Keine Kreatur des Hohen Nordens ist weniger beliebt als der Vielfraß. Es hat weder die Seelenhaftigkeit des Eisbären noch die gruselige Majestät der Schneeeule oder sogar die tauweiße, märchenhafte Bosheit des Polarfuchses. Der Vielfraß ist am besten für Unannehmlichkeiten bekannt. Dieses hundegroße Wiesel, das etwa 30 Pfund groß wird, hat dolchartige Klauen und Kiefer, die stark genug sind, um einen gefrorenen Elchkadaver zu zerreißen. Es frisst alles, auch Zähne. (Sein wissenschaftlicher Name ist Chaos Durcheinander, aus dem Lateinischen für Vielfraß.) In einigen Kulturen ist er als Stinktier bekannt, wegen des abscheulichen Analsekrets, mit dem er sein Territorium markiert. Und doch kann es aus bestimmten Blickwinkeln mit seinen Schneeschuhpfoten und einem Gesicht wie ein Bärenjunges kuschelig wirken. Es ist nicht. Ein Vielfraß greift ein Tier an, das zehnmal so groß ist wie es und jagt einen Elch oder ein Karibu kilometerweit, bevor er es zu Fall bringt. Sie sind nur ein bösartiges Muskelstück, sagt Qaiyaan Harcharek, ein Inupiat-Jäger in Utqiagvik an der arktischen Küste Alaskas. Selbst die Bären legen sich nicht mit den kleinen Kerlen an.

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Dieser Artikel ist eine Auswahl aus der März-2020-Ausgabe des Smithsonian-Magazins

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Vielfraße waren in den angrenzenden Vereinigten Staaten einst relativ häufig, aber das Fangen und der Verlust von Lebensräumen haben die Populationen auf nur etwa 300 Tiere geschrumpft, die heute hauptsächlich auf die Cascades und die Northern Rockies beschränkt sind. Die arktischen Populationen gelten als gesünder, aber die heimliche Natur der Tiere und das riesige Gebiet, das jede einzelne bedeckt, stellen Wissenschaftler vor eine Herausforderung. Der Aufwand, genug davon zu finden, um vernünftige Rückschlüsse auf die Population zu ziehen, ist beträchtlich, sagt Tom Glass, Feldbiologe bei der Wildlife Conservation Society , oder WCS, das eine umfassende Feldstudie arktischer Vielfraße durchführt.





Ein von den Wissenschaftlern freigelassener Vielfraß konfrontiert einen Schneesturm. Trotz Temperaturen von minus 30 Grad Fahrenheit ist der Winter die beste Zeit, um nach dem schwer fassbaren Tier zu suchen. Spuren und Scat sind sichtbar. Schneemaschinen bedecken den Boden schnell. Und Bären, immer eine Gefahr, halten Winterschlaf.

Ein von den Wissenschaftlern freigelassener Vielfraß konfrontiert einen Schneesturm. Trotz Temperaturen von minus 30 Grad Fahrenheit ist der Winter die beste Zeit, um nach dem schwer fassbaren Tier zu suchen. Spuren und Scat sind sichtbar. Schneemaschinen bedecken den Boden schnell. Und Bären, immer eine Gefahr, halten Winterschlaf.(Peter Mather)

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Ein arktischer Vielfraß gräbt in der Nähe seiner Schneehöhle.

Ein arktischer Vielfraß gräbt in der Nähe seiner Schneehöhle. Die Forscher waren überrascht, als sie herausfanden, dass die Schneedecke, die für Höhlenstandorte am North Slope geeignet ist, früher im Jahr schmilzt als an Vielfraßhöhlen in den Rockies.(Peter Mather)



Ein Grizzlybär späht in ein Loch, das ein Vielfraß gegraben hat

Ein Grizzlybär späht in ein Loch, das ein Vielfraß gegraben hat, vielleicht auf der Suche nach etwas Essbarem. Vielfraße verstecken Fleisch im Schnee, um es vor Aasfressern zu verbergen, und werden von einheimischen Gemeinschaften für ihre List und Stärke bewundert.(Peter Mather)

Präsentation der Gefangenen an Lord Chan Muwan

Von tief fliegenden Flugzeugen über Alaskas North Slope haben die Forscher beobachtet, dass Vielfraße so ziemlich überall leben, sagt Martin Robards vom WCS. Dutzende Vielfraße, die von Forschern in der Tundra gefangen und mit Satellitenhalsbändern ausgestattet wurden, zeigen, wie die Tiere leben. Ein typischer Tag kann ein 12-stündiges Nickerchen in einer Schneehöhle umfassen, gefolgt von 12 Stunden fast ununterbrochenem Laufen, um Nahrung zu finden, die bis zu 40 Kilometer oder mehr zurücklegen. Mehrere Weibchen leben auf dem Territorium eines einzigen Männchens, das ein Gebiet von 800 Quadratmeilen patrouilliert, zwei Drittel der Größe von Rhode Island. Wissenschaftler testen auch auf Krankheiten und Parasiten, indem sie Vielfraße untersuchen, die von indigenen Jägern getötet wurden, deren Existenzgemeinschaften Vielfraße für ihr strapazierfähiges, feuchtigkeitsableitendes Fell, ein traditionelles Futter für Winterparkas, schätzen.

Vielfraß wandert durch die arktische Tundra

Höchst an den hohen Norden angepasst, haben Vielfraße Pfoten, die sich fast auf das Doppelte ihrer Größe ausdehnen und wie Schneeschuhe auf der Schneedecke funktionieren. Bei einer Verfolgungsjagd können sie die meisten Tiere überdauern und bis zu 80 Kilometer weit laufen.(Peter Mather)



Inupiat-Jägerin Qaiyaan Harcharek trägt einen mit Vielfraß gefütterten Parka

Inupiat-Jägerin Qaiyaan Harcharek trägt einen mit Vielfraßfell gefütterten Parka. Tattoos an seiner linken Hand ehren seine Rolle als Harpunier seiner Walfangcrew; An seinem rechten Handgelenk zollen (unsichtbare) Markierungen dem Vielfraß Tribut.(Peter Mather)

Glass, der WCS-Forscher, interessiert sich besonders dafür, wie arktische Vielfraße Schneedecke nutzen – zum Speichern von Nahrung, als Schutz vor Raubtieren und insbesondere zur Aufzucht ihrer Jungen, die im frühen Frühjahr in Schneehöhlen geboren werden. Die Höhlen sind Tunnelsysteme von überraschender Komplexität. Sie könnten bis zu drei Meter tief sein und sich über 60 Meter entlang eines schneebedeckten Flussufers erstrecken und werden separate Tunnel für Betten und Latrinen und andere für zwischengespeicherte Nahrung umfassen - zum Beispiel Karibus-Femuren. Da Schneehöhlen für die Gesundheit junger Vielfraße und damit zukünftiger Populationen von entscheidender Bedeutung zu sein scheinen, ist die Forschung besonders dringlich. Die Arktis erwärmt sich doppelt so schnell wie der Rest des Planeten, und die Schneedecke scheint alle zwei Jahre durchschnittlich einen Tag früher zu schmelzen.

Matt Kynoch inspiziert eine Vielfraßfalle

Matt Kynoch, ein Biologe der Wildlife Conservation Society, inspiziert eine Vielfraßfalle. Forscher locken Vielfraße mit Fleisch an, beruhigen sie mit einem Jab-Stick und befestigen dann ein Satellitenhalsband.(Peter Mather)

Wenn ein Vielfraß den Köder frisst, schließt ein Stolperdraht die Falle und sendet ein per Satellit übertragenes Signal. Die Wissenschaftler springen auf Schneemaschinen, um das Tier zu erreichen, bevor es sich herausnagt.

Wenn ein Vielfraß den Köder frisst, schließt ein Stolperdraht die Falle und sendet ein per Satellit übertragenes Signal. Die Wissenschaftler springen auf Schneemaschinen, um das Tier zu erreichen, bevor es sich herausnagt.(Peter Mather)

Ein sedierter weiblicher Vielfraß wird gewogen, bevor die Forscher sie mit einem Halsband ausstatten

Ein sedierter weiblicher Vielfraß wird gewogen, bevor Forscher ihn mit einem Satellitenhalsband ausstatten. Es ist mit einem Stoff befestigt, der sich in wenigen Monaten auflösen soll – um die Auswirkungen auf das Tier zu minimieren.(Peter Mather)

Geschichte des Sternenbanners
Fotografieren der Zähne eines sedierten Tieres, um seinen Gesundheitszustand und sein Alter zu bestimmen. Die Bilder können auch verwendet werden, um einen wieder gefangenen Vielfraß zu identifizieren. Ungewöhnliche obere Backenzähne, die sich nach innen krümmen, zerquetschen Knochen und zerreißen gefrorenes Fleisch.

Fotografieren der Zähne eines sedierten Tieres, um seinen Gesundheitszustand und sein Alter zu bestimmen. Die Bilder können auch verwendet werden, um einen wieder gefangenen Vielfraß zu identifizieren. Ungewöhnliche obere Backenzähne, die sich nach innen krümmen, zerquetschen Knochen und zerreißen gefrorenes Fleisch.(Peter Mather)

Unterdessen bekommen die Forscher eine neue Perspektive auf die nicht liebenswerten Bestien. Weibliche Vielfraße, die alle ein bis drei Jahre einen Wurf Junge zur Welt bringen, leben etwa ein Jahr mit ihren Jungen zusammen. Wir haben Bilder aus den Reproduktionshöhlen der Mutter mit ihren Jungen, erzählte mir Glass. Sie verbringen viel Zeit damit, einfach nur zu spielen. Sie werden miteinander spielen und dann werden sie Mama, die gerade ein Nickerchen macht, veräppeln. Es sieht aus wie eine Familienszene von jeder Art, die Sie sich vorstellen können. Sie sind süß und rollig.

Vielfraß füttern

In Alaskas Arctic National Wildlife Refuge ernährt sich ein Vielfraß von einem Karibu, das getötet wurde, nachdem es von Wölfen über eine Klippe gejagt wurde. Biologen beobachteten, dass sich auch Bären, Adler, Füchse und Raben einen Monat lang von dem Kadaver ernährten.(Peter Mather)





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