'Ich sage Ihnen', schrieb Marco Polo, 'dass dieser Palast von ... unermesslichem Reichtum ist.' Sein Dach ist mit Gold überzogen, 'so dass wir unser Haus mit Blei bedecken'. Sogar die Böden sind aus Gold, mehr als zwei Finger dick. Und alle anderen Teile des Palastes und die Säle und Fenster sind ebenfalls mit Gold geschmückt.' In dieser vergoldeten Domäne, erklärte er, lebte der Herrscher eines Inselkönigreichs namens Cipangu (das heißt Japan), dessen Wasser rote Perlen hervorbrachte, 'sehr schön und rund und groß'.

Wissenschaftler glauben, dass die Europäer noch nie von Cipangu gehört hatten, bevor Polo ihnen in davon erzählte Die Beschreibung der Welt , das er um 1298 zu schreiben begann, einige Jahre nachdem er von einer 24-jährigen asiatischen Odyssee nach Venedig zurückgekehrt war. Obwohl die Leser von Polo fasziniert waren, kamen sie einem Bericht zufolge zu dem Schluss, dass seine Geschichten 'fabelhaft ... bloße Träume' waren. Aber im Laufe der Jahrzehnte begannen einige, Polo ernst zu nehmen. In Christoph Kolumbus' Kopie von Die Beschreibung , die überliefert ist, stehen am Rand neben den Cipangu-Berichten „Gold in größter Fülle“ und „Rote Perlen“. Obwohl die Handschrift möglicherweise nicht die von Kolumbus ist, soll er auf seiner Reise im Jahr 1492 Cipangu zwischen den karibischen Inseln gesucht haben.

Kolumbus kam natürlich nie in die Nähe von Japan, aber was hätte er gefunden? Rote Perlen? Experten sagen, dass die Austern, die sie produzieren, nicht in japanischen Gewässern leben. Ein goldener Palast? Japans Goldener Pavillon, der mit Blattgold bedeckte Kinkakuji, wurde 1397 erbaut, ein Jahrhundert nach der Veröffentlichung von Polo.





Um ehrlich zu sein, waren viele von Marco Polos Schatzgeschichten genau das – Geschichten. groß Erzählungen. Leser, die in Polos oft verwirrendem, zusammenhangslosem Text ausharren, werden auf absurde übernatürliche Ereignisse und ein erstaunliches Bestiarium stoßen, darunter Männer mit den Zügen von Hunden. Einige Leser sind sogar zu dem Schluss gekommen, dass das Buch eine totale Fälschung ist. Wenn Marco Polo nach China ging, fragte die britische Sinologin Frances Wood vor einigen Jahren in einem Buch mit dem passenden Titel: Ist Marco Polo nach China gegangen? , warum hat er Essstäbchen, Tee und das Fesseln von Mädchenfüßen nicht erwähnt?

In der British Library, wo Wood die chinesischen Sammlungen kuratiert, erhellte sich die Telefonzentrale mit Anrufen von Journalisten und Wissenschaftlern. Schließlich schmückt Polos Buch seit Jahrhunderten Bibliotheken auf der ganzen Welt und gilt trotz seiner Mängel als einer der größten Reiseberichte der Welt. Holz hatte eine globale Ikone angenommen. 'Ich wusste, dass Marco Polo ein bekannter Name ist', sagte sie einem Interviewer, 'aber ich wusste nicht, dass Millionen von Menschen auf der ganzen Welt leidenschaftlich für ihn empfinden und nach Blut bellen würden.'



wer hat das rad und die achse geschaffen

Polos italienische Landsleute haben lange angenommen, dass er ein Spinner ist; sowohl er als auch sein text sind in seiner heimat unter dem namen bekannt Die Million , und viele denken, es liegt daran, dass das Buch eine Million Märchen enthält. Aber hat Polo Italien nicht bereichert, indem es Pasta und Eiscreme mit nach Hause gebracht hat? Nein, das sind Mythen. Dennoch wollten die Italiener eine Anfechtung der Integrität Polos durch einen Ausländer nicht dulden, und viele andere Menschen auf der Welt sind ebenfalls in ihn investiert. In China verteidigen Historiker standhaft den Mann, der dazu beigetragen hat, ihr Land bekannt zu machen.

Vor etwa zehn Jahren als angestellter Autor für National Geographic , verfolgte ich Polos Reisen durch Asien, vom Irak nach China und heimwärts über Sumatra, Indien und Sri Lanka, mit seinem Buch als Leitfaden. (Es gibt ungefähr 120 Versionen seiner Erzählung; die, die ich bei mir trug, die allgemein als die authentischste angesehen wird, ist aus einer Kopie aus dem 14. Jahrhundert in der Französischen Nationalbibliothek übersetzt.) Wie andere, die seine Schriften genau untersucht haben, bin ich bestürzt über seine Auslassungen und platt von seinen Whoppern. Aber ich bin letztlich von seiner wesentlichen Wahrhaftigkeit überzeugt. Warum? Zum einen sind seine Reiserouten, wie sie in der Abfolge der Buchkapitel festgelegt sind, grundsätzlich korrekt, egal ob er Zentralasien oder Zentralchina durchquert. Woher hat er diese geographischen Informationen, wenn er diese Reisen nicht selbst unternommen hat? Kein skeptischer Ermittler hat jemals bewiesen, dass er von einer arabischen oder chinesischen Quelle kopiert hat. Und obwohl Polo sich kurioser Versäumnisse (zum Beispiel dieser Essstäbchen) schuldig macht, erweiterte er das spärliche Asien-Wissen des mittelalterlichen Europas mit bisher unbekannten Namen wie Cipangu, Java, Sansibar und Ceylon (Sri Lanka) und identifizierte Chinas große Städte und beschreibt Merkmale wie die Wüste Takla Makan und den Jangtse. Nachdem ich Polos Spuren gefolgt bin, weiß ich aus erster Hand, dass er auch viele Dinge richtig gemacht hat, wie zum Beispiel: Sowohl Lapislazuli als auch Rubine werden in der Region Badakhshan in Afghanistan gefunden; im Südwesten Chinas isst eine Minderheit rohes Fleisch; Menschen in Sumatra und Sri Lanka machen aus fermentiertem Palmensaft einen Freudensaft.

Polo verfasste auch einen ausführlichen Bericht über hinduistische Bräuche in Indien, einem Land, das ihn sichtlich faszinierte. Aber seine große Liebe galt Catai, wie er China nannte. Kein Königreich hatte je eine bessere PR-Person. Polo schrieb immer wieder von Catais Reichtum an Seide und Gewürzen (ohne Übertreibung) und erklärte, dass die Menschen „alles im Überfluss“ hätten. So weit, ist es gut. Aber bald behauptete er, Hangzhou habe 12.000 Brücken über den Kanälen, eine lächerliche Inflation, obwohl Hangzhou zu dieser Zeit die größte Stadt der Welt war; sogar dem viel kleineren Suzhou räumte er 6.000 Brücken ein. 'Nimm das, Venedig!' schien er zu seiner kanalreichen Heimatstadt zu sagen. (Ein späterer Reisender konnte in Hangzhou nur 347 Brücken finden, einschließlich derer in seinen Vororten, und nur 290 in Suzhou.)



die Flapper der 1920er Jahre dargestellt

Polo sprudelte geradezu vor Begeisterung, als er den Palast von Kublai Khan, dem mongolischen Herrscher von Catai, im heutigen Peking beschrieb. (Er nannte die Hauptstadt Cambaluc, eine Verfälschung ihres türkischen Namens, Khanbalikh, 'Khans Stadt'.) Der Palast war 'der größte, der je gesehen wurde', mit einer Halle, die groß genug war, um 6.000 Gäste aufzunehmen, und war von einer Mauer umgeben vier Meilen im Umkreis. In einigen Versionen seines Buches wurde die Mauer sogar noch länger, in einem Fall auf 32 Meilen. Verstümmelt seine Ansprüche nach ihren eigenen Launen, Die Beschreibung 's Übersetzer, Schreiber und schließlich Drucker (ab 1477) nahmen seine unbeständige Wahrhaftigkeit oft ein oder zwei Punkte weiter.

Wann immer Polo Kublai erwähnte, trug er es dick auf. Sein Jagdgefolge, so wird uns gesagt, umfasste 20.000 Hundeführer; 10.000 Falkner mit Gerfalken, Wanderfalken, Sakerfalken und Habichten (Polo erwies sich als begeisterter Vogelbeobachter); und eine nicht genannte Anzahl von Löwen, Leoparden und Luchsen, um Wildschweine und andere große Tiere zu jagen. Immer noch rühmend seinen Overlord – er behauptete, ein vertrauenswürdiger Diener von Kublais Regime zu sein – schrieb Polo, dass das neue Jahr in Cambaluc mit einer Parade von Kublais Elefanten gefeiert wurde, „die ganz fünftausend sind, alle mit schönen Tüchern bedeckt“ und mit Geschenke an den Herrscher von 'mehr als 100.000 weißen Pferden, sehr schön und fein'.

Es ist wahr, dass die mongolischen Herren die königliche Jagd, ein riesiges Spektakel, genossen und Feiertage prachtvoll feierten. Und zweifellos hielt Kublai, wie viele asiatische Potentaten, Elefantenställe als Zeichen seiner Macht – aber nicht über 5.000. Und Historiker sind sich sicher, dass er nicht mit 20.000 Hundeführern oder 10.000 Falknern gejagt hat. „Die Zahlen sind erschütternd – sie sind offensichtlich übertrieben“, sagt Professor Morris Rossabi von der City University of New York, Autor der endgültigen Studie über Kublais Herrschaft. Es ist schwer vorstellbar, dass sein Volk zum Beispiel in der Region Peking eine königliche Herde von 100.000 Rossen unterhält. „Die Menschen im Norden haben nicht genug Nahrung angebaut, um sich selbst zu ernähren“, sagt Rossabi. „Das meiste musste aus dem Süden gebracht werden. Ich kann nicht glauben, dass sie riesige Mengen Weideland für 100.000 Pferde aufgewendet haben.' Einige Schreiber, die Polos Text kopierten, schrumpften die Elefantenherde auf 500 oder ließen sie ganz weg, wahrscheinlich rochen sie Überfluss, während eine Version sie auf 105.000 erhöhte.

Dennoch hatte Polo viele echte Wunderwerke, mit denen er seine Landsleute in Erstaunen versetzen konnte – schwarze Steine, die besser brannten als Holz; Geld aus Papier, Porzellan, Asbest; riesige Hochseeschiffe. Und er dokumentierte Chinas Reichtum an Seide und Gewürzen sowie seinen Handel mit Indien, Java und anderen Teilen Asiens – wertvolle Informationen für einen Handelsstaat wie Venedig.

Warum also die ganze Übertreibung? Wir werden es nie genau wissen, aber Übertreibung ist manchmal ein Charakterfehler bei Abenteurern – Walter Raleighs goldübersätes Eldorado kommt einem in den Sinn. Und im Europa des 13. Jahrhunderts waren selbst offene Lügen eine literarische Einbildung. Groteske Bestien und magische Taten waren in den bescheidenen Bibliotheken, die selbst den gebildetsten Europäern zur Verfügung standen, an der Tagesordnung. Die Geschichten Herodot erzählte zum Beispiel von Goldgräberameisen in Indien und geflügelten Schlangen in Ägypten.

Ich glaube, Polo hat während seiner Reisen ein Tagebuch geführt; wenn nicht, wie schaffte er es, endlich zu Hause in Venedig, die Fülle an Details festzuhalten, die er sich während seiner zwei Dutzend Reisejahre angesammelt hatte? Polos Tagebuch: Was wäre das für eine sensationelle Entdeckung! Er sagt nicht, dass er einen behalten hat, aber eine Version von Die Beschreibung das im 16. Jahrhundert in Venedig erschien und angeblich auf authentischen Manuskripten basiert, erklärt, dass er 'Schriften und Memoranden' mit nach Hause gebracht habe. Und diese, so heißt es, wurden mit einem Schriftsteller geteilt, der ihm half, sein Buch zu produzieren. Diese Person wird am Anfang des Textes als Rustichello von Pisa identifiziert, der einige der romantischen Geschichten von König Artus überarbeitet hatte und dessen Schriften ihren Weg in europäische Bibliotheken gefunden hatten. Laut Polo traf er Rustichello in einem Genua-Gefängnis, in das Polo geworfen worden war, nachdem er um 1298 in einer Seeschlacht zwischen Venedig und dem Rivalen Genua gefangen genommen worden war. Klingt wie eine andere große Polo-Geschichte, aber soweit die Gelehrten wissen, ist es wahr.

Gelehrte sehen die Hand von Rustichello in dem Bericht des Buches über eine Schlacht zwischen Dschingis Khan und Prester John, einem christlichen Herrscher in Asien, zu Beginn des 13. Jahrhunderts. Mit seinem enormen Verlust an Menschenleben – obwohl keine Leichenzahl aufgezeichnet wurde – machte die Verlobung eine gute Geschichte. Schade, dass es keine Person wie Prester John gab; wie Historiker heute wissen, war er eine rein europäische Erfindung. Rustichello war die Legende zweifellos gut bekannt, Polo hingegen weniger.

Ich vermute auch, dass Rustichello die Geschichte von Räubern erfunden hat, die in der Lage sind, den ganzen Tag dunkel zu machen, wenn sie auf Reisende herabfegen. Polo beschrieb einen solchen Angriff auf seine Karawane in der Wüste des Iran. Die Passage geht misstrauisch in der dritten Person weiter: 'Außerdem sage ich Ihnen, dass Meister Marc selbst von diesem Volk in dieser Dunkelheit so gut wie aufgenommen wurde.'

Dann gibt es die Mangonels oder Katapulte, über die Polo schreibt. Laut dem Autor halfen Polo, sein Vater und sein Onkel beim Bau riesiger Steinschleudermaschinen, die der Stadt Xiangyang schrecklichen Schaden zufügten, als Kublai seine Eroberung der südchinesischen Dynastie Song forcierte. Sowohl chinesische als auch persische Quellen beschreiben die Zerstörung, schreiben aber Syrern, die in Kublais Armee beschäftigt waren, die Katapulte zu. Jedenfalls fand die Belagerung 1273 statt, und fast alle Behörden glauben, dass die Polos China erst zwei Jahre später erreichten. Polo hat wahrscheinlich von der Belagerung gehört und es zur Kenntnis genommen. Es kann sein, dass Rustichello, immer von Schlachtgeschichten angezogen, irgendwo in seiner Lektüre darauf gestoßen und beschloss, die Polos zu Militäringenieuren zu machen.

Als Polo 1291 oder 1292 per Schiff nach Hause kam, musste Polo fünf Monate auf „Java the Less“ – Sumatra – verbringen, um darauf zu warten, dass sich der Monsunwind drehte, damit er und seine Schiffskameraden nordwestlich nach Ceylon und Indien segeln konnten. Polo berichtete genau, dass auf Sumatra Kannibalen lebten und, weniger genau, dass die Insel einige seltsame Tiere beheimatete, darunter riesige Einhörner, die „bei weitem nicht weniger als ein Elefant“ waren.

Weltkrieg 1 Niemandsland

'Ich sage Ihnen ganz ehrlich', fuhr Polo über Sumatra fort, 'dass es Männer gibt, deren Schwänze mehr als eine Handfläche groß sind.' Und auf einer Insel, die er Angaman nannte – wahrscheinlich in Anlehnung an die Andamanen im Golf von Bengalen – ‚haben alle Männer... den Scheitel wie ein Hund und Zähne und Augen wie Hunde.' Auch in Asien gab es Geschichten über seltsame Kreaturen, und Polo (der anscheinend nie einen Fuß auf die Andamanen gesetzt hat) hat möglicherweise von Seeleuten davon gehört. Es ist auch möglich, dass er – oder Rustichello – einfach auf das ausgeklügelte mythische Bestiarium des europäischen Mittelalters zurückgegriffen hat. (Oder vielleicht, wie John Larner argumentiert in Marco Polo und die Entdeckung der Welt , Polo beschrieb die Inselbewohner nur metaphorisch.)

Schon während er diese wilden Berichte auftischte, katalogisierte Polo methodisch ein südasiatisches Füllhorn, von dem Europa fast nichts wusste: die Muskatnuss und die aromatischen Wurzeln Javas, den Kampfer und die Kokosnüsse von Sumatra, die Perlen, Diamanten und Pfeffer von Indien, Elfenbein aus an mehreren Orten - diese und viele andere Waren, die alle europäischen Kaufleute verlockend waren, wurden mit den Tieren und Phantasien vermischt. Es ist, als ob die Welt, wie die Europäer sie sahen, eine Mischung aus Realem und Unwirklichem wäre.

Einige Leser bemerkten Dinge, 'die über alle Glaubwürdigkeit hinaus gerechnet werden', wie ein Dominikanermönch feststellte. Als Polo 1324 im Sterben lag, drängten ihn Freunde, 'alles zu entfernen, was über die Fakten hinausging', vermutlich um seine Seele zu reinigen.

Polo lehnte ab und sagte, er habe nicht die Hälfte von dem geschrieben, was er gesehen habe. Er hätte hinzufügen können: 'Und nur die Hälfte von dem, was Rustichello und ich erfunden haben.'

Mike Edwards 6.000 Meilen auf den Spuren von Marco Polo zurückgelegt.





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