss, um festzustellen, ob der Klimawandel den Rückgang verursacht. ORI wird auf seine eigenen 27 Jahre Schneeeulen- und Lemmingdaten zurückgreifen, zusammen mit Wetterdaten, die vom National Weather Service und dem Barrow Observatory gesammelt wurden.

Während Holt nach Antworten sucht, bleibt er von der Fremdheit des Vogels selbst beeindruckt. Irgendetwas an dieser riesigen weißen Eule, die an arktische Umgebungen angepasst ist, lockt mich, sagt Holt. Es ist vergleichbar mit dem Betrachten von Neuschnee. Es gibt etwas Besonderes, Ungewöhnliches oder Magisches. Ich genieße es einfach, sie zu sehen, und es ist vielleicht nicht greifbar.

Ein 3 Tage altes Küken ruht seinen Schnabel auf einem noch nicht ausgebrüteten Ei eines Geschwisters.

Ein 3 Tage altes Küken ruht seinen Schnabel auf einem noch nicht ausgebrüteten Ei eines Geschwisters.(Melissa Groo)

Schneeeulen-Geschwister liegen tief und unbeweglich im Tundragras und hoffen, von Raubtieren entdeckt zu werden.

Schneeeulen-Geschwister liegen tief und unbeweglich im Tundragras und hoffen, von Raubtieren entdeckt zu werden.(Melissa Groo)

Vorschau-Miniaturansicht für Video

Abonnieren Sie jetzt das Smithsonian-Magazin für nur 12 $

Dieser Artikel ist eine Auswahl aus der Oktoberausgabe des Smithsonian Magazins

Kaufen



^